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Les Golden Knights amorcent une tournée en autobus

L'équipe va tenir des événements en Idaho, au Montana et en Utah cette semaine

par Nicholas J. Cotsonika @cotsonika / Chroniqueur NHL.com

COEUR D'ALENE, Idaho - C'est ainsi que les choses s'amorcent.

Les Golden Knights de Vegas n'amorceront pas leur première saison dans la LNH avant le 6 octobre, alors qu'ils rendront visite aux Stars de Dallas, et leur premier match à domicile n'aura pas lieu avant le 10 octobre, alors qu'ils vont accueillir les Coyotes de l'Arizona.

Le gardien Calvin Pickard n'a sauté sur la glace dans son nouvel uniforme que dans son imagination.

Mais ici, dans une station balnéaire tranquille qui se trouve à plus de 1700 kilomètres de la Strip, se trouve un autobus arborant les logos des Golden Knights et un message en lettres majuscules : « L'ACTION S'AMORCE LE 10 OCTOBRE ».

Et sur place, on retrouverait Pickard avec un survêtement et une casquette des Golden Knights, tenant un microphone devant un groupe de partisans au Frontier Ice Arena avant une séance de patinage publique suivie d'une séance d'autographes.

« Allons nous amuser », a-t-il lancé.

L'équipe d'expansion fait des pieds et des mains pour créer des liens avec ses partisans et en dénicher des nouveaux.

Les Golden Knights prévoient être actifs dans la communauté de Las Vegas. Le propriétaire Bill Foley souhaite toutefois faire de Vegas l'équipe des Rocheuses, et leur territoire local de diffusion de télévision s'étend à l'Idaho, au Montana, au Wyoming, à l'Utah et dans certaines parties de l'Arizona et de la Californie.

Au cours de la saison, l'équipe n'aura pas le temps de visiter ces endroits. C'est pourquoi elle s'attelle à cette tâche cette semaine avec la Tournée des Golden Knights de Vegas, une tournée en autobus qui passera par l'Idaho, le Montana et l'Utah et qui comprendra des événements et des apparitions publiques de Foley, de l'entraîneur Gerard Gallant et des joueurs.

« Je crois qu'il s'agit d'une excellente idée, a affirmé Pickard. Nous avons un grand territoire sur lequel se trouvent nos partisans, de Vegas jusqu'à l'Idaho, alors c'est bien de rassembler un bon groupe de partisans et de générer de la conversation autour de notre début de saison en octobre.

« Ils vont regarder nos matchs chaque soir, alors ils vont créer des liens avec nous. C'est donc bien de commencer aussi tôt. »

Les employés se sont entassés dans un autobus à Las Vegas lundi et ont roulé pendant 13 heures jusqu'à Idaho Falls, en Idaho. Ils ont repris la route mardi pour sept autres heures pour atteindre Coeur d'Alene, bien connue dans le monde du hockey pour abriter la maison d'été de Wayne Gretzky en plus d'être le lieu de naissance de l'École de hockey Gretzky.

Ils ont fait un arrêt dans un hôtel pour récupérer Pickard, qui s'est envolé de son domicile de Winnipeg spécialement pour l'occasion, et sont arrivés à l'aréna à 15 h 30, heure du Pacifique. En quelques minutes, les employés ont gonflé un immense chandail des Golden Knights devant la porte principale, installé une table de marchandise dans le lobby, affiché des logos temporaires un peu partout et accroché une bannière permanente près de la glace, marquant ainsi leur territoire. Ils vont accrocher une bannière comme celle-là à chacun de leurs arrêts.

Avant le début de la séance de patinage à 17 h 45, les gens ont commencé à franchir les portes.

La famille Yates est partie de la banlieue de Calgary pour séjourner à Spokane, dans l'État de Washington, à environ 30 minutes de route à l'Ouest, pour leurs vacances. Clayton Yates, âgé de 14 ans, a vu sur Instagram que les Golden Knights allaient effectuer un arrêt à Coeur d'Alene.

« Je suis sorti de la roulotte en courant pour le dire à mes parents », a raconté Clayton.

Clayton et son frère, Rohdy, 11 ans, étaient déjà des partisans des Golden Knights.

« Je peux ainsi dire que je suis un partisan depuis le tout premier jour », a-t-il mentionné.

La famille a donc pris le chemin de Coeur d'Alene pour que les garçons puissent patiner avec Pickard. Clayton portait une casquette et un chandail des Golden Knights.

Ryan Brady, âgé de 19 ans, et son frère Matt, 23 ans, sont venus de Pullman, dans l'État de Washington, qui se trouve à environ 90 minutes de route vers le sud. Non seulement étaient-ils déjà des partisans des Golden Knights, ils détiennent aussi des abonnements saisonniers au T-Mobile Arena. Section 227. Rangée K. Ils vont tenter d'assister au plus grand nombre de matchs possible, en fonction de leur horaire.

« Nous nous sommes dit que le moment était bien choisi pour trouver une nouvelle équipe qui évoluait près de chez nous, a expliqué Ryan. Nous avons encouragé différentes équipes de la LNH, puis Vegas a fait son apparition. Nous sommes devenus très enthousiastes à l'idée de pouvoir nous ranger entièrement derrière une équipe.

« C'est important pour nous de simplement pouvoir encourager une nouvelle équipe et de pouvoir se ranger derrière elle, mais c'est fantastique de les voir parcourir la région de la sorte. Ils tentent par tous les moyens d'interagir avec la communauté à l'extérieur de Vegas. »

Jordon Evans, âgé de 18 ans, est de Post Falls, en Idaho, mais habitait auparavant à Providence, au Rhode Island, et portait un blouson des Bruins de Boston sur la glace. Mais après que Pickard l'eut rejoint pour effectuer quelques tours de glace avec lui en discutant, il a affirmé qu'il allait regarder les Golden Knights à la télévision.

Va-t-il aussi acheter un chandail des Golden Knights?

« C'est déjà fait », a-t-il assuré.

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