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Le Lightning prêt à faire une poussée vers les séries

Le joueur de centre Tyler Johnson pourrait être de retour pour Tampa Bay samedi après la pause de cinq jours

par Corey Long / Correspondant LNH.com

TAMPA -- Le Lightning de Tampa Bay terminera sa pause de six jours avec un périple de cinq matchs en 10 jours, ainsi qu'un besoin de grimper dans le classement de l'Association de l'Est.

Avec 26 matchs à jouer, le Lightning (25-24-7) se trouve à six points des Maple Leafs de Toronto, qui occupent la deuxième place de quatrième as donnant accès aux séries éliminatoires de la Coupe Stanley dans l'Association de l'Est. L'équipe accuse un retard de sept points sur les Bruins de Boston, qui figurent au troisième rang dans la section Atlantique.

Tampa Bay reprend le calendrier de la saison régulière avec deux matchs à l'étranger en autant de soirs, contre les Stars de Dallas samedi (20h HE; FS-SW, SUN, NHL.TV) et l'Avalanche du Colorado dimanche (20h HE; ALT, SUN, NHL.TV). Le Lightning a réussi une fiche de 3-0-1 dans les quatre matchs avant la pause, ayant dominé ses adversaires 12-4 sur la feuille de pointage en temps réglementaire pendant cette période, incluant un gain de 4-1 contre les Jets de Winnipeg dans le dernier match avant la pause.

« C'est maintenant de l'urgence pour nous, a dit l'entraîneur Jon Cooper. Nous avons fait de bonnes choses avant la pause, et maintenant nous devons les poursuivre. »

Tampa Bay devrait se sortir de la pause avec un alignement en meilleure santé. L'attaquant Tyler Johnson a pleinement participé à l'entraînement vendredi et devrait jouer samedi après avoir raté les deux derniers matchs à cause d'une blessure au bas du corps.

« Nous verrons comment je me sentirai [samedi], a dit Johnson. Je n'étais pas en mesure de jouer [la semaine dernière], et donc la pause est arrivée au bon moment. »

Pour d'autres joueurs, la pause leur a fourni l'occasion de recharger les batteries et de se préparer pour les 26 derniers matchs. Le calendrier restant inclut six séries de deux matchs en autant de soirs, dont cinq à l'étranger. Tampa Bay a une fiche de 8-7-5 dans ses 10 séries de deux matchs en autant de soirs cette saison: 6-3-1 dans le premier match, mais 2-4-4 lors du second.

Le défenseur Victor Hedman a mentionné que la pause était une bonne chose après la belle séquence réalisée par le Lightning. L'équipe a entamé la pause de bonne humeur, mais toujours avec la mentalité qu'il restait encore du travail à faire.

« C'était une très longue saison avec la Coupe du monde [de hockey 2016] et nous avons connu une saison éprouvante, alors c'est bon d'avoir quelques jours pour libérer l'esprit, a expliqué Hedman. Nous avons fait tout ce qu'il fallait pour demeurer en forme, et maintenant nous pouvons revenir au travail et faire tout ce que nous devons faire cette fin de semaine. »

Avant la pause, le Lightning commen çait à obtenir de ses gardiens les performances auxquelles il s'attendait depuis le début de la saison.

Ben Bishop a remporté ses trois derniers départs, ayant affiché un pourcentage d'arrêts de ,961 pendant cette séquence. Andrei Vasilevskiy a effectué 37 arrêts dans une défaite de 2-1 en fusillade contre le Wild du Minnesota le 10 février.

Chaque gardien devrait recevoir un départ cette fin de semaine. Hedman a affirmé que le Lightning a confiance en chaque cerbère.

« Nous avons commencé à mieux jouer devant eux et ils font tous les arrêts importants maintenant, a dit Hedman. Les deux choses vont de pair et nous sommes chanceux d'avoir les deux hommes devant le filet pour faire les arrêts quand nous en avons besoin. »

Cooper a ajouté que le reste de l'équipe gagne de l'énergie quand chaque gardien est en pleine forme.

« Ils étaient nos deux meilleurs joueurs, a déclaré Cooper. Quand nous avons échoué en tant qu'équipe, ils nous ont sauvés, et maintenant, nous avons besoin qu'ils demeurent au sommet de leur art. »

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