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Le DG des Penguins a bâti une équipe gagnante

Rutherford a ajouté du caractère et du leadership avec les acquisitions de Kessel, Hagelin et Daley

par Wes Crosby / Correspondant LNH.com

PITTSBURGH - Au cours des deux dernières années, le directeur général des Penguins de Pittsburgh Jim Rutherford a lentement bâti l'équipe qu'il avait initialement imaginée.

Avant d'embaucher Rutherford le 6 juin 2014, les Penguins avaient connu cinq parcours décevants en séries éliminatoires de la Coupe Stanley depuis leur conquête du précieux trophée en 2009. Cette séquence n'a pas immédiatement pris fin, et Pittsburgh a été éliminé en cinq matchs par les Rangers de New York en première ronde de l'Association de l'Est en 2015.

 

Les Penguins se retrouvent maintenant en finale de l'Association de l'Est contre le Lightning de Tampa Bay, dont le match no 1 aura lieu au Consol Energy Center vendredi (20 h (HE); TVA Sports, NBCSN, CBC), mais les choses ne se sont pas remises à fonctionner dès le début de la saison.

« Il y a quelque chose avec cette équipe, surtout avec le début de saison qu'elle a connu, qui ne tournait pas rond », a reconnu Rutherford.

Les Penguins ont éprouvé des difficultés au cours des deux premiers mois, remportant 15 de ses 28 matchs jusqu'au 11 décembre, soit lors d'un revers de Pittsburgh 3-2 en fusillade contre les Kings de Los Angeles. L'entraîneur Mike Johnston a été congédié le lendemain et remplacé par l'entraîneur de Wilkes-Barre/Scranton Mike Sullivan.

Sullivan a perdu ses quatre premiers matchs, mais sa philosophie s'est tranquillement installée. Les Penguins ont commencé à tirer davantage et sont devenus sensiblement plus rapides.

Cette approche a finalement mené à des victoires, ce qui a permis à Pittsburgh de terminer au deuxième rang de la section Métropolitaine derrière les Capitals de Washington.

« Lorsque Mike Sullivan est arrivé, il y a eu un lien immédiat entre les joueurs et l'entraîneur, a noté Rutherford. Ce n'était ensuite qu'une question de temps. »

Rutherford a dit à la blague que la plus belle qualité de Sullivan était son aptitude à gagner, mais il a ajouté que la personnalité de Sullivan avait résonné dans le vestiaire de Pittsburgh.

« Je tente seulement d'être moi-même et d'approcher ce travail de la meilleure manière que je connaisse, a expliqué Sullivan. Je suis quelqu'un de très direct. J'ai donc tenté d'être direct avec ce groupe. »

La patience de Pittsburgh a été récompensée. Rutherford a ajouté l'un des meilleurs buteurs de la LNH en Phil Kessel, un rapide ailier gauche en Carl Hagelin, un défenseur offensif efficace en Trevor Daley et un vétéran joueur de centre de quatrième trio doublé d'un bon leader en Matt Cullen.

« J'avais déjà discuté de Trevor avec Chicago un peu plus tôt dans la saison, alors qu'il s'ajustait [aux Blackhawks de Chicago], a révélé Rutherford. C'est difficile lorsqu'une équipe remporte la Coupe Stanley et qu'un nouveau joueur s'ajoute l'année suivante. […] Tout le monde parle encore de la saison précédente, alors je peux comprendre pourquoi c'était difficile pour Trevor là-bas.

« Dans le cas de Hagelin, nous l'avions évalué en fonction de ce qu'il avait fait avec les Rangers, et il avait de la difficulté à faire sa place à Anaheim. […] Nous avons changé l'allure de notre équipe de manière importante. »

Le centre Nick Bonino, que Rutherford a acquis des Canucks de Vancouver le 28 juillet, a suffisamment bien joué entre Hagelin et Kessel afin de générer un débat à savoir qui de lui ou Evgeni Malkin est l'actuel deuxième centre de Pittsburgh.

Après un lent début de saison, Kessel est devenu le meilleur joueur de Pittsburgh en séries éliminatoires avec cinq buts et 12 points, un sommet d'équipe, en 11 matchs. Rutherford a souligné qu'il avait fallu à Kessel quelques mois pour s'adapter, mais qu'il était devenu le joueur que l'équipe s'attendait qu'il devienne.

« Je pense que nous misons sur un bon groupe ici, et cela a rendu les choses faciles, a évoqué Kessel. Nous gagnons des matchs. Nous devons simplement continuer sur la même voie. »

L'influence de Rutherford s'est d'abord fait sentir le 28 juin 2014, alors qu'il a échangé l'attaquant James Neal aux Predators de Nashville en retour des attaquants Patric Hornqvist et Nick Spaling. Spaling a ensuite fait partie de la transaction que Pittsburgh a effectuée pour mettre la main sur Kessel le 1er juillet, mais Hornqvist est devenu un ailier droit fiable sur le trio de Sidney Crosby.

Avec ces mouvements de personnel, incluant quelques joueurs qui ont été promus de Wilkes-Barre/Scranton, les Penguins sont devenus moins imposants, mais plus rapides.

« C'est le genre d'équipe avec laquelle je suis à l'aise, qui possède un bel équilibre partout dans l'alignement, a expliqué Rutherford. L'équilibre est vraiment visible en séries éliminatoires, alors que tous nos trios apportent leur contribution. »

Rutherford a pointé qu'il avait remarqué que les Penguins semblaient lents et vieux au début de la saison, ce qui l'a poussé à faire l'acquisition de Hagelin, Daley et du défenseur Justin Schultz. Le talent ne suffisait pas.

« Ce qui était le plus important pour moi, au cours de la dernière saison morte alors que nous ajoutions des joueurs, c'est que nous ajoutions des joueurs qui apportent beaucoup de caractère et de leadership, a déclaré Rutherford. [Crosby] est un leader fantastique, mais plus vous avez de leadership au sein d'un groupe, mieux vous aller gérer les choses quand des situations difficiles surviendront. »

Crosby et Malkin ont amassé un total de quatre points, dont un but, en deuxième ronde contre les Capitals, mais les Penguins ont remporté la série quatre de sept 4-2. Rutherford a construit une formation qui peut survivre sans que ses deux vedettes transportent constamment l'équipe sur leurs épaules.

« Peu importe si [le gardien recrue] Matt Murray est celui qui marque les buts, a conclu Rutherford. Pourvu que nous en marquions un de plus que l'autre équipe. »

 

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