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Kaliyev espère relancer l'attaque des Kings

L'espoir devra toutefois peaufiner son jeu défensif dans les rangs juniors cette saison

par Dan Greenspan / Correspondant LNH.com

EL SEGUNDO, Californie -- La dernière fois que les Kings de Los Angeles ont formé l'une des cinq meilleures attaques de la LNH, Arthur Kaliyev n'était pas en vie.

L'attaquant de 18 ans est né à Tachkent, en Ouzbékistan, le 26 juin 2001, plus d'un an après que les Kings eurent occupé le cinquième rang dans la LNH au chapitre des buts marqués lors de la saison 1999-2000 (2,99 buts par match). Los Angeles s'est classé dans le top-10 au chapitre des buts seulement deux fois depuis que Kaliyev est né : à égalité au neuvième rang en 2009-10 (2,82) et 10e en 2012-13 (2,73). Les Kings espèrent que leur choix de deuxième ronde (33e au total) au Repêchage 2019 de la LNH contribuera à renverser cette tendance.

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« Nous sommes tellement ravis de l'avoir dans notre équipe », a déclaré l'ancien entraîneur et dirigeant Mike O'Connell, maintenant conseiller au directeur général des Kings Rob Blake. « Il a l'air d'un joueur qui sera un franc-tireur à tous les niveaux. »

Kaliyev a démontré sa capacité à créer des jeux lors des deux dernières saisons, quand il a amassé 150 points (82 buts) en 135 matchs avec Hamilton dans la Ligue de hockey de l'Ontario (OHL). Il a marqué 31 buts à l'âge de 16 ans en 2017-18 et 51 buts en 67 rencontres la saison dernière.

Kaliyev (6 pieds 2 pouces, 190 livres) a prouvé qu'il est plus qu'un simple marqueur lors du camp de développement des Kings en juin, montrant souvent qu'il sait où diriger des passes et comment créer des chances de marquer pour ses coéquipiers. Mais c'est plutôt son tir puissant, perfectionné pendant son enfance à Staten Island, dans l'État de New York, qui est ressorti le plus. Son tir a attiré l'attention du choix de première ronde des Kings Alex Turcotte, alors que les deux attaquants ont participé au Match des espoirs de USA Hockey en 2018.

« Il possède probablement l'un des meilleurs tirs chez les joueurs issus de notre repêchage et il est l'un des meilleurs marqueurs de notre cuvée », a dit Turcotte, un joueur de centre sélectionné avec le cinquième choix au total du Repêchage 2019. « On s'attendait à ce qu'il soit choisi en première ronde, et heureusement pour nous, il a glissé jusqu'en deuxième. C'est assurément un vol pour nous. Il y a des équipes qui regretteront de l'avoir ignoré. »

La ténacité de Kaliyev se transporte aussi en défensive, alors qu'il est à son mieux quand il est agressif en échec-avant, mais il doit améliorer son positionnement et son coup de patin à reculons.

« Ça viendra, a affirmé O'Connell. On peut le lui enseigner. Ses instincts offensifs sont innés et nous pouvons travailler avec ça, mais l'aspect défensif de son jeu, il l'apprendra dans les rangs juniors. »

Pour les Kings, qui ont vu trois joueurs marquer au moins 30 buts dans une saison au cours de la dernière décennie (Anze Kopitar, 34, 2009-10; Tyler Toffoli, 31, 2015-16; Jeff Carter, 32, 2016-17; Kopitar, 35, 2017-18), le jeu défensif de Kaliyev pourrait être secondaire si sa touche offensive continue de s'améliorer. C'est cet aspect de son jeu qui l'a porté à croire qu'il allait être sélectionné par Los Angeles.

« Un de mes rêves était de jouer à Los Angeles, une superbe ville avec des partisans incroyables, a déclaré Kaliyev. J'ai souvent parlé avec eux, alors je croyais qu'ils étaient une des équipes avec lesquelles je pourrais aboutir. Et c'est ce qui est arrivé. »

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