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Les Kings font d'Anze Kopitar leur capitaine

L'attaquant a été le meilleur pointeur de Los Angeles à chacune des neuf dernières saisons

par Curtis Zupke / Correspondant LNH.com

El Segundo, Californie - Lorsque Anze Kopitar est arrivé à Los Angeles il y a 10 ans, le coéquipier auquel il s'est le plus identifié était Dustin Brown.

Les deux joueurs ont connu quelques saisons décevantes avant de tous deux progresser et aider les Kings de Los Angeles à remporter la Coupe Stanley à deux reprises. Kopitar était enthousiaste et honoré d'être nommé comme remplaçant de Brown à titre de capitaine des Kings jeudi.

« Il s'agit d'une chose à laquelle, pendant que Brown était notre capitaine, je n'ai jamais vraiment songé, a déclaré Kopitar. Je l'ai toujours considéré comme l'homme de la situation. C'est une situation un peu ambivalente pour moi, car [Brown] et moi sommes amis… très honnêtement, il est le seul gars qui était là lorsque je suis arrivé à Los Angeles. Je ne dirais pas que c'est bizarre. Notre relation ne va pas changer. Je vais encore avoir besoin de lui à mes côtés. »

Le directeur général des Kings Dean Lombardi a reconnu qu'un changement de leadership était nécessaire, et que le moment était bien choisi, étant donné l'ascension de Kopitar comme meilleur joueur de l'équipe et des ennuis qu'a éprouvés Brown au cours des dernières saisons. Brown était le capitaine de l'équipe depuis 2008.

« Il est temps pour Kopitar de prendre les commandes, a affirmé Lombardi. Il a été préparé à cela. Il a été entraîné pour cela. Il est l'un de nos meilleurs joueurs, et il arrive à son apogée. C'est son tour. »

Lombardi n'a pas nommé les adjoints au capitaine, et il a indiqué que des décisions devaient encore être prises de ce côté. Kopitar a mentionné qu'il allait avoir son mot à dire.

Kopitar, âgé de 28 ans, a servi à titre d'adjoint au capitaine pendant les huit dernières saisons. Il a été sélectionné par Los Angeles en première ronde (11e au total) au repêchage 2005 de la LNH.Kopitar a été le meilleur pointeur des Kings à chacune des neuf dernières saisons et a remporté la Coupe Stanley en 2012 et 2014. Il a récolté 74 points (25 buts) cette saison et a obtenu 243 buts et 441 passes en 764 matchs de saison régulière dans la LNH, en plus d'amasser 20 buts et 44 passes en 75 matchs des séries éliminatoires de la Coupe Stanley.

Le titre de capitaine de Kopitar coïncide avec l'entrée en vigueur de sa prolongation de contrat de huit ans qu'il a acceptée en janvier, qui lui a permis de devancer le défenseur Drew Doughty à titre de joueur le mieux payé des Kings. Kopitar affirme qu'il se réjouissait de cette responsabilité, et qu'il était « motivé par elle ».

« Si vous pouvez ajouter la lettre "C" à votre chandail, c'est un défi, a-t-il indiqué. J'aime les défis. Cela va me donner encore plus de confiance. »

Kopitar est finaliste au trophée Selke pour une troisième saison de suite après avoir mené tous les attaquants de la ligue au chapitre du temps de glace total (1 690:12) et terminé au deuxième rang pour le différentiel (plus-34) derrière son coéquipier Tyler Toffoli (plus-35).

Brown a été relégué aux troisième et quatrième trios à certains moments la saison dernière. Ses 11 buts à chacune de ses deux dernières campagnes sont ses plus bas totaux depuis la saison 2006-07.

Lombardi a assuré qu'il n'allait pas racheter le contrat de Brown, qui est encore valide pour six ans, au cours desquels il touchera 47 millions $. Lombardi a expliqué qu'il avait rencontré Brown il y a un mois, et que Brown avait par la suite rencontré l'entraîneur des Kings Darryl Sutter « pour parler de ce qu'il doit faire et de son rôle ».

Lombardi croit que Brown peut redevenir le joueur efficace qu'il était plus tôt au cours de sa carrière.

« Il comprend parfaitement que pour que nous redevenions une équipe qui connaît du succès, il doit recommencer à jouer comme il en est capable », a évoqué Lombardi.

« Malgré le fait qu'il n'ait pas produit à la hauteur de ce qu'il est capable de faire, ce n'était pas en raison d'un manque d'effort, a ajouté Lombardi. Il se place énormément de pression sur les épaules… il n'y a pas si longtemps, il était l'un des meilleurs attaquants de puissance de la ligue. C'est ce qu'il doit faire. »

Brown devrait discuter de ce changement plus tard au cours du mois.

 

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