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Les Golden Knights veulent être l'équipe chouchou du Montana

La visite du club pourrait susciter de l'intérêt dans une région qui n'a pas d'équipe professionnelle

par Nicholas J. Cotsonika @cotsonika / Journaliste NHL.com

BOZEMAN, Montana -- Julie Keck ne savait pas à quoi s'attendre. Les Golden Knights de Vegas sont arrivés en ville pour poursuivre leur voyage sur la route en organisant une clinique de hockey bottine, mais la majorité des mordus de hockey de la place et leurs familles étaient à Billings, au Montana, pour assister à un camp qui avait été déjà prévu il y a deux mois. 

Keck, directrice d'opérations de la Bozeman Amateur Hockey Association (BAHA), prévoyait une foule d'entre 20 et 200 personnes. 

Puis l'autobus des Golden Knights est arrivé au Ressler Motors Ice Rink du complexe Ice Barn, vendredi matin. Le personnel de la patinoire a gonflé un chandail énorme près de la porte d'entrée, a apporté l'équipement dans l'aréna, a affiché des logos et a exposé une bannière. 

Et puis 20 personnes sont arrivées. Et puis 20 autres. Et 20 autres. 

Chaque enfant qui s'est inscrit à la clinique a reçu un t-shirt des Golden Knights et un bâton de hockey bottine. Au moment où le camp a commencé, l'équipe avait déjà donné plus de 100 bâtons. Incluant les parents, il y a eu plus de 200 personnes présentes. 

« Évidemment, il y avait d'autres mordus et qui s'intéressaient à en savoir plus au sujet des Golden Knights », a expliqué Keck. 

Le propriétaire Bill Foley veut faire des Golden Knights l'équipe chouchou de la région des Rocheuses américaines. Leur territoire de télédiffusion comprend le Nevada, l'Idaho, le Montana, le Wyoming, l'Utah ainsi que des parties de l'Arizona et de la Californie. Ils ne pourront pas se déplacer dans ces états dès qu'ils amorceront leurs activités, alors ils le font maintenant par le biais d'une tournée en autobus et des événements spéciaux. 

« Les personnes présentes qui ne sont pas du Montana ont probablement une équipe préférée dans leur région, a dit Keck. Mais je suis Montanienne et je n'ai aucune équipe locale à soutenir. 

« Ce pourrait être le coup de pouce que les locaux ont besoin, surtout parce que les vols à Vegas sont si abordables. » 

En plus d'augmenter la visibilité des Golden Knights, ça fait la promotion du hockey. 

La BAHA inclut environ 700 adultes et 250 enfants, mais il y a une si grande demande pour le temps de glace, le Ice Barn a dû ajouter une autre surface. 

La première patinoire a de la glace du début du mois d'octobre jusqu'à la fin d'avril, quand le comté commence à s'en servir pour tenir des événements estivaux, et le calendrier de la patinoire est complet chaque jour de 6h jusqu'à minuit, selon Keck. 

La deuxième surface a été mise en opération en janvier. 

« Quand nous construisons une patinoire, elle est entièrement fonctionnelle », a déclaré Anna Greenberg, directrice de développement de la Gallatin ice Foundation. 

La deuxième patinoire n'est qu'au milieu du stade II. Le toit, la bande et les baies vitrées sont tous installés, mais il n'y a pas encore d'isolation ni gradins ni vestiaires permanents. La BAHA et la Gallatin Ice Fondation ramassent des fonds pour compléter la construction afin que la région ait une patinoire disponible pendant toute l'année. 

À l'occasion d'un gala de levée de fonds en mars, une équipe senior a mis aux enchères une paire de billets pour un match des Golden Knights avec deux billets d'avion pour Las Vegas. Le lot s'est vendu 4010 $. 

Le défenseur des Golden Knights Nate Schmidt était censé faire une présence vendredi, mais il a subi une blessure à la cheville pendant l'entraînement jeudi et ne pouvais pas y assister. Il a envoyé un message vidéo aux amateurs. 

« Je suis très déçu de ne pas y être aujourd'hui, a-t-il avoué. Je voulais simplement vous offrir mes meilleurs souhaits. Amusez-vous bien. » 

Arborant leur chandail des Golden Knights, les enfants se sont relayés des balles oranges de hockey bottine avec les bâtons qu'on leur avait offert. Ils se sont par la suite frayés un chemin entre des cônes et ils ont pris des lancers. Quand la clinique a pris fin, ils sont repartis en passant près du chandail énorme gonflable et l'autobus des Golden Knights. 

« Le Montana n'est pas vraiment un état de hockey, a dit Keck. Mais il devient de plus en plus un état de hockey. » 

Peut-être encore davantage après la clinique de vendredi.

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