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Aaron Ekblad déterminé à redresser le navire cette saison

Le défenseur des Panthers admis être humilié après une saison très décevante

par Dan Rosen @drosennhl / Journaliste principal NHL.com

TORONTO -- Le défenseur des Panthers de la Floride Aaron Ekblad a plusieurs raisons d'oublier la saison dernière.

Ekblad s'est blessé au début de la Coupe du monde de hockey 2016 et a dû prématurément quitter le tournoi. Six mois plus tard, une commotion cérébrale a mis fin à sa saison avec 10 matchs à jouer. Peu est bien allé entre ces deux moments. Il a connu la pire performance de sa carrière dans la LNH, enregistrant 21 points et un différentiel de moins-23. Les Panthers ont fini au sixième rang dans la section Atlantique avec 81 points.

« C'était une saison tout à fait éprouvante », a déclaré Ekblad mercredi après avoir participé à une séance d'entraînement avec d'autres joueurs de la LNH au Scotiabank Pond.

Mais, au lieu de l'oublier et d'aller de l'avant, Ekblad veut plutôt appliquer les leçons qu'il a tirées de sa saison difficile afin de relancer sa carrière.

Ekblad, 21 ans, en est à la première saison d'un contrat de huit ans de 60 millions $. Il est maintenant un jeune vétéran.

« J'ai appris le plus grand nombre de leçons lors de la dernière saison de mon contrat de recrue », a dit Ekblad à propos de la saison dernière. « Je pense que j'ai réussi un peu trop sans me fouler pendant mes deux premières saisons. Le vrai travail a commencé cet été. Je crois fermement être plus confiant et prêt que jamais. »

Pourquoi? Comment?

Tout d'abord, Ekblad, qui se dit en pleine santé, a mis les choses en perspective.

Il est entré dans la ligue à titre de choix no 1 du repêchage 2014 de la LNH et il a remporté le trophée Calder à la suite d'une campagne de 39 points (12 buts) en 81 rencontres. Les Panthers ont ensuite fini au sommet de la section Atlantique lors de sa deuxième saison dans la LNH, quand il a récolté 36 points (15 buts) en 78 matchs.

Et puis, la saison dernière. Les Panthers ont effectué un changement derrière le banc, remplaçant Gerard Gallant par Tom Rowe (Bob Boughner est le nouvel entraîneur). Ils ont raté les séries éliminatoires de la Coupe Stanley, finissant 14 points derrière les Maple Leafs de Toronto dans la deuxième place de quatrième as donnant accès aux séries dans l'Association de l'Est. Ekblad a également régressé.

« C'est une saison où tu commences à comprendre à quel point c'est difficile de jouer et de demeurer dans cette ligue, a dit Ekblad. Il est facile de le tenir pour acquis, grâce à l'argent et aux opportunités que nous obtenons. Il faut devenir humble. La saison dernière m'a rendu humble. »

Et ce, à un tel point qu'Ekblad, largement considéré comme étant un des meilleurs jeunes défenseurs de la ligue, a dit qu'il croit être maintenant un joueur moyen dans la LNH après la dernière saison.

« Je dois continuer de travailler afin de retourner à un niveau élevé, a déclaré Ekblad. Je pourrais être pas mal bon pour l'instant, mais je dois m'améliorer beaucoup. »

Il a mentionné Brent Burns des Sharks de San Jose et Erik Karlsson des Sénateurs d'Ottawa comme étant des défenseurs qui sont déjà au niveau le plus élevé. Mais il a affirmé que la saison morte l'a aidé à passer dans la bonne direction.

« Je crois que j'ai fait des pas de géant dans plusieurs éléments de mon jeu et je suis en meilleure forme, a dit Ekblad. Personne n'est invincible dans cette ligue. Tu dois te battre chaque jour, peu importe la durée ou la valeur de ton contrat. Je l'ai appris et je vais l'apprécier pendant le reste de ma carrière. J'espère que [la saison dernière] sera l'expérience humiliante qui poussera l'équipe et moi à un autre niveau et qui nous renverra dans les séries éliminatoires. »

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