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Les Kings, la seule option d'Yzerman pour Bishop

Le directeur général de Tampa Bay Steve Yzerman affirme qu'il allait échanger son gardien à Los Angeles et nulle part ailleurs

par Corey Long / Correspondant LNH.com

TAMPA - Le directeur général du Lightning de Tampa Bay Steve Yzerman a indiqué lundi qu'il avait été confronté à la décision d'échanger le gardien Ben Bishop aux Kings de Los Angeles ou de le garder jusqu'à la fin de la saison.

« Il s'agissait de l'offre qui avait le plus de sens, et pour être honnête, il s'agissait de la seule option que j'avais, a admis Yzerman. Mes options étaient de transiger avec Los Angeles ou de conserver ses services pour le reste de la saison. »

Dimanche, le Lightning a échangé Bishop et un choix de cinquième ronde au repêchage 2017 de la LNH aux Kings en retour du gardien Peter Budaj, du défenseur Erik Cernak, un choix de septième ronde en 2017 et un choix conditionnel si les Kings se qualifient pour les séries éliminatoires de la Coupe Stanley. Le Lightning a également accepté de retenir une portion du salaire de Bishop pour le reste de la saison.

Les Kings se trouvent à trois points des Blues de St. Louis et de la deuxième place de quatrième as dans l'Association de l'Ouest.

Yzerman a noté que des contraintes liées au plafond salarial l'avait forcé à explorer les options pour échanger Bishop au repêchage 2016 de la LNH, mais qu'il n'avait pu trouver un interlocuteur jusqu'à ce qu'il parle au directeur général des Kings Dean Lombardi vers la pause de cinq jours du Lightning qui s'est amorcée le 12 février.

Yzerman n'a pas écarté la possibilité de procéder à d'autres transactions d'ici la date limite des transactions, qui est fixée au 1er mars à 15 h, heure de l'Est. Il a d'ailleurs échangé le centre Brian Boyle aux Maple Leafs de Toronto plus tard au cours de la journée de lundi.

« Nous voulons nous entendre avec certains de nos joueurs autonomes avec compensation, a souligné Yzerman. Nous devons leur créer de l'espace. Notre alignement devrait changer entre maintenant et le début de la prochaine saison. De quoi aura l'air notre alignement exactement, je ne peux le prédire en ce moment. Cependant, nous devrons apporter certains changements pour respecter [le plafond salarial] l'an prochain. »

Les attaquants Tyler Johnson, Ondrej Palat et Jonathan Drouin, ainsi que le défenseur Andrej Sustr, peuvent devenir joueurs autonomes avec compensation le 1er juillet.

Malgré le départ du gardien numéro un de l'équipe et d'autres départs à prévoir, Yzerman assure qu'il espère encore voir le Lightning se qualifier pour les séries éliminatoires de la Coupe Stanley. Il se trouve à sept points des Maple Leafs de Toronto et de la deuxième place de quatrième as dans l'Association de l'Est, et l'équipe va continuer à se battre pour une place en séries avec Andrei Vasilevskiy et Budaj devant le filet.

Vasilevskiy montre une fiche de 11-13-5 avec une moyenne de buts alloués de 2,81 et un pourcentage d'arrêts de ,909 en 29 parties cette saison. Le Lightning lui a accordé une prolongation de contrat de trois ans d'une valeur de 10,5 millions $ le 1er juillet 2016, avec l'intention de faire de lui leur éventuel gardien numéro un.

Depuis le début de sa carrière, il a conservé un dossier de 29-28-6 en 63 parties. Il a obtenu le départ dans le quatrième match de la Finale de la Coupe Stanley 2015 contre les Blackhawks de Chicago ainsi que six matchs de la finale de l'Association de l'Est 2016 contre les Penguins de Pittsburgh, qui ont éliminé le Lightning en sept rencontres.

« Nous pensons qu'Andrei va devenir un excellent gardien partant dans cette ligue pendant longtemps, et pour le moment, son salaire n'est pas trop élevé sur notre masse salariale, a évoqué Yzerman. Je crois, et seul le temps va nous le dire, qu'il possède tous les outils. Après l'avoir vu jouer en séries éliminatoires, dans les rangs juniors, dans la Ligue américaine et dans la LNH, je crois qu'il sera un très bon partant. Le temps nous le dira. Il s'agit de la position la plus difficile où jouer. Il est difficile d'être un jeune défenseur dans la ligue, mais être un jeune gardien est encore plus difficile. »

Bishop a conservé un dossier de 16-12-3 avec une moyenne de buts alloués de 2,55 et un pourcentage d'arrêts de ,911 en 32 parties cette saison. En cinq campagnes avec le Lightning il a été finaliste au trophée Vézina à deux reprises (2013 et 2015), en plus d'aider le Lightning à atteindre la Finale de la Coupe Stanley en 2015. Il est également le meneur de l'histoire de l'équipe au chapitre des victoires (131) et des blanchissages (17).

« En ce qui concerne Bishop, et je parle seulement de mon expérience depuis mon arrivée avec l'équipe, mais il a été l'un des joueurs les plus importants de l'histoire de cette organisation, a affirmé l'entraîneur Jon Cooper. Il nous a aidés à remporter une tonne de matchs. Il nous a aidés à redevenir une équipe aspirante aux grands honneurs, et pour cela, nous devons le remercier. »

Mais Yzerman a expliqué que la marge de manœuvre supplémentaire sous le plafond salarial était nécessaire afin de couvrir les bonus de performances de certains des jeunes joueurs du Lightning, et que l'équipe aura encore du travail à faire de ce côté lorsque le contrat de huit ans d'une valeur de 63 millions $ de Victor Hedman va entrer en vigueur la saison prochaine.

« Alors que nous approchons de la date limite, nous explorons nos options, et nos options étaient de procéder à un échange ou de garder nos deux gardiens, a mentionné Yzerman. La plus grande raison qui a motivé cette transaction est que nous sommes inquiets à propos du plafond salarial l'an prochain. »

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