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Le travail du D.G. Jim Rutherford porte ses fruits

Des transactions et un changement derrière le banc ont permis aux Penguins d'atteindre la Finale de la Coupe Stanley

par Tom Gulitti @tomgulittinhl / Journaliste NHL.com

Il y a deux ans, Jim Rutherford a pensé que le temps était venu pour lui de « prendre un peu de recul ». Maintenant, il a guidé les Penguins de Pittsburgh en Finale de la Coupe Stanley.

Les Sharks de San Jose représentent leur seul obstacle restant, la Finale débutant lundi au Consol Energy Center (20h H.E.; TVA Sports, CBC, NBC).

Rutherford n'a pu imaginer ce scénario en 2014, quand, après 20 saisons chez les Whalers de Hartford/Hurricanes de la Caroline à titre de président et directeur général, il a décidé de confier le poste du D.G. à Ron Francis. Les Hurricanes avaient raté les séries éliminatoires de la Coupe Stanley pour cinq saisons de suite et Rutherford, 65 ans à cette équipe, avait indiqué aux propriétaires de l'équipe que c'était trop difficile de diriger l'aspect commercial et les opérations hockey à la fois.

« Avec le recul, je ne sais pas comment je l'ai fait, a dit Rutherford à NHL.com vendredi. Je n'ai peut-être pas fait un assez bon travail parce que je m'occupais du travail des deux postes. »

Rutherford a connu du succès chez les Hurricanes, les ayant guidés en Finale en 2002 avant de remporter la Coupe Stanley en 2006. Après avoir nommé Francis son successeur, il était content de servir à titre de président de l'équipe et terminer sa carrière en Caroline dans un rôle consultatif.

« Et puis, quelques semaines plus tard, j'ai reçu un appel de Pittsburgh », a noté Rutherford.

Les Penguins étaient à la recherche d'un nouveau D.G. après avoir laissé filer une avance de 3-1 contre les Rangers de New York en deuxième ronde des séries éliminatoires. Rutherford n'envisageait pas de quitter la Caroline, mais tout d'un coup, il a eu une opportunité intrigante de faire partie d'une équipe qui incluait deux des plus grandes vedettes de la LNH, Sidney Crosby et Evgeni Malkin.

Après avoir rencontré les copropriétaires Mario Lemieux et Ron Burkle et le président des Penguins David Morehouse. Rutherford a été convaincu de les rejoindre.

« Je ne pense pas que j'aurais accepté un autre défi, a admis Rutherford. Avec le noyau de joueurs qu'ils avaient déjà ici, je croyais que c'était un endroit où je pouvais avoir une autre chance de gagner. »

Cette chance est extrêmement proche de devenir la réalité après que les Penguins eurent accédé à la Finale pour la première fois depuis 2009 en défaisant le Lightning de Tampa Bay 2-1 dans le match no 7 de la finale de l'Association de l'Est jeudi. Mais Rutherford n'est pas sur le point d'organiser le défilé.

« Je pense que c'est significatif pour n'importe quelle organisation quand vous atteignez la demi-finale ou la finale, mais ce n'est pas la ligne d'arrivée, a-t-il expliqué. Nous voulons franchir cette dernière étape, tout comme San Jose le veut. Je suis vraiment fier de nos joueurs. Nous avons battu trois très bonnes équipes pour nous rendre ici. Nous devrons maintenant en affronter une autre. »

Le chemin jusqu'à la finale a été semé d'embûches. Il y a un an, les Penguins ont été éliminés en cinq matchs par les Rangers en première ronde des séries, et des sceptiques se demandaient si l'équipe avait pris la bonne décision en embauchant Rutherford.

Les défenseurs Kristopher Letang et Olli Maatta n'ont pas participé à la série contre les Rangers en raison de blessures, mais Rutherford savait que les problèmes chez les Penguins étaient bien plus profonds alors qu'il amorçait la reconstruction de l'alignement l'été dernier.

« Quand je regardais d'autres équipes et quand j'évaluais ce que nous avions, il y a eu certaines choses que nous espérions faire, l'une de ces choses était de changer le caractère de notre équipe, a-t-il dit. Nous voulions acquérir des joueurs de solide caractère et nous y avons réussi. Et puis, après le camp, nous croyions que notre équipe était un peu lente, et nous avons dû déterminer si nous pouvions augmenter la rapidité de notre alignement. »

Les modifications que Rutherford a apportées à son alignement sont bien connues. Il a fait l'acquisition de l'ailier droit Phil Kessel et le centre Nick Bonino dans des transactions estivales avant de conclure des transactions qui ont envoyé le défenseur Trevor Daley et l'ailier gauche Carl Hagelin à Pittsburgh pendant la saison.

Le rappel de jeunes joueurs tels que Conor Sheary et Bryan Rust, qui ont marqué les deux buts dans la victoire jeudi, ont également ajouté de la vitesse et du talent à la formation des Penguins.

« Ces transactions et ces joueurs ont considérablement changé notre équipe au cours de la saison », a affirmé Rutherford.

Le plus grand changement est plutôt survenu derrière le banc, quand Rutherford a congédié l'entraîneur Mike Johnston le 12 décembre avant de le remplacer par Mike Sullivan, qui avait été embauché l'été dernier pour servir à titre d'entraîneur du club-école des Penguins à Wilkes-Barre/Scranton dans la Ligue américaine de hockey. Au moment du changement d'entraîneur, les Penguins présentaient une fiche de 15-10-3.

Sous les ordres de Sullivan, les Penguins ont terminé la saison régulière 33-16-5 pour entamer les séries éliminatoires en tant que l'équipe de l'heure dans la LNH. Ils ont éliminé les Rangers en cinq matchs au premier tour avant de vaincre les gagnants du trophée des Présidents, les Capitals de Washington, en six matchs en deuxième ronde.

Le Lightning était à une victoire d'éliminer les Penguins en finale d'association avant que les Penguins n'aient rebondi en gagnant les matchs no 6 et 7.

L'équipe étant maintenant à quatre victoires d'un triomphe de la Coupe Stanley, personne ne s'interroge plus sur la décision d'embaucher Rutherford. L'embauche a également eu un impact positif pour Rutherford individuellement.

« C'était en partie parce que je pouvais me concentrer sur une seule chose. Je pouvais me concentrer sur le hockey, a expliqué Rutherford. Je n'avais pas à m'occuper d'autres choses. Un de ces postes est déjà très difficile sans devoir remplir deux ou trois autres rôles en même temps. C'est très, très difficile. Ceci m'a donné une chance de me concentrer sur ce que j'aime faire, cela m'a sûrement revigoré. »

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