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Cinq clés: Maple Leafs vs Capitals, match no 1

Washington pourra miser sur le retour du défenseur no 1 John Carlson ; Toronto veut mettre l'accent sur la rapidité

par Katie Brown / Correspondante NHL.com

Les Capitals de Washington et les Maple Leafs de Toronto disputeront le premier match de leur série du premier tour dans l'Association de l'Est au Verizon Center, jeudi (19h HE ; TVA Sports, CBC, USA, CSN-DC).

C'est la première fois que ces deux équipes s'affrontent en séries éliminatoires de la Coupe Stanley. Les Capitals, qui viennent de remporter le Trophée des Présidents pour la deuxième saison de suite, tiennent mordicus à connaître un long parcours en séries. De leur côté, les Maple Leafs participent aux séries pour la première fois depuis le printemps 2013.

Voici les cinq clés pour le match no 1 :

1. Le retour de John Carlson

Carlson a raté les quatre derniers matchs du calendrier régulier des Capitals en raison d'une blessure au bas du corps. Il a toutefois patiné aux côtés de son partenaire habituel, Karl Alzner, mercredi, et on s'attend à ce qu'il prenne part au match de jeudi.

Son retour au jeu devrait aider Washington dans tous les aspects du jeu. Carlson a été le meneur de l'équipe au chapitre du temps de glace en saison régulière (22:43) et il a récolté 37 points (neuf buts, 28 aides) en 72 rencontres. On l'utilise en avantage et en désavantage numérique.

Les Capitals ont de la profondeur à la ligne bleue et Nate Schmidt a fait du bon travail en l'absence de Carlson. Mais le retour d'un défenseur qui évolue du sein du premier duo d'arrières ne peut que rendre Washington meilleur.

2. Freiner le jeu de puissance de Washington

L'avantage numérique des Capitals a affiché le quatrième pourcentage d'efficacité (23,1 pour cent) dans la LNH et s'est classé à égalité en quatrième place au chapitre des buts marqués (57) en saison régulière. L'arme la plus redoutable de l'équipe en supériorité numérique est Alex Ovechkin quand celui-ci cherche à tirer sur réception du cercle gauche. Il a marqué 17 de ses 33 buts en avantage numérique, ce qui lui donne le premier rang dans la LNH à égalité avec Brayden Schenn des Flyers de Philadelphie et Nikita Kucherov du Lightning de Tampa Bay. La plupart de ces 17 buts ont été inscrits au moyen d'un tir sur réception.

L'arrivée du défenseur Kevin Shattenkirk en provenance des Blues de St. Louis, dans le cadre d'une transaction réalisée le 27 février, a permis à Washington de diversifier son attaque. Shattenkirk distribue très bien la rondelle et ses tirs de la ligne bleue sont solides. Le joueur de centre Nicklas Backstrom a été le meneur des Capitals pour les points en avantage numérique, avec 35 (huit buts, 27 aides).

Le désavantage numérique des Maple Leafs s'est classé 10e dans la LNH (82,5 pour cent) mais la formation torontoise a accordé 251 supériorités numériques à ses adversaires, ce qui lui donne le 12e rang dans la Ligue à ce chapitre. La meilleure façon de freiner le jeu de puissance des Capitals, ce sera donc de rester loin du banc des pénalités.

3. L'absence de Nikita Zaitsev

Le défenseur des Maple Leafs Nikita Zaitsev sera absent lors du premier match après avoir subi une blessure au haut du corps, dimanche, à l'occasion du dernier match du calendrier des siens, qui s'est soldé par une défaite de 3-2 aux mains des Blue Jackets de Columbus. Martin Marincin enfilera l'uniforme à sa place.

Zaitsev a pris le deuxième chez les Maple Leafs pour le temps de glace (22:01), alors qu'il a oeuvré régulièrement au sein du désavantage numérique (1:43) et du jeu de puissance (2:00). Il a été le deuxième marqueur chez les défenseurs de l'équipe (36 points; quatre buts, 32 aides), donc les Maple Leafs auront un vide à combler dans tous les aspects du jeu. L'absence de Zaitsev a forcé l'entraîneur Mike Babcock à remanier ses duos, mais le défenseur Morgan Rielly n'est pas inquiet.

« Je pense que ça va bien se passer, a dit Rielly. Nous sommes tous habitués à jouer les uns avec les autres, nous sommes à l'aise peu importe l'identité de notre partenaire, alors je ne crois pas que ce sera un problème du tout. »

4. Contrôler le tempo

Le joueur de centre Auston Matthews a marqué 40 buts pour les Maple Leafs et il a été une des trois recrues de la formation torontoise à récolter 60 points ou plus. En raison de la vitesse et du talent des joueurs torontois, les Capitals devront jouer avec robustesse et forcer les Maple Leafs à suivre leur rythme, au lieu de disputer du hockey ouvert. Les Capitals et les Maple Leafs sont deux équipes qui ont marqué plus de trois buts par match, mais Washington a accordé 177 filets comparativement à 234 pour Toronto.

« Nous devrons jouer avec intensité dès le départ, a noté Backstrom. Nous devrons offrir notre meilleur hockey. Il faudra bien faire en défensive et être combatif, je crois. C'est ce qu'il faut faire contre une équipe comme celle-là. Ils ont beaucoup de talent et c'est une équipe jeune, alors il faut s'assurer d'être robuste. »

5. Jeunesse contre expérience

Les joueurs de Washington ont collectivement disputé 1017 matchs éliminatoires, comparé à 292 du côté de Toronto. Les Maple Leafs comptent neuf joueurs, dont Matthews, qui en seront à leurs débuts en séries ; les Capitals en ont un (l'attaquant Brett Connolly). Cet avantage au chapitre de l'expérience devrait favoriser Washington, qui tente de se rendre au-delà du deuxième tour éliminatoire pour la première fois depuis 1998.

« C'est une équipe qui a plusieurs jeunes, qui a beaucoup d'énergie et nous devrons être prêts pour ça », a affirmé Shattenkirk.

Alignement prévu Maple Leafs

James van Riemsdyk -- Tyler Bozak -- Mitchell Marner

Leo Komarov -- Nazem Kadri -- Connor Brown

Zach Hyman -- Auston Matthews -- William Nylander

Matt Martin -- Brian Boyle -- Kasperi Kapanen

Matt Hunwick -- Morgan Rielly

Jake Gardiner -- Roman Polak

Martin Marincin -- Connor Carrick

Frederik Andersen

Curtis McElhinney

Retranchés: Alexey Marchenko, Ben Smith, Josh Leivo

Blessés: Eric Fehr (main/bras), Nikita Soshnikov (non-divulgué), Nikita Zaitsev (haut du corps)

Alignement prévu des Capitals

Alex Ovechkin -- Nicklas Backstrom -- T.J. Oshie

Marcus Johansson -- Evgeny Kuznetsov -- Justin Williams

Brett Connolly -- Lars Eller -- Andre Burakovsky

Daniel Winnik -- Jay Beagle -- Tom Wilson

Karl Alzner -- John Carlson

Dmitry Orlov -- Matt Niskanen

Brooks Orpik -- Kevin Shattenkirk

Braden Holtby

Philipp Grubauer

Retranchés: Taylor Chorney, Paul Carey, Nate Schmidt

Blessé: Aucun

Notes : Andersen amorcera la rencontre de jeudi après avoir raté le dernier match du calendrier régulier des Maple Leafs. Jeudi, Fehr a patiné pour la première fois depuis qu'il s'est blessé à la main le 22 mars. L'état de santé de Zaitsev, qui est blessé au haut du corps, continue d'être réévalué quotidiennement. … Connolly jouera après avoir raté deux matchs en raison d'une maladie dont la nature n'a pas été précisée. … Matthews a récolté 14 points (neuf buts, 14 aides) à ses 13 derniers matchs. … Van Riemsdyk a amassé sept points (six buts, une aide) en sept matchs. ... Johansson a 12 points (deux buts, 10 aides) à ses 10 dernières sorties. … Williams a récolté cinq points (deux buts, trois aides) durant une séquence de trois rencontres avec au moins un point. … Ovechkin a inscrit huit points (quatre buts, quatre aides) à ses neuf plus récents affrontements.

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