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L'absence de Backstrom nuit aux Capitals contre le Lightning

Washington espère que le joueur de centre pourra revenir au jeu dans le match no 4 de la finale de l'Est

par Amalie Benjamin @AmalieBenjamin / Journaliste NHL.com

ARLINGTON, Virginie - Jay Beagle ne veut pas déranger. L'attaquant des Capitals de Washington sait très bien ce que c'est d'être blessé et de devoir répondre aux questions de ses coéquipiers inquiets et incertains jour après jour. Alors, il laisse Nicklas Backstrom tranquille ces temps-ci. Il le laisse retrouver la forme.

Or, cela ne signifie pas pour autant que lui et le reste de ses coéquipiers, les entraîneurs et les partisans des Capitals ne veulent pas savoir quand Backstrom pourra revenir au jeu. Le centre des Capitals a raté les quatre dernières parties des siens après avoir subi une blessure à la main lors du cinquième match du deuxième tour des séries de l'Association de l'Est contre les Penguins de Pittsburgh. 

« Évidemment, il sait qu'on attend son retour avec impatience, a admis Beagle. Mais c'est quelque chose dont on ne parle pas. On fait notre travail comme d'habitude et on espère qu'il sera bientôt prêt. »

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Les Capitals se sont bien tirés d'affaire sans Backstrom en défaisant les Penguins dans le match no 6 pour ainsi atteindre la finale de l'Association de l'Est pour la première fois en 20 ans. Ils ont ensuite remporté les deux premières parties contre le Lightning de Tampa Bay de façon convaincante grâce aux excellentes performances du centre Lars Eller.

Puis, il y a eu le troisième match, un revers de 4-2 mardi au Capital One Arena, qui a exposé certaines failles chez les Capitals sans Backstrom dans leur alignement. Soudainement, son absence se faisait cruellement sentir.

« Il est très important pour nous, a indiqué Beagle. On ne peut pas remplacer un joueur comme lui. Il est un de nos meneurs et un de nos meilleurs joueurs. Il est l'un de ceux qui cimentent cette équipe et qui la font avancer. Pouvoir compter sur lui serait un gros atout, mais pendant son absence, il faut faire tout ce qu'on peut pour faire le travail. Mais oui, on le ressent toujours quand un joueur comme lui s'absente. »

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Mercredi, il n'y avait toujours rien de nouveau concernant un éventuel retour au jeu de Backstrom, qui a amassé 71 points (21 buts, 50 aides) en saison régulière et 13 points (trois buts, dix aides) en 11 parties des séries éliminatoires de la Coupe Stanley. Il a participé à la séance d'entraînement optionnelle de mercredi au Kettler Capitals IcePlex et il a décoché plus de lancers qu'à son dernier entraînement sur glace. L'entraîneur des Capitals Barry Trotz n'a pas voulu révéler si Backstrom serait réinséré dans la formation pour le quatrième match, jeudi, au Capital One Arena (20 h HE; NBCSN, CBC, SN, TVAS).

Lorsqu'on l'a questionné sur le statut de Backstrom pour le match no 4, Trotz a répondu : « Nicky est prêt à jouer, il est prêt à jouer. »

Le plus tôt serait le mieux, car comme Trotz l'a mentionné : « Il nous manque dans toutes les facettes du jeu. »

« C'est un joueur qui a beaucoup d'influence sur notre équipe, a-t-il poursuivi. Il est un de nos meneurs dans le vestiaire. Quand on a besoin d'un gros jeu ou d'une grosse performance, il est habituellement un de ceux qui haussent leur niveau de jeu d'un cran. Il est un de nos meneurs. Hier soir, j'ai trouvé que les meilleurs joueurs de Tampa Bay - et [leur entraîneur Jon Cooper] vous dira la même chose - ont fait la différence. Nicky est un de ces meilleurs joueurs qui font la différence pour nous au moment où on en a le plus besoin. »

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Backstrom joue dans toutes les situations pour les Capitals, que ce soit en avantage numérique, en désavantage numérique, à forces égales, en défense, à l'attaque ou encore pour créer une étincelle ou pour neutraliser l'adversaire. Sa présence aurait été des plus utiles lors du troisième match, particulièrement sur le jeu de puissance, où le Lightning a marqué deux fois en cinq occasions pour prendre les devants 2-0.

« À mon avis, il est notre catalyseur », a lancé l'attaquant Alex Chiasson. « Il fait tout ce qu'un centre numéro un doit faire, que ce soit en supériorité numérique ou en infériorité numérique. Il joue très bien dans notre zone et bien sûr, ses statistiques offensives parlent d'elles-mêmes. Je pense que c'est difficile de remplacer un joueur comme lui. Tout le monde doit en faire un peu plus. »

Beagle sait à quel point les joueurs blessés peuvent se sentir seuls, surtout à ce moment-ci de l'année. Il sait que Backstrom travaille très fort pour revenir au jeu et qu'il espère vite retrouver sa place dans l'alignement des Capitals pour les aider à gagner des parties et peut-être même à atteindre la Finale de la Coupe Stanley.

« C'est un joueur-clé, c'est certain, a déclaré Beagle. C'est un gros morceau de notre équipe. Donc, quand un gars comme lui doit s'absenter, ce n'est jamais bon. Par contre, on a fait de l'excellent travail en son absence. S'il reste à l'écart, on doit poursuivre notre bon travail et continuer de jouer de la bonne façon. »

Ils y sont parvenus pendant trois parties, toutes des victoires, et ils sont maintenant à deux gains de la grande finale. Ils se sont placés dans la meilleure position possible, même sans un de leurs meilleurs joueurs.

Or, parfois, l'absence d'un tel joueur vient à peser trop lourd. C'est ce qui est arrivé dans le troisième affrontement. Les coéquipiers de Backstrom n'ont pas l'intention de l'importuner avec leurs questions, mais ils sont impatients de le revoir dans le feu de l'action. Le plus tôt possible.

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