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31 en 31: Les Blackhawks de Chicago sous la loupe

L'attaquant Brandon Saad est de retour au bercail; l'inexpérience en défensive est source d'inquiétudes

par Brian Hedger / Correspondant LNH.com

LNH.com propose une analyse en profondeur de chacune des 31 équipes pendant tout le mois d'août. Aujourd'hui, les Blackhawks de Chicago.

Le mot d'ordre de la saison morte chez les Blackhawks de Chicago a été « changement » après qu'ils eurent été balayés par les Predators de Nashville au premier tour des séries éliminatoires dans l'Ouest.

Et les choses ont changé quelque peu, tout comme le directeur général Stan Bowman l'avait promis après le décevant résultat des dernières séries. Chicago, qui a maintenu un dossier de 50-23-9 la saison dernière et qui a mené l'association de l'Ouest avec 109 points, a réalisé deux importants échanges le 23 juin, quelques heures avant le début du repêchage de la LNH.

 

Le défenseur Niklas Hjalmarsson, qui a gagné la Coupe Stanley à trois occasions avec les Blackhawks, a été échangé aux Coyotes de l'Arizona en retour du défenseur Connor Murphy et de l'attaquant Laurent Dauphin. Quelques heures plus tard, Bowman a envoyé l'ailier gauche Artemi Panarin, l'attaquant Tyler Motte et un choix de sixième ronde en 2017 aux Blue Jackets de Columbus en retour de Brandon Saad, du gardien Anton Forsberg et d'un choix de cinquième ronde au repêchage de 2018.

Ces transactions ont surpris plusieurs personnes. Les contrats étaient certainement un facteur; Murphy (cinq) et Saad (quatre) avaient tous les deux plus d'années à écouler à leur contrat que Hjalmarsson (deux) et Panarin (deux). Murphy (24 ans) est aussi six ans plus jeune que Hjalmarsson (30).

« C'est un jeune joueur, a dit Bowman. Il a disputé 258 matchs dans la LNH. Je pense qu'il est sur le point d'amorcer les meilleures années de sa carrière. Il est prêt à franchir la prochaine étape. »

L'inquiètude, c'est que la défensive qui a été dominée par les Predators en séries est devenue encore plus inexpérimentée. Duncan Keith, Brent Seabrook et Michal Rozsival sont les seuls défenseurs ayant gagné la Coupe Stanley à être de retour dans la formation. Rozsival, qui est âgé de 38 ans, ne devrait pas jouer souvent. Le défenseur Trevor van Riemsdyk a été sélectionné par les Golden Knights de Vegas au repêchage d'expansion de la LNH.

Au moins trois postes à la ligne bleue seront comblés par des joueurs n'ayant qu'une année ou deux d'expérience dans la LNH, dont Gustav Forsling et Michal Kempny.

À l'attaque, les Blackhawks comptent sur Saad pour qu'il retrouve la chimie avec Jonathan Toews pour qu'ils forment le premier trio avec Richard Panik à l'aile droite. Saad a joué à Chicago pendant quatre saisons, aidant les Blackhawks à gagner la Coupe en 2013 et en 2015 avant d'être échangé à Columbus le 30 juin 2015.

« Je pense que nous sommes similaires dans notre manière de jouer, dans notre style, a dit Saad à propos de Toews. Il peut protéger la rondelle en fond de territoire. C'est quelque chose que nous avons bien fait ensemble, en gardant la rondelle et en faisant payer les adversaires. »

Les Blackhawks ont perdu les services du vétéran Marian Hossa, qui a annoncé le 21 juin qu'il raterait le reste de la saison en raison d'une maladie de peau qui pourrait mettre un terme à sa carrière.

En tentant de combler cette perte, Bowman a accordé des contrats aux joueurs autonomes Patrick Sharp, Tommy Wingels et Lance Bouma, le 1er juillet. Sharp a disputé 10 saisons avec Chicago (2005-15) et a gagné la Coupe Stanley à trois occasions. Sharp a été opéré à la hanche le 28 mars, ce qui a mis fin à sa saison avec les Stars de Dallas.

« Physiquement, je me sens bien, a-t-il dit. Ça fait quatre mois depuis mon opération à la hanche, donc je respecte l'horaire. La saison que j'ai eu l'an dernier, je ne pense pas que j'ai déjà été aussi motivé de retrouver mon niveau de jeu. »

Les Blackhawks ont aussi échangé le gardien réserviste Scott Darling aux Hurricanes de la Caroline le 28 avril en retour d'un choix de troisième ronde en 2017 et ont acquis deux joueurs de l'Extraliga en République tchèque, le défenseur Jan Rutta et l'attaquant David Kampf.

Un groupe d'espoirs vont lutter pour un poste au camp d'entraînement, dont les attaquants Alex DeBrincat et John Hayden.

Les Blackhawks ont aussi fait des changements au sein de l'état-major. Les adjoints Mike Kitchen et Ted Dent, qui dirigeaient à Rockford dans la Ligue américaine, ont été congédiés en avril. Ulf Samuelsson et Don Granato ont été embauchés comme adjoints à Chicago et Jeremy Colliton dirigera le club-école à Rockford.

Tout cela ajoute à un été mouvementé pour les Blackhawks.

« Nous avons quelques nouveaux visages et c'est quelque chose que j'aime rappeler aux gens, a déclaré Bowman. Nous tentons de créer une nouvelle chimie. »

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