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Ilya Kovalchuk s'informe d'un possible retour dans la LNH

L'attaquant qui a déjà marqué 52 buts pour les Thrashers a disputé les quatre dernières saisons dans la KHL; les Devils détiennent ses droits dans la LNH

par Mike G. Morreale @mikemorrealeNHL / Journaliste NHL.com

L'attaquant Ilya Kovalchuk s'est informé d'un possible retour dans la LNH la saison prochaine.
 
Kovalchuk, âgé de 34 ans, qui a connu deux saisons de 52 buts dans la Ligue nationale de hockey, a pris sa retraite de la LNH après la saison 2012-13, alors qu'il restait 12 ans et 77 millions $ à son contrat de 15 ans d'une valeur de 100 millions $ signé avec les Devils du New Jersey en septembre 2010.

Après avoir écoulé son entente de quatre ans avec le SKA de St. Petersburg dans la Ligue continentale de hockey (KHL), il semble que Kovalchuk soit prêt à sortir de sa retraite dans la LNH.

« [Kovalchuk] m'a demandé de faire connaître ses intentions [au directeur général des Devils] Ray Shero et aux Devils du New Jersey », a déclaré Jay Grossman de PuckAgency, qui représente Kovalchuk.

Shero a confirmé l'intérêt de Kovalchuk pour un retour, et il a écrit un courriel au NHL.com pour confirmer qu'il avait discuté avec Grossman lundi.

« [Kovalchuk] cherche à revenir dans la LNH et notre équipe va garder toutes ses options ouvertes alors que nous allons de l'avant avec cette information », a écrit Shero.

Les Devils détiennent toujours les droits exclusifs sur Kovalchuk jusqu'à ce qu'il fête ses 35 ans le 15 avril, date à laquelle il pourrait s'entendre avec une autre équipe, mais seulement si les 30 autres équipes de la LNH approuvent son nouveau contrat. Cela semble peu plausible puisque les Devils auraient à approuver cette transaction.

Kovalchuk ne peut signer officiellement un contrat de la LNH avant le 1er juillet, mais Shero peut commencer à tâter le terrain pour trouver un partenaire pour une transaction potentielle.

Shero a reçu des questions au sujet de Kovalchuk après que les Devils eurent remporté le premier choix à la loterie du repêchage de la LNH le 29 avril.

« Il a connu une excellente saison à St. Petersburg dans la Ligue continentale de hockey, a souligné Shero. Il est tout un joueur et nous allons voir ce qui va se passer. Il ne peut signer de contrat [de la LNH] avant le 1er juillet, alors nous avons du temps pour examiner nos options. »

En juillet 2013, Kovalchuk a accepté un contrat de quatre ans avec St. Petersburg dans la KHL. Il a récolté 78 points (32 buts, 46 passes) en 60 parties cette saison pour terminer au deuxième rang des pointeurs de la ligue. Il a aidé St. Petersburg à remporter la Coupe Gagarine pour la deuxième fois depuis son arrivée avec l'équipe, avec neuf points (six buts, trois passes) en 18 matchs des séries.

Kovalchuk a pris sa retraite de la LNH le 11 juillet 2013, exprimant à l'époque son désir de retourner chez lui à Tver, en Russie. En prenant sa retraite, Kovalchuk a renoncé aux 77 millions $ restant à son entente avec les Devils. 

Kovalchuk a quitté la LNH après 11 saisons, lui qui avait récolté 816 points (417 buts, 399 passes) en 816 parties avec les Thrashers d'Atlanta et les Devils. Après avoir été sélectionné par les Thrashers avec le tout premier choix du repêchage 2001 de la LNH, Kovalchuk a inscrit 29 buts à sa saison recrue en 2001-02. Il a marqué au moins 30 buts dans chacune des neuf saisons suivantes, dont six de suite avec au moins 40 buts entre 2002-03 et 2009-10.

Il a remporté le trophée Rocket Richard en 2003-04 avec 41 buts, et il a égalé son sommet en carrière dans la LNH avec 52 buts avec les Thrashers en 2005-06, en plus de connaître sa meilleure saison avec 98 points. Il a de nouveau inscrit 52 buts avec Atlanta en 2007-08.

Kovalchuk a été échangé aux Devils par les Thrashers le 4 février 2010, en compagnie du défenseur Anssi Salmela et d'un choix de deuxième ronde en 2010 en retour du défenseur Johnny Oduya, de l'attaquant Niclas Bergfors, du centre Patrice Cormier et de choix de première et deuxième rondes en 2010. 

Kovalchuk a connu sa meilleure saison avec le New Jersey en 2011-12, alors qu'il a obtenu 83 points (37 buts, 46 passes) en 77 parties, en plus d'être élu sur la première équipe d'étoiles. Il a ensuite amassé 19 points (huit buts, 11 passes) en 23 parties des séries éliminatoires de la Coupe Stanley pour aider les Devils à atteindre la Finale.

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