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Kucherov, l'homme des grandes occasions

Le jeune attaquant vedette du Lightning s'attire les éloges de l'entraîneur Jon Cooper

par Robert Laflamme @bobthefire / Journaliste principal LNH.com

PITTSBURGH - Nikita Kucherov est en voie de se forger une réputation de joueur des grandes occasions en séries éliminatoires, en plus de s'élever au rang de super-vedette dans la LNH.

L'attaquant russe du Lightning de Tampa Bay a repris le premier rang des buteurs de la LNH en séries cette année, en y allant de ses 10e et 11e filets dans la victoire de 4-3 en prolongation des siens contre les Penguins de Pittsburgh, dimanche. Il a de plus obtenu une passe sur la séquence du but victorieux de Tyler Johnson, après 53 secondes de surtemps.

Ce faisant, le Lightning s'est approché à une victoire d'une deuxième participation en finale de la Coupe Stanley.

« Il (Kucherov) démontre que les succès qu'il a connus en séries l'an dernier n'étaient pas un coup de chance », a avancé l'entraîneur Jon Cooper.

« Il est une vedette montante dans la Ligue nationale, comme plusieurs équipes en ont dans leurs rangs. Il est à son mieux plus l'enjeu est important. Il est tellement talentueux et combatif. C'est un plaisir de le diriger.

« On parle de ses exploits à l'attaque, mais on passe sous silence qu'il a un différentiel en défense de plus-17 en séries. Il n'est pas qu'un joueur unidimensionnel en zone ennemie, il est très soucieux de sa défense dans son territoire. J'estime que les joueurs de sa trempe ne reçoivent pas tout le mérite qui leur revient », a résumé Cooper.

Kucherov, qui n'est âgé que de 22 ans, suscite l'admiration de ses coéquipiers. Ils savent qu'ils peuvent compter sur lui dans les moments importants.

« Il est un des meilleurs joueurs sous pression, a affirmé l'attaquant de la région de Montréal Alex Killorn. Je le côtoie depuis son arrivée, j'ai vu sa progression d'une saison à l'autre. C'est un joueur élite dans la ligue. Les séries éliminatoires sont une bonne tribune pour lui de le prouver.

« Dès que nous avons besoin d'un but important, nous portons notre regard vers lui parce qu'il est toujours au bon endroit et qu'il possède un sens inné pour marquer de gros buts. »

Kucherov n'est pas le plus volubile des athlètes, mais il s'anime quand on lui demande ce qu'il apprécie le plus des séries éliminatoires.

« J'aime le niveau de compétitivité. C'est tellement différent qu'en saison régulière, a-t-il commencé par dire. Le rythme est plus rapide, le jeu est plus robuste. C'est plus difficile, les amateurs sont très enthousiastes. J'ai beaucoup de plaisir. J'apprécie grandement ce style de jeu. »

Avant de faire le saut dans la LNH, le Moscovite avait comme bagage en séries éliminatoires une seule participation dans les rangs juniors, dans l'uniforme des Huskies de Rouyn-Noranda, dans la Ligue de hockey junior majeur du Québec. Il avait très bien fait, avec une récolte de 24 points en 19 matchs.

« Je me rappelle surtout que nous avions perdu contre les Mooseheads de Halifax (au troisième tour) », a-t-il relevé en esquissant un sourire.

La saison dernière, Kucherov avait fait écarquiller les yeux avec une production de 22 points en 26 matchs (10 buts).
Cette année, il totalise déjà 19 points, incluant 11 buts, en seulement 15 rencontres.

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