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La métamorphose d'Antti Niemi

Atroce en début de saison, le vétéran gardien finlandais est méconnaissable depuis qu'il a joint les Canadiens de Montréal en novembre

par Robert Laflamme @bobthefire / Journaliste principal LNH.com

MONTRÉAL - Antti Niemi n'est pas l'athlète le plus loquace, mais le vétéran gardien des Canadiens de Montréal avait le goût de jaser mardi soir après avoir offert une autre solide prestation qui lui a permis de vaincre son ancienne équipe des deux dernières saisons, les Stars de Dallas.

« Je suis heureux du retour en force que j'ai fait. Je suis heureux d'être ici », a débité le Finlandais âgé de 34 ans.

Niemi a opéré toute une métamorphose depuis que les Canadiens l'ont rescapé au ballottage, le 14 novembre. S'il existait un trophée pour le plus beau retour orchestré au cours d'une même saison, il serait assurément un des finalistes.

Après un mois d'activités, Niemi était comme le naufragé abandonné sur une île déserte. Il connaissait un début de saison désastreux -- avec quatre défaites encaissées, une moyenne de buts alloués de 6,73 et un pourcentage d'arrêts de ,822. Il avait déjà vécu le rejet de deux équipes - les Penguins de Pittsburgh et les Panthers de la Floride.

En le voyant s'amener à Montréal avec des pièces d'équipement disparates, on se disait que le CH était au comble du désespoir pour lui lancer une bouée de sauvetage. Sa première sortie avec l'équipe, en relève de Carey Price, n'avait guère été convaincante.

Rendons à César ce qui lui revient, Niemi s'est relevé avec panache. En 14 sorties avec le Tricolore, il présente un dossier de 5-2-4 avec une moyenne de 2,30 et un pourcentage d'arrêts de ,933.

Video: DAL@MTL: Niemi effectue deux beaux arrêts

« Ce n'est assurément pas jojo de voir son nom être soumis au ballottage à deux reprises et de ne pas trop savoir ce qui vous attend dans le détour. Un fort doute s'installe », a-t-il confié à l'issue de sa performance de 36 arrêts face aux Stars (gain de 4-2).

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« Ça n'allait pas et j'ai simplement voulu faire une réinitialisation (reset), a-t-il renchéri. Pour un gardien, une réinitialisation c'est davantage psychologique que physique. Ce qui m'a aidé à mon arrivée avec les Canadiens, c'est qu'on m'a peu utilisé. J'ai donc pu également profiter de beaucoup de temps d'entraînement de qualité. »

Niemi ne cache pas que les retrouvailles avec l'entraîneur Stéphane Waite ont grandement à voir dans sa relance. Ils avaient connu du succès ensemble chez les Blackhawks de Chicago entre 2008 et 2010. Une association qu'ils avaient couronnée par la conquête de la Coupe Stanley en 2010.

« Beaucoup de mérite revient à Stéphane. Vous avez beau travailler comme un forçat, vous pouvez travailler mal. Parfois verser dans la simplicité c'est mieux », a relevé le gardien au style inorthodoxe natif de Vantaa, quatrième ville la plus populeuse de la Finlande avec environ 211 000 habitants. 

Avec le recul, Niemi constate que le pitoyable début de saison qu'il a connu n'a été que la continuité de sa fin de dernière saison chez les Stars, qui ont d'ailleurs racheté son contrat à l'été.

Après la pause du Match des étoiles en 2016-17, Niemi avait montré une piètre fiche de 2-5-0 assortie d'une moyenne de 3,67 et un taux d'efficacité de ,860.

« Mes déboires de début de saison étaient des relents du dernier mois, ou à peu près, de la dernière saison. »

Pourquoi ne pas le garder?

Dans sa réinitialisation, Niemi a tout recentré sur sa tâche au quotidien en écartant de son esprit son avenir en vue de la saison prochaine. Maintenant qu'il est de retour sur la bonne voie, il se dit convaincu d'avoir fait la preuve qu'il peut encore tenir son bout dans la LNH.

Est-ce que cette place pourrait être à Montréal? Les Canadiens ont mis sous contrat le jeune gardien Charlie Lindgren pour trois saisons dernièrement, mais rien ne les empêche de retenir les services de Niemi comme second de Price. 

Ce qu'il faut savoir, c'est que Lindgren est absout du processus de ballottage pour au minimum la première année du nouveau contrat, en vertu de son total de matchs livrés jusqu'à maintenant dans la LNH. Le CH n'aurait donc pas à craindre de perdre ses services en le cédant à l'équipe-école du Rocket de Laval.

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