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Las Vegas se voit accorder une concession de la LNH

L'équipe d'expansion commencera à jouer lors de la saison 2017-18

par Dan Rosen @drosennhl / Journaliste principal NHL.com

LAS VEGAS - C'est officiel : la LNH débarque à Las Vegas.

Le commissaire Gary Bettman a annoncé mercredi, dans la salle de bal de l'hôtel Encore at Wynn Las Vegas, que la Ligue avait décerné une concession à Las Vegas. Celle-ci deviendra la 31e équipe de la LNH et commencera à jouer à l'occasion de la saison 2017-18. L'octroi d'une concession à Las Vegas a été approuvé lors d'un scrutin tenu durant la réunion du Bureau des gouverneurs, mercredi à Las Vegas.

La LNH devient la première des quatre plus importantes ligues de sport professionnel en Amérique du Nord à s'établir à Las Vegas. Il s'agira de la première équipe d'expansion à s'amener dans la Ligue depuis l'entrée en scène des Blue Jackets de Columbus et du Wild du Minnesota en vue de la saison 2000-01.

La Ligue recevra un montant de 500 millions $ en frais d'expansion de la part de Bill Foley, un homme d'affaires milliardaire qui a été le chef de file de la candidature de Las Vegas et qui sera le propriétaire principal de la concession. Les 500 millions $ seront distribués en parts égales parmi les 30 équipes déjà en place.

L'approbation de la concession de Las Vegas survient deux journées avant le premier anniversaire du jour où la LNH a annoncé que le Bureau des gouverneurs avait accepté de lancer le processus d'expansion.

« Le nom du site Web de Bill était VegasWantsHockey.com, a noté le commissaire Bettman. À partir d'aujourd'hui, Vegas mise sur du hockey, du hockey de la LNH. »

Foley a indiqué qu'il espérait que le nom et le logo de l'équipe soient dévoilés d'ici le début de la saison 2016-17 afin que l'équipe puisse commencer à vendre de la marchandise. Il a admis qu'il avait une préférence pour les Black Knights, surtout en raison de ses liens avec l'Académie militaire des États-Unis, lui qui a gradué à West Point, mais le plan est de travailler avec la LNH afin de trouver un nom qui soit approprié pour l'équipe.

« Notre grande ville de sports a maintenant une équipe d'une des principales ligues professionnelles, la LNH, a ajouté Foley. Il s'agit de la meilleure des ligues. C'est une ligue légendaire. Las Vegas est ma demeure, comme elle l'est pour 2,3 millions autres personnes. Nous voulons que tous deviennent de grands partisans. Nous nous y engageons. Nous n'allons rien négliger dans cet engagement afin que le hockey progresse ici à Las Vegas, pas seulement pour notre équipe, mais pour notre communauté. »

Le Bureau des gouverneurs a par ailleurs voté afin de mettre en attente le processus de candidature pour une équipe d'expansion avancé par Québecor Inc., qui tente toujours de ramener le hockey de la LNH à Québec.

Le commissaire adjoint de la LNH Bill Daly affirme qu'il n'y a pas de plan officiel en ce moment afin de recycler la candidature de Québec. Le commissaire Bettman a de son côté mentionné que la relocalisation d'une autre équipe vers Québec n'était pas une option considérée en ce moment.

« La passion du hockey, surtout du hockey de la LNH, ne fait aucun doute à Québec, a noté le commissaire Bettman. Il ne fait aucun doute que le Centre Vidéotron serait viable à titre d'amphithéâtre pour une équipe. Et la détermination de Québecor, qui a été un partenaire exceptionnel pour la ligue, de posséder une équipe de la LNH ne fait aucun doute non plus. Ces éléments, ceux qui relèvent de la mise en candidature de Québec, sont tous de première classe. La décision de reporter leur candidature est cependant fondée sur des éléments sur lesquels la ville de Québec et son groupe n'ont aucun contrôle. »

Ces facteurs incluent le déséquilibre géographique de la ligue entre ses associations, la difficulté à implanter deux équipes d'un seul coup et la faiblesse du dollar canadien, qui valait 78 cents US mercredi.

Las Vegas deviendra la huitième équipe dans la section Pacifique et la 15e équipe dans l'Association de l'Ouest. La LNH compte 16 formations dans l'Association de l'Est. Le commissaire Bettman et Daly ont tous deux souligné l'importance de trouver un équilibre entre les deux associations.

« Ce que nous comprenons, c'est que nous sommes en attente, et que nous allons demeurer en discussions avec la LNH », a expliqué Pierre Dion, chef de la direction et président de Québec. « Nous sommes très près d'eux, nous avons une excellente relation avec eux, alors nous allons continuer à leur parler. C'est ainsi que nous avons interprété les termes "reporter" et "en attente".

La concession de Las Vegas disputera ses matchs à domicile au T-Mobile Arena, un amphithéâtre à la fine pointe de la technologie situé juste à l'ouest de la réputée « Strip » de Las Vegas. Le T-Mobile Arena a été inauguré au mois d'avril et peut accueillir jusqu'à 17 368 spectateurs lors d'un match de hockey.

« Il s'agit d'un superbe amphithéâtre et il a été bâti en fonction du hockey », a souligné le commissaire Bettman.

Las Vegas a reçu plus de 14 000 dépôts pour obtenir des abonnements de saison et a vendu tous ses sièges de luxe au T-Mobile Arena depuis que Foley a lancé une campagne d'abonnements de saison, il y a 16 mois.

Foley a indiqué qu'il s'attendait à ce que de 85 à 90 pour cent des foules soient constituées de détenteurs d'abonnements saisonniers.

« Je suis persuadé que nous allons jouer à guichets fermés chaque soir, surtout dans un an ou deux après avoir démontré une véritable attitude de gagnants au nom de la ville de Las Vegas », a évoqué Foley.

Foley a ajouté qu'il allait rapidement se mettre au travail afin d'établir un département des opérations hockey. Il a insisté pour dire qu'il allait travailler avec la LNH afin de comprendre les règles en place afin que Las Vegas s'y conforme et ne se rende pas coupable de maraudage.

« Vous allez voir beaucoup d'action au cours des 30 ou 45 prochains jours, mais nous voulons être prudents dans la manière dont nous allons procéder, a déclaré Foley. Nous ne voulons pas nous rendre coupables de maraudage. Nous voulons travailler avec la ligue et obtenir beaucoup de conseils. »

La LNH a également annoncé les règles qui régiront le repêchage d'expansion. Celui-ci aura lieu l'été prochain et permettra de donner forme à l'équipe de Las Vegas.

« L'équipe qui va s'ajouter à la ligue professionnelle la plus compétitive pourra miser sur un alignement qui deviendra compétitif plus rapidement que lors des expansions précédentes. »

Las Vegas devra choisir un joueur de chacune des 30 équipes existantes, en réclamant au moins 14 attaquants, neuf défenseurs et trois gardiens.

L'organisation du Nevada devra sélectionner un minimum de 20 joueurs qui ont un contrat en vigueur jusqu'à l'issue de la saison 2017-18, tandis que la valeur annuelle moyenne de l'ensemble des contrats qu'elle prendra en charge devra s'élever à au moins 60 pour cent du plafond salarial en vigueur en 2016-17, soit 73 millions $.

Las Vegas ne pourra pas racheter l'un ou l'autre des contrats de ses joueurs avant l'été 2018.

En vue du repêchage d'expansion, les 30 équipes existantes pourront choisir de protéger sept attaquants, trois défenseurs et un gardien, ou encore huit patineurs (peu importe leur position) et un gardien.

Tous les joueurs qui ont une clause de « non-mouvement » à leur contrat au moment du repêchage d'expansion devront être protégés et faire partie du nombre limite de joueurs qu'une équipe peut protéger, à moins que le joueur accepte de laisser tomber sa clause de non-mouvement.

Les équipes devront soumettre leur liste de joueurs protégés d'ici le 17 juin 2017 à 17 h, heure de l'Est. Las Vegas devra ensuite soumettre la liste de joueurs qu'elle choisit lors du repêchage d'expansion avant le 20 juin à 17 h, heure de l'Est. Les résultats du repêchage d'expansion seront dévoilés publiquement le 21 juin.

Tous les attaquants et les défenseurs laissés sans protection en vue du repêchage devront être sous contrat en vue de la saison 2017-18. Les équipes doivent laisser sans protection un minimum d'un défenseur et deux attaquants ayant disputé 40 matchs ou plus au cours de la saison 2016-17, ou encore 70 matchs ou plus au cours des deux saisons précédentes.

Les gardiens de but laissés sans protection en vue du repêchage devront être sous contrat en vue de la saison 2017-18 ou admissibles à devenir joueur autonome avec compensation à l'été 2017. Afin de laisser sans protection un gardien qui s'apprête à devenir joueur autonome avec compensation, l'équipe devra lui avancer une offre qualificative avant de soumettre sa liste de joueurs protégés.

Tous les joueurs professionnels de première ou deuxième année et tous les joueurs repêchés n'ayant pas encore signé de contrat seront exemptés du repêchage d'expansion et n'auront pas besoin d'être protégés.

Las Vegas sera incluse dans la Loterie du repêchage de la LNH et se verra accorder les mêmes probabilités de l'emporter que l'équipe qui terminera avec le troisième plus petit total de points à l'issue de la saison 2016-17. Elle sera assurée de ne pas repêcher plus bas qu'au sixième rang lors du repêchage 2017 de la LNH et aura droit au troisième choix à l'occasion de chacune des rondes suivantes.

« Il s'agit de l'équipe de Las Vegas, a conclu Foley. Nous comptons sur 2,2 ou 2,3 millions d'habitants et nous avons vendu 14 000 abonnements de saisons alors que des dépôts ont été donnés sans même que nous possédions une équipe ou un amphithéâtre. C'est le genre de dévouement que les gens de Las Vegas ont démontré envers le hockey de la LNH. Cela nous a permis de faire beaucoup de progrès avec la LNH.

« Las Vegas est prête pour le hockey. Nous en sommes persuadés. Nous le savons. »

 

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