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Le Canadien obtient une dernière chance de vaincre les Rangers

LNH.com @NHL

MONTREAL - Le prochain adversaire du Canadien lui a fait la vie dure cette saison. Les Rangers de New York ont remporté les trois matchs face au Tricolore et le rendez-vous de mardi soir au Centre Bell pourra bien servir de mesure visant à déterminer la valeur réelle de l'équipe de Guy Carbonneau.

Les Rangers se retrouvent à nouveau parmi les huit premières équipes de l'Association Est. Ils présentent un dossier de 8-3-1 à leurs 12 derniers matchs, eux qui viennent d'inscrire des victoires convaincantes contre Buffalo et San Jose au cours du week-end. Les hommes de Tom Renney occupent le sixième rang, deux points devant Philadelphie et trois devant Boston et Buffalo. Les Rangers ont toutefois disputé plus de matchs que toutes ces équipes.

Leur meneur n'est plus Jaromir Jagr, limité à trois passes en 11 matchs. Chris Drury a pris la relève après une première moitié de saison en demi-teintes. Evoluant au centre de Martin Straka et Ryan Callahan, Drury a marqué sept buts en neuf matchs en plus d'exceller en défense et dans les mises en jeu (55,9 pour cent d'efficacité, 440/998).

Les succès des Rangers reposent désormais sur un jeu défensif des plus étanches. Le directeur général Glen Sather le reconnaît d'emblée, lui qui vient de consentir au gardien Henrik Lundqvist un contrat de six ans d'une valeur de 41,75 millions $ US.

"L'équipe a entrepris la saison après avoir embauché deux joueurs autonomes - Drury et Scott Gomez - tout en misant sur deux marqueurs de 600 buts - Jagr et Brendan Shanahan - qui auront leur place au Panthéon du hockey. On se voyait un club explosif, a expliqué Drury après la rencontre de dimanche. Mais au fil des matchs, on s'est rendu compte qu'un bon jeu défensif nous faisait gagner.

"On a été réfractaires à accepter cette nouvelle identité. Plus maintenant", a ajouté l'Américain dans une entrevue au New York Post.

Lundqvist compte déjà sept jeux blancs, soit un de moins que le meneur Pascal Leclaire. Le Suédois semble particulièrement à l'aise face au Canadien. En 10 matchs, il a maintenu un rendement de 7-2-0, une moyenne de 2,21 et un taux d'efficacité de ,915. Il a évidemment remporté les trois premiers matchs de la saison 2007-2008.

"On a bien joué dans notre territoire ce week-end, ce qui nous a permis de relancer bien des attaques, a noté le gardien des Rangers. Cette façon de jouer augmente nos chances de gagner."

Les Rangers occupent l'avant-dernier rang de la ligue en attaque mais le cinquième en défense.

Les Penguins

Le Canadien ne pourra se reposer après la visite des Rangers. Le bleu-blanc-rouge accueillera jeudi les Penguins de Pittsburgh, une formation redoutable malgré l'absence de Sidney Crosby. Evgeni Malkin se révèle un grand leader, lui qui s'est hissé au deuxième rang (34-43-77) des compteurs de la LNH derrière son compatriote Alexander Ovechkin.

Ty Conklin est l'autre élément-clé des Penguins. Venu de nulle part, le vétéran gardien de 31 ans a brillamment remplacé Marc-André Fleury qui se rétablit d'une entorse à la cheville droite. Conklin présente la quatrième meilleure moyenne (2,19) chez les gardiens et, surtout, le meilleur taux d'arrêts à ,932.

Sans Crosby, l'équipe de Michel Therrien a réussi à conserver un dossier de 7-4-2. Un exploit dans les circonstances.

Le Tricolore va conclure la semaine face aux Blue Jackets de Columbus. Le Canadien va profiter de la présence de l'entraîneur Ken Hitchcock pour retirer le numéro 23 de Bob Gainey.

Brèves

Lundqvist n'est pas le seul joueur des Rangers à profiter d'une prolongation de contrat. Les jeunes défenseurs Dan Girardi et Fedor Tyutin sont également liés aux Rangers pour plusieurs saisons.

Agé de 23 ans, Girardi avait été embauché par les Rangers comme joueur autonome en juillet 2006. Il est natif de Welland, en Ontario. Tyutin, 24 ans, complète sa quatrième saison à New York. Le défenseur natif d'Izhevsk a été le deuxième choix des Rangers en 2001.

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Grippé, le défenseur Marc Staal n'a pas joué en fin de semaine. Marek Malik l'a remplacé à la ligne bleue des Rangers. La présence de Petr Prucha est également incertaine. Prucha soigne une blessure à une épaule.

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Tom Renney avait composé les trios suivants contre Buffalo et San Jose: Avery-Dubinsky-Jagr, Dawes-Gomez-Shanahan, Straka-Drury-Callahan, et Hollweg-Betts-Orr.

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Marcel Hossa a été envoyé à Hartford dans la Ligue américaine afin de retrouver la forme après une longue absence.

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