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La Floride prolonge le contrat d'Aaron Ekblad

Les Panthers conservent les services du jeune défenseur jusqu'à la fin de la saison 2024-25

par Alain Poupart / Correspondant LNH.com

SUNRISE, Floride -- Les Panthers de la Floride ont ajouté de la profondeur à leur alignement lors de la première journée du marché des joueurs autonomes, mais leur transaction la plus importante était le contrat à long terme qu'ils ont accordé au défenseur Aaron Ekblad.

La prolongation de contrat, qui a une valeur de 60 millions $, selon ESPN, signifie que le gagnant du trophée Calder et le tout premier choix du repêchage 2014 de la LNH est désormais sous contrat avec la Floride jusqu'à la fin de la saison 2024-25.

Les Panthers ont également conclu une entente avec le gardien James Reimer et les attaquants Colton Sceviour et Jonathan Marchessault.

« Nous sommes très heureux d'avoir mis Aaron sous contrat pour plusieurs saisons, a déclaré le directeur général des Panthers Tom Rowe. Il est un joueur exceptionnellement talentueux, intelligent et mûr que fait une différente pour notre équipe tant sur la glace qu'en dehors. Aaron représente une pièce importante de la fondation de notre avenir, une pierre angulaire qui continuera de se transformer en vrai leader et un des défenseurs d'élite dans la ligue. »

Ekblad, 20 ans, a mené tous les défenseurs des Panthers au chapitre des points la saison dernière grâce à une récolte de 36 points, incluant un sommet personnel de 15 buts, en 78 parties. Il a enregistré le huitième but gagnant de sa carrière le 9 avril contre les Hurricanes de la Caroline pour battre le record d'équipe par un défenseur, établi par Ed Jovanovski.

En 2014-15, l'Ontarien (6 pieds 4 pouces, 216 livres) est devenu le deuxième joueur de l'histoire de la concession à remporter le trophée Calder, remis à la meilleure recrue dans la LNH. Ekblad a établi des records d'équipe pour un défenseur recrue dans les buts (12), aides (27) et points (39).

Ekblad est devenu le plus jeune défenseur à remporter le trophée Calder depuis la légende Bobby Orr, qui sert à titre d'agent d'Ekblad, et il était à deux points d'égaler le record de la LNH établi par Orr pour le plus grand nombre de points par un défenseur recrue ayant 18 ans au début de sa carrière.

« Je profite vraiment de mon été, et c'est vraiment excitant que ça se passe, a dit Ekblad. C'est formidable que les Panthers de la Floride et les directeurs aient démontré leur dévouement envers moi. J'ai toujours exprimé mon souhait de rester ici pendant longtemps et je suis très excité d'être ici et signer cette prolongation de contrat.

« Je ne veux jamais quitter la Floride du Sud. Fort Lauderdale, c'est une belle ville pour habiter. Sunrise, c'est un bel endroit pour jouer. J'aime l'organisation. J'aime les propriétaires. J'apprécie les partisans. Je ne veux jamais partir. J'espère que le sentiment sera mutuel pendant les huit prochains ans et plus longtemps. »

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