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31 en 31 : Les Panthers de la Floride sous la loupe

La Floride compte sur son noyau de jeunes joueurs afin de renouer avec le succès

par Alain Poupart / Correspondant LNH.com

LNH.com propose une analyse en profondeur de chacune des 31 équipes pendant tout le mois d'août. Aujourd'hui, les Panthers de la Floride :

Les Panthers de la Floride sauteront sur la glace cette saison avec une abondance de talent et un nouvel entraîneur, espérant retrouver les succès qui leur ont permis de remporter le titre de la section Atlantique il y a deux ans.

Ils tenteront d'effacer les souvenirs d'une dernière saison décevante (sixième rang dans l'Atlantique) avec la majorité de leurs espoirs étant liés aux joueurs de centre Aleksander Barkov, 21 ans, et Nick Bjugstad, 25 ans, ainsi qu'à l'attaquant Jonathan Huberdeau, 24 ans.

« Nos jeunes joueurs doivent prendre les commandes de cette équipe, a déclaré le directeur général Dale Tallon. Nous voulons jouer d'un style différent et nous voulions être plus jeunes et plus rapides. »

Les Panthers seront dirigés par Bob Boughner, embauché le 12 juin pour remplacer Tom Rowe, qui avait pris les rênes à la suite du congédiement de Gerard Gallant le 27 novembre. Boughner, 46 ans, a disputé 10 saisons dans la LNH en tant que défenseur pour six équipes.

« Je crois en Dale, je crois en ce groupe, a dit Boughner. Je pense que nous avons plusieurs composantes ici pour bâtir une équipe gagnante. J'aime l'alignement. C'est la chose qui m'a le plus ravi. »

Boughner prend les rênes d'une équipe doté d'un solide noyau de joueurs talentueux, incluant Barkov, Huberdeau, Bjugstad, le joueur de centre Vincent Trocheck, et le défenseur Aaron Ekblad.

Un attaquant qui n'est plus de l'alignement est le légendaire Jaromir Jagr, 45 ans, qui est encore à la recherche d'une équipe dans la LNH après que les Panthers eurent décidé qu'il ne faisait plus partie de leurs plans. Tallon n'a pas tari d'éloges sur Jagr et sur ce que ce dernier a fait pour les Panthers au cours des deux dernières saisons et demie, mais il a mentionné que cette décision s'inscrivait dans le changement de philosophie de l'équipe.

31 en 31 Panthers: Meilleurs espoirs | Grands enjeux | Analyse pour les poolers

Dans la même veine, les Panthers ont également racheté le contrat du vétéran attaquant Jussi Jokinen. L'attaquant Jonathan Marchessault, qui a mené la Floride avec 30 buts la saison dernière, a été sélectionné par les Golden Knights de Vegas lors du repêchage d'expansion de la LNH le 21 juin, et les Panthers ont échangé l'attaquant Reilly Smith à Vegas le même jour en retour d'un choix de repêchage.

Pour remplacer Jagr au sein du premier trio aux côtés de Barkov et Huberdeau, les Panthers ont fait l'acquisition de l'attaquant Evgeny Dadonov, 28 ans, du SKA Saint-Pétersbourg dans la Ligue continentale de hockey (KHL). Choix de troisième ronde (no 71) des Panthers lors du repêchage 2007 de la LNH, Dadonov a récolté 20 points (10 buts) en 55 rencontres au cours de trois saisons avec la Floride avant d'éclore dans son pays natal, récoltant 66 points (30 buts) en 53 matchs dans la KHL la saison dernière.

Les Panthers se sont également entendus avec le champion marqueur de la Ligue finlandaise de hockey Henrik Haapala le 1er juin. Tallon a indiqué qu'il prévoit que Haapala, qui a récolté 60 points (15 buts) en 51 matchs avec Tappara la saison dernière, patine au sein du deuxième trio des Panthers aux côtés de Trocheck et du vétéran Radim Vrbata, qui a rejoint les Panthers en tant de joueur autonome le 1er juillet après avoir obtenu 55 points (20 buts) en 81 matchs avec les Coyotes de l'Arizona la saison dernière.

La Floride espère qu'un de ses espoirs de premier plan -- Henrik Borgstrom, le choix no 23 en 2016; Owen Tippett, le choix no 10 en 2017; Sebastian Repo, choix de sixième ronde (no 184) en 2017; ou Maxim Mamin, choix de sixième ronde (no 175) en 2016 -- pourra apporter une contribution cette saison aux côtés de Bjugstad sur le troisième trio.

« Nos jeunes joueurs auront une excellente occasion de décrocher un poste dans notre équipe dès le camp d'entraînement, a expliqué Tallon. Notre personnel n'a pas peur de se servir de nos jeunes joueurs. Plus vite ils s'impliquent dans la bataille, plus vite ils obtiendront de l'expérience qui leur bénéficiera à long terme. »

Bien qu'il y ait beaucoup de changements en attaque, la stabilité règne à la défensive. Le gardien Roberto Luongo, 38 ans, entamera la saison avec 453 victoires en carrière, deux victoires derrière Curtis Joseph au quatrième rang sur la liste de tous les temps dans la LNH. James Reimer sera de retour à titre de réserviste.

Les Panthers ont décidé de protéger quatre défenseurs lors du repêchage d'expansion avant de s'entendre avec les joueurs autonomes avec compensation Mark Pysyk et Alex Petrovic.

Bjugstad, Barkov et Huberdeau ont raté un total de 100 matchs la saison dernière, ce qui explique en grande partie pourquoi les Panthers ont terminé au 23e rang dans la ligue au chapitre des buts marqués (2,50 par match).

« Je ne m'attends pas à ce que Bjugstad et Huberdeau inscrivent un total de 17 buts cette saison, a dit Tallon. Je touche du bois, j'espère qu'ils demeureront en santé. Nous allons recevoir plus de buts de notre défensive. Je crois que Vrbata et Dadonov vont combler ce vide, si vide il y a. »

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