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Les Devils se tournent vers l'avenir après avoir échangé Palmieri, Zajac

Le New Jersey veut bâtir autour de Hischier et Hughes après la transaction avec les Islanders

par Mike G. Morreale @mikemorrealeNHL / Journaliste NHL.com

Les Devils du New Jersey sont optimistes par rapport à leur plan qui consiste à bâtir autour de leur jeune noyau après avoir échangé les attaquants Travis Zajac et Kyle Palmieri aux Islanders de New York mercredi.

En retour de Palmieri et Zajac, les Devils ont fait l'acquisition des attaquants des ligues mineures A.J. Greer et Mason Jobst, d'un choix de première ronde au Repêchage 2021 et d'un choix conditionnel de quatrième ronde au Repêchage 2022. Le New Jersey possède maintenant neuf sélections en 2021, dont deux au premier tour.

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« L'enthousiasme que j'ai pu voir de mes propres yeux ne va qu'augmenter, et nos partisans ont plusieurs raisons d'être enthousiastes, a affirmé le directeur général des Devils Tom Fitzgerald mercredi. Je suis persuadé qu'ils ont hâte de savoir quand nous allons commencer à ajouter des éléments, mais nous sommes investis à 100 pour cent et nous voulons tous gagner, nous voulons tous faire mieux. 

« Il suffit de regarder notre équipe cette année, et de voir de quelle manière certains de ces jeunes joueurs ont progressé. C'est le message que j'envoie à ces jeunes... lorsque vous obtenez votre chance, vous devez en profiter. Si vous ne le faites pas, quelqu'un d'autre va le faire. »

La transaction qui a fait passer Palmieri, un attaquant de 30 ans qui a passé les cinq dernières saisons au New Jersey, et Zajac, un attaquant de 35 ans qui disputait une 15e saison dans la LNH (1024 matchs), toutes avec les Devils, aux Islanders peut symboliser un passage du flambeau vers les deux jeunes piliers de l'attaque au New Jersey : le centre Nico Hischier, le premier choix au total du Repêchage 2017 de la LNH, et le centre Jack Hughes, le premier choix au total du Repêchage 2019.

Fitzgerald a constamment manifesté sa volonté de bâtir autour de son jeune noyau depuis qu'il a été nommé DG à la suite du congédiement de Ray Shero le 12 janvier 2020.

Le New Jersey a échangé Taylor Hall, Blake Coleman, Andy Greene et Wayne Simmonds au cours de la saison 2019-20, et a conclu la saison avec trois joueurs de plus de 30 ans. La moyenne d'âge des Devils s'établit aujourd'hui à 24,8 ans.

Le joueur qui compte le plus d'ancienneté avec l'équipe est désormais le défenseur de 26 ans Damon Severson, qui dispute une septième saison dans la LNH.

Hischier, âgé de 22 ans, et Hughes, 19 ans, sont les fers de lance d'un impressionnant groupe de jeunes joueurs qui occupent déjà des rôles clés. Ce groupe comprend les attaquants Tyce Thompson, 21 ans, Janne Kuokkanen, 22 ans, Yegor Sharangovich, 22 ans, Michael McLeod, 23 ans, Nathan Bastian, 23 ans, Mikhail Maltsev, 23 ans, le défenseur Ty Smith, 21 ans, et le gardien Mackenzie Blackwood, 24 ans. 

Video: WSH@NJD: Hischier inscrit les Devils au pointage

« Nous ne possédons pas beaucoup d'expérience, mais je crois que c'est ainsi que ce jeune groupe va grandir, a noté Fitzgerald. J'ai toujours cru à cela. Je veux voir ce groupe grandir ensemble. Lorsqu'il va atteindre sa maturité, nous allons pouvoir ajouter d'autres jeunes joueurs à l'organisation. Nos propres joueurs seront alors plus âgés, Jack sera plus vieux, Nico aussi, tout comme Ty Smith à la ligne bleue. Ils commencent à devenir des leaders, et c'est ce qui est prometteur. 

« Ce groupe me remplit d'enthousiasme, et je veux l'aider à continuer à progresser, mais je veux aussi aider l'organisation à retrouver le statut que nous souhaitons atteindre, soit un statut d'équipe gagnante qui peut aspirer au championnat. »

Hischier a été nommé capitaine des Devils le 20 février, soit le jour de son premier match de la saison. Il a raté les 11 premières rencontres en raison d'une blessure à un pied subie pendant la saison morte ainsi qu'en raison du protocole de la COVID-19 de la LNH. Il a ensuite subi une fracture au sinus après avoir été atteint à la visière par une rondelle déviée dans un revers de 5-2 contre les Capitals de Washington le 27 février. Il a été placé sur la liste des blessés le 4 mars, a subi une intervention le 15 mars et a raté les 21 dernières parties. Il a recommencé à s'entraîner avec l'équipe mercredi et pourrait réintégrer la formation d'ici une semaine.

Fitzgerald pourrait très bien continuer d'être actif, avec quatre joueurs qui pourraient devenir autonomes sans compensation au terme de la campagne : le gardien Scott Wedgewood et les défenseurs Ryan Murray, Sami Vatanen, et Dmitry Kulikov.

Les Devils (13-18-6), qui n'ont pas participé aux séries éliminatoires au cours des deux dernières saisons et dans sept des huit dernières campagnes. Ils occupent le septième rang parmi les huit équipes de la section Est MassMutual, à 14 points des Bruins de Boston et du quatrième et dernier rang donnant accès aux séries éliminatoires.

« Mon travail est de continuer à comprendre où en est cette équipe, et à continuer de l'améliorer, a souligné Fitzgerald. Tout ce que nous cherchons à faire, c'est de poursuivre notre amélioration et faire en sorte de pouvoir prendre part aux séries éliminatoires de la Coupe Stanley, avant d'être une équipe qui participe toujours aux séries et qui aspire aux grands honneurs, afin que cette équipe reprenne la place qu'elle mérite parmi l'élite. »

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