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Kotkaniemi garde le cap sur le plan initial

Le jeune Finlandais ne sait pas à quoi s'attendre en deuxième moitié de saison, mais il ne s'en fait pas avec ça

par Robert Laflamme @bobthefire / Journaliste principal LNH.com

MONTRÉAL - Jesperi Kotkaniemi ne sait pas trop ce qui l'attend au cours de la deuxième moitié de saison dans la LNH. Le Finlandais âgé de 18 ans ne déroge pas du plan initial qui consiste à conjuguer la vie au présent.

« On m'a évidemment parlé des rigueurs d'une saison dans la Ligue nationale, a mentionné Kotkaniemi. Je ne sais pas à quoi m'attendre parce que c'est la première fois pour moi. Je n'ai jamais disputé autant de matchs auparavant, mais je ne fais rien de différent par rapport au début de la saison. Pourquoi je changerais quelque chose? Je ne sais pas à quoi m'attendre. Je continue donc de profiter de chacune des journées en ayant du plaisir. »

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Samedi, Kotkaniemi a mis fin à une disette de 12 matchs sans avoir réussi de but avec éclat, en obtenant le deuxième filet du CH dans la victoire de 3-0 face à l'Avalanche du Colorado. 

Jonathan Drouin et lui ont uni leurs efforts afin de compléter un jeu des ligues majeures. Le gardien Semyon Varlamov n'y a vu que du feu.

« Je savais que la passe viendrait. J'avais remarqué que Jonathan m'avait vu du coin de l'œil au haut de la zone et qu'il tenterait le coup si l'occasion se présentait. »

Kotkaniemi a 22 points à sa fiche - cinq buts -- après 46 matchs, en plus d'un dossier en défense de plus-2. L'apprentissage risque de se faire davantage à la dure au cours des trois derniers mois de la saison, mais il continue de croire en l'obligation de résultat pour lui.

« J'estime que ma 'job' est de produire à l'attaque. C'est ce que je dois faire. »

L'entraîneur Claude Julien ne lui en demande pas tant. Il souhaite uniquement le voir poursuivre sur la même courbe de progression.

« Ce qui est remarquable dans son cas, c'est qu'il apprend rapidement. On a vu la progression qu'il a connue depuis sa participation au camp des recrues. Je crois qu'il va continuer d'apprendre au cours de la deuxième moitié de saison, a-t-il avancé. Il constatera rapidement jusqu'à quel point le niveau de jeu s'élève ainsi que les ajustements qu'il devra apporter.

« Nous voyons qu'il a parfois de la difficulté, a repris l'entraîneur. Il a connu des présences plus ardues ce soir et ce sera comme ça en deuxième moitié de saison, mais ça reste qu'il peut nous procurer des buts importants comme il l'a fait. »

Il reste à Kotkaniemi de casser la glace à l'étranger, où il n'a pas encore fait mouche.

Video: COL@MTL : Un tir sur réception parfait de Kotkaniemi

Julien s'est par ailleurs dit satisfait des changements de trios qu'il a opérés.

« Les gars ont bien patiné, ils ont été impliqués, ils ont bien fait circuler la rondelle et ils ont fait des jeux. Ça nous a pris du temps avant de marquer, mais c'est la tendance à travers la Ligue nationale actuellement. Il s'est marqué beaucoup de buts en première moitié de saison et nous commençons à noter un resserrement du jeu en défense. En voyant les scores ailleurs dans la Ligue, c'est ce que je constate. Nous avons marqué trois buts, dont un dans un filet désert, mais nous avons créé des chances. Leur gardien a été solide.

« Les changements ont été positifs, a-t-il renchéri. Jonathan Drouin a été très bon. Hormis la passe qu'il a faite à Kotkaniemi, il a fait de très beaux jeux et il patinait avec aisance. Tout le monde a paru bénéficier des changements. Comme je le disais en matinée, ce n'est pas mauvais quand ça piétine de rebrasser les dés. Nous verrons pendant combien de temps ça durera. » 

Les Canadiens se rendront dimanche à Boston, où ils se frotteront aux Bruins au TD Garden lundi (19h30 HE; RDS, TSN2, NBCSN, NHL.TV). Ils seront de retour au Centre Bell dès mardi afin d'accueillir les Panthers de la Floride (19h30 HE; RDS, TSN2, FS-F, NHL.TV).

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