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Le Lightning peut porter son attention sur Palat et Johnson

Les ententes avec Chris Kunitz et Dan Girardi permettent à Tampa Bay d'accorder de nouveaux contrats à ses joueurs autonomes avec compensation

par Corey Long / Correspondant LNH.com

Le Lightning de Tampa Bay a ajouté des renforts défensifs et du leadership lors de la première journée du marché des joueurs autonomes grâce aux ententes avec le défenseur Dan Girardi et l'attaquant Chris Kunitz samedi. Le directeur général Steve Yzerman pourra maintenant tourner son attention sur de nouveaux contrats pour les joueurs autonomes avec compensation Ondrej Palat et Tyler Johnson.

Yzerman a indiqué que les ententes avec Palat et Johnson, ainsi qu'avec les défenseurs Slater Koekkoek et Jake Dotchin, seront une priorité alors que le marché des joueurs autonomes commence à se calmer. Palat a amassé 218 points (74 buts) en 307 matchs dans la LNH, tandis que Johnson en a récolté 211 (89 buts) en 308 rencontres.

« Nous voulons nous entendre avec ces joueurs, a dit Yzerman. Je ferai tout ce qu'il faut. »

Les ententes à court terme avec Girardi et Kunitz devraient fournir à Yzerman la marge de man œuvre nécessaire sous le plafond salarial afin d'offrir un contrat à tous les quatre joueurs.

Girardi, qui a passé 11 saisons avec les Rangers de New York, a signé un contrat de deux ans avec une valeur annuelle moyenne de 3 millions $. Il a amassé quatre buts et 15 points en 63 rencontres avec les Rangers la saison dernière. Girardi a dû gérer une blessure à la cheville en fin de saison et a raté un mois avant de participer à tous les 12 matchs des Rangers en séries éliminatoires de la Coupe Stanley.

Yzerman a déclaré que Girardi donnera au Lightning de la profondeur et de la flexibilité à la ligne bleue après que Tampa Bay eut perdu Jason Garrison lors du repêchage d'expansion.

« Je prévois qu'il joue n'importe où », a dit Yzerman lors d'une conférence de presse au Amalie Arena samedi. « J'imagine qu'il pourra devenir un excellent partenaire de Victor [Hedman] si nécessaire. Il pourrait côtoyer Braydon Coburn et être un excellent partenaire de Slater [Koekkoek] ou de Mikhail [Sergachev]. Va-t-il devoir jouer 23-24 minutes par match? Non. Est-ce que nous voulons qu'il le fasse? Non, mais il pourrait devoir le faire certains soirs. Nous devons être une meilleure équipe défensive. Je crois qu'en ajoutant Chris Kunitz et Dan Girardi, nous sommes une équipe plus difficile à affronter et je m'attends à ce que nous soyons une équipe améliorée à la défensive. »

Girardi a dit qu'il est complètement remis des blessures qui ont récemment limité sa production.

« Je me sens à 100 pour cent, je me sens très bien, a dit Girardi samedi. C'est la première question à laquelle je dois répondre dans toutes mes entrevues, mais je dois l'accepter. Je joue avec acharnement depuis 11 ans, et ça laisse des traces sur le corps. Mais pour l'instant, je me sens à 100 pour cent. J'ai très hâte de jouer cette saison. »

Kunitz, 37 ans, a signé une entente d'un an de 2 millions $ après avoir récolté 29 points (neuf buts) en 71 matchs avec les Penguins de Pittsburgh la saison dernière. Kunitz a amassé 250 buts et 330 mentions d'aide en 884 matchs dans la LNH. Quatre fois champion de la Coupe Stanley, Kunitz a une illustre histoire dans les séries éliminatoires, ayant récemment marqué le but gagnant en deuxième prolongation du match no 7 de la finale de l'Association de l'Est face aux Sénateurs d'Ottawa.

Le Lightning était à la recherche d'un ailier après avoir échangé Jonathan Drouin aux Canadiens de Montréal en retour de Sergachev le 15 juin, et Yzerman croit que Kunitz peut aider le Lightning aux deux bouts de la patinoire.

« Évidemment, Chris Kunitz est un joueur différent de Jonathan Drouin, mais il est un joueur qui pourra apporter une grande contribution à notre équipe, a affirmé Yzerman. Il a côtoyé les grands joueurs à Pittsburgh et il est également très efficace dans un rôle défensif.

Kunitz, qui a souvent été déployé au sein des premiers trios avec Sidney Crosby ou Evgeni Malkin à Pittsburgh, a déclaré qu'il tentera d'occuper tout rôle que l'équipe a besoin qu'il occupe.

« Ils ne m'ont pas dit, "Tu vas occuper ce rôle-ci", a mentionné Kunitz. C'est une situation où tu arrives comme attaquant du top-9 et ils peuvent modifier l'alignement comme ils le veulent. Mais je crois qu'il y aura toujours des occasions. Malheureusement, il y a toujours des blessures pendant la saison. Je suis un joueur qui a pu jouer n'importe où dans l'alignement de mes anciennes équipes. Je ne crois pas que j'excelle à une chose particulière. Je tente de faire plusieurs choses qui peuvent aider mon équipe à gagner. Peu importe le rôle qu'ils ont besoin que je remplisse, j'accepterai le défi sans hésiter. »

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