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Chris Kunitz de retour à l'entraînement pour les Penguins

L'attaquant, à l'écart du jeu depuis le 31 mars, a rejoint ses coéquipiers sur la glace dimanche alors que Pittsburgh attend son adversaire de la deuxième ronde

par Wes Crosby / Correspondant LNH.com

CRANBERRY, Pennsylvanie - L'attaquant des Penguins de Pittsburgh Chris Kunitz s'est entraîné dimanche pour la première fois depuis qu'il a subi une blessure au bas du corps le 31 mars.

Kunitz et le défenseur Chad Ruhwedel, qui est à l'écart du jeu depuis le 6 avril en raison d'une blessure au haut du corps, portaient tous deux des chandails jaunes signifiant qu'ils ne pouvaient encaisser de contact au UPMC Lemieux Sports Complex. Kunitz a patiné à l'aile gauche du centre Evgeni Malkin et de l'ailier droit Bryan Rust au cours des exercices.

« Je ne vous apprends rien en vous disant que le fait que Chad et [Kunitz] nous aient rejoints à l'entraînement signifie qu'ils se rapprochent d'un retour, a déclaré l'entraîneur des Penguins Mike Sullivan. C'est très encourageant de notre point de vue. […] Nous allons voir de quelle manière ils vont réagir et nous allons prendre des décisions par la suite sur une base quotidienne. »

Il s'agissait du premier entraînement de Pittsburgh depuis qu'ils ont vaincu les Blue Jackets de Columbus en cinq matchs dans leur série quatre de sept de première ronde de l'Association de l'Est, qui a pris fin avec une victoire de 5-2 au PPG Paints Center jeudi.

Les Penguins vont affronter les Capitals de Washington ou les Maple Leafs de Toronto en deuxième ronde de l'Association de l'Est. Les Capitals mènent leur série quatre de sept 3-2 alors que le match no 6 aura lieu au Air Canada Centre dimanche (19 h (HE); TVA Sports, NBCSN, SN, CSN-DC).

Le gardien Matt Murray et l'attaquant Carl Hagelin, qui récupèrent tous deux de blessures au bas du corps, ne se sont pas entraînés dimanche. Murray n'a pas patiné depuis qu'il s'est blessé au cours de la période d'échauffement avant le match no 1 de la première ronde, a confirmé Sullivan samedi.

L'attaquant Phil Kessel n'était également pas présent sur la glace. Sullivan a indiqué que Kessel a subi une journée de traitements.

L'absence de Kessel a permis à Kunitz d'évoluer sur le deuxième trio, sur lequel Kessel joue habituellement à droite de Malkin et Rust.

Avant sa blessure, Kunitz patinait à l'aile gauche du troisième trio de Pittsburgh en compagnie du centre Nick Bonino et de l'ailier droit Patric Hornqvist, qui a remplacé Conor Sheary sur le premier trio tard dans le match no 5 jeudi, et à nouveau à l'entraînement de dimanche. Après avoir amassé deux mentions d'aide en première ronde, Sheary a été muté à l'aile droite du troisième trio.

Kunitz et Ruhwedel patinaient en solitaire avant les entraînements de l'équipe récemment.

Après l'entraînement de dimanche, Kunitz a mentionné qu'il ne savait pas avec certitude quand il allait pouvoir revenir au jeu. 

« J'ai rejoint mes coéquipiers sur la glace pour la première fois aujourd'hui, a souligné Kunitz. Dans ce genre de situation, on patine et on voit le lendemain comment on se sent. Je vais parler aux médecins et aux soigneurs pour leur dire comment je me sens. Tout va dépendre du nombre de jours que nous aurons entre nos matchs, nous allons y aller un jour à la fois. »

La récolte de 29 points de Kunitz (neuf buts, 20 passes) en 71 matchs cette saison est sa plus faible depuis qu'il avait amassé six points (aucun but, six passes) en 21 rencontres à sa saison recrue avec les Ducks d'Anaheim en 2003-04. Après avoir inscrit trois buts en cinq matchs entre le 7 et le 16 février, Kunitz a obtenu trois mentions d'aide à ses 21 derniers matchs.

Ruhwedel a de son côté récolté 10 points (deux buts, huit passes) en 34 parties à sa première saison avec les Penguins. Il avait obtenu deux mentions d'aide en 33 matchs au cours de ses quatre saisons précédentes dans la LNH, toutes passées dans l'uniforme des Sabres de Buffalo.

Lorsqu'il sera prêt à revenir au jeu, Ruhwedel va probablement rejoindre les arrières Mark Streit et Cameron Gaunce parmi les joueurs retranchés par Pittsburgh. 

Avant sa blessure, Ruhwedel était jumelé à Streit. C'était avant que les défenseurs Trevor Daley et Olli Maatta reviennent au jeu au début avril, après avoir récupéré respectivement d'une blessure au genou et à la main.

Ruhwedel a patiné aux côtés de Streit sur la quatrième paire de défenseurs dimanche.

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