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Malkin se « sent mieux » par rapport à sa production

L'attaquant des Penguins connaît une séquence de cinq matchs avec au moins un point à l'aube de la Finale

par Dan Rosen @drosennhl / Journaliste principal NHL.com

PITTSBURGH - À deux reprises au cours de sa rencontre avec les journalistes dimanche, Evgeni Malkin a mentionné que son jeu au cours des présentes séries éliminatoires de la Coupe Stanley ne ressemble en rien à ce qu'il avait offert pendant le parcours des Penguins de Pittsburgh en 2009.

Il avait obtenu 36 points en 24 parties en 2009, aidant les Penguins à remporter la Coupe Stanley en plus de mettre la main sur le trophée Conn Smythe. Il a récolté 15 points en 17 matchs en séries cette année, lui qui a notamment connu une séquence de six parties sans point.

 

« Je veux faire mieux », a assuré Malkin.

Il pense que cette amélioration ne saurait tarder. Il pourrait bien avoir raison.

Malkin amorcera le match no 1 de la Finale de la Coupe Stanley contre les Sharks de San Jose au Consol Energy Center lundi (20 h (HE); TVA Sports, NBC, CBC) sur une séquence de cinq rencontres avec au moins un point, au cours de laquelle il a amassé un but et cinq passes. Il a préparé les deux buts de Bryan Rust dans la victoire de Pittsburgh 2-1 dans le match ultime de la finale de l'Association de l'Est contre le Lightning de Tampa Bay.

« J'ai raté un mois d'action juste avant les séries [en raison d'une blessure], et ce fut un peu difficile de revenir au jeu, mais je pense que ma confiance est de retour, a affirmé Malkin. Je me sens beaucoup mieux. Mon rendement, et bien ce n'est pas comme en 2009, mais je crois que ça revient. »

Malkin n'est pas le seul à penser que les Sharks vont en avoir plein les bras à tenter de le contrer.

« Je suis d'accord avec lui, je pense aussi que le meilleur est à venir », a reconnu l'entraîneur des Penguins Mike Sullivan.

Sullivan a ensuite expliqué pourquoi.

« À mesure que la [finale de l'Association de l'Est] progressait, il a commencé à pratiquer un style plus direct, nord-sud, a analysé Sullivan. Je pense que lorsqu'il joue de cette manière, il est très difficile à contrer, soit lorsqu'il exerce de la pression sur ses adversaires à l'aide de sa vitesse et de sa puissance. Ses aptitudes avec la rondelle sont évidentes, mais je crois que ce sont sa vitesse et sa puissance qui sont difficiles à contrer, et je me disais à mesure que la série progressait qu'il pratiquait davantage un style nord-sud, et qu'il utilisait plus sa vitesse. Lorsqu'il joue de cette manière, il est beaucoup plus efficace sur une base individuelle, et il rend aussi son trio meilleur. »

Certaines raisons expliquent pourquoi il a fallu un moment à Malkin pour redevenir dominant. Il a raté les 15 derniers matchs de la saison ainsi que le match no 1 contre les Rangers de New York en première ronde de l'Association de l'Est en raison d'une blessure au haut du corps subie le 11 mars à Columbus.

Comme si le fait de ne pouvoir jouer n'était pas assez difficile, Malkin a également dû composer avec des spéculations provenant de l'extérieur de l'organisation voulant que les Penguins n'avaient pas besoin de lui dans la formation. Ces derniers ont conservé une fiche de 14-2 sans Malkin, et ils ont découvert ce qui est devenu leur meilleur trio au cours des deux derniers mois et demi : Nick Bonino entre Carl Hagelin et Phil Kessel.

Hagelin et Kessel jouaient avec Malkin, mais affichaient un rendement timide. Avec Bonino, ils ont amassé un total combiné de 45 points depuis le début des séries éliminatoires après en avoir récolté 43 points au cours des 15 derniers matchs de la saison régulière, dont un match de 12 points, quatre buts et huit passes, dans un gain de 7-2 contre les Red Wings de Detroit le 26 mars.

« Oui, c'est un peu difficile de voir l'équipe gagner [14] matchs et d'entendre les médias commencer à parler de moi, a reconnu Malkin. J'ai lu quelques articles qui disaient que j'allais peut-être être échangé puisque l'équipe jouait bien sans moi. »

La confiance de Malkin n'a toutefois jamais faibli. Dans le pire des cas, elle est revenue dès son retour dans le match no 2 contre les Rangers en première ronde, alors qu'il a récolté sept points au cours des quatre parties suivantes, incluant deux buts et quatre points dans la quatrième rencontre.

« Je sais que si je joue comme j'en suis capable, j'apporte plus de puissance à l'équipe, a souligné Malkin. Je peux jouer environ 20 minutes. Je peux jouer sur le jeu de puissance. Je peux marquer et aider mon équipe à gagner. Si je joue comme j'en suis capable, l'équipe joue mieux. »

Une autre raison qui explique pourquoi Malkin n'a pas dominé la feuille de pointage depuis le début du tournoi printanier, c'est que les Penguins n'avaient pas nécessairement besoin qu'il le fasse. Ils misent sur plus de profondeur qu'en 2009.

Il y a sept ans, Malkin et Sidney Crosby ont dû transporter les Penguins, et c'est ce qu'ils ont fait, avec une récolte totale de 67 points. Cette saison, les Penguins peuvent compter sur le trio de Bonino, ou même sur le rendement de Matt Cullen sur le quatrième trio, lui qui a obtenu six points. Les buts gagnants des six premiers gains des Penguins en séries sont venus des six attaquants des troisième et quatrième trios.

Malkin est employé en moyenne 17:51 par match depuis le début des séries, comparativement à 20:57 en 2009.

« Nous misons sur quatre trios, alors qu'en 2009, nous étions davantage limités à deux, a noté Malkin. Nous formons maintenant une équipe différente, avec un entraîneur différent, et nous utilisons nos quatre trios de manière presque égale. Je ne joue pas plus de 20 [minutes]. Ça me va… mais j'aime la manière dont je joue. Je me sens mieux de match en match. »

 

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