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31 en 31 : Le Lightning de Tampa Bay sous la loupe

Les retours de Stamkos et de Callahan annonciateurs de jours plus heureux à Tampa

par Corey Long / Correspondant LNH.com

LNH.com propose une analyse en profondeur de chacune des 31 équipes pendant tout le mois d'août. Aujourd'hui, le Lightning de Tampa Bay :

Les retours de blessures des attaquants Steven Stamkos et Ryan Callahan redonnent l'espoir de jours meilleurs à venir dans le camp du Lightning de Tampa Bay.

L'absence des deux joueurs, jumelée au rendement inconstant de l'équipe jusqu'à mi-chemin de la saison dernière, ont été des facteurs aggravants de son échec au fil d'arrivée.

Le lightning a tout juste raté les séries éliminatoires, par un point de classement, malgré une poussée de huit victoires dans ses 10 derniers matchs (8-1-1). Il a terminé à un point des Maple Leafs de Toronto et des Bruins de Boston dans l'Association de l'Est.

On s'attend cette saison à ce que Stamkos et Callahan soient fin prêts à entreprendre le camp d'entraînement.

Le capitaine avait 20 amassé points (neuf buts, 11 passes) en 17 matchs avant de manquer le reste de la saison en raison d'une blessure au ménisque du genou droit.

Il retrouvera au sein du trio principal l'attaquant Nikita Kucherov, qui tentera de poursuivre sur son élan. Le Russe a connu tout un déblocage en 2016-17 en totalisant 85 points (40 filets, 45 aides) en 74 rencontres.

Callahan assure qu'il est finalement en santé après avoir été opéré à une hanche deux fois en l'espace de 14 mois.

Callahan pourrait retrouver sa touche à l'attaque en jouant en compagnie du jeune joueur de centre Brayden Point, auteur d'une fiche de 40 points (18-22) en 68 rencontres à sa première saison dans la LNH.

Au cours de la saison morte, le Lightning a mis l'accent à se forger une identité d'équipe plus coriace tout en ajoutant de la profondeur en défense comme à l'attaque.

31 en 31 Lightning: Meilleurs espoirs | Grands enjeux | Analyse pour les poolers

Le premier geste important posé a été l'acquisition du défenseur Mikhail Sergachev, obtenu le 15 juin des Canadiens de Montréal dans l'échange de Jonathan Drouin.

Sergachev, neuvième espoir réclamé de la cuvée 2016, est un arrière imposant physiquement (6 pieds 3 pouces, 215 livres) et vite sur patins qu'on voit éventuellement occuper un poste dans le groupe des quatre premiers défenseurs de l'équipe.

« Nous avons mis la main sur un jeune défenseur qui va être bon pendant plusieurs saisons, a estimé le directeur général Steve Yzerman. Que ce soit dès cette saison ou à compter des prochaines, le temps le dira, il va jouer pour nous pendant longtemps. »

En plus de Sergachev, le Lightning a engagé le vétéran défenseur Dan Girardi, qui venait de voir son contrat être racheté par les Rangers de New York le 14 juin. Girardi a obtenu un contrat de deux saisons au salaire annuel moyen de 3 millions $. Son arrivée va combler la perte de Jason Garrison qui a été réclamé au repêchage d'expansion.

Girardi va se greffer à un groupe qui a comme chef de file le finaliste pour l'obtention du trophée Norris, Victor Hedman. Anton Stralman et Braydon Coburn sont les deux autres valeurs sûres. Andrej Sustr a paraphé un contrat de 1,95 million $ pour une saison et il fera la lutte avec Sergachev, Jake Dotchin et Slater Koekkoek pour les postes de cinquième et de sixième défenseurs.

L'équipe a ajouté à l'attaque le vétéran Chris Kunitz en lui consentant un contrat de 2 millions $ pour une saison. Kunitz, quadruple champion de la Coupe Stanley, a contribué aux deux conquêtes d'affilée des Penguins de Pittsburgh.

« Nous devons être une meilleure équipe en défense, prétend Yzerman. J'estime que nous serons moins commodes à affronter avec Dan Girardi et Chris Kunitz et je m'attends à ce que nous soyons meilleurs en défense. »

Yzerman n'a pas chômé sur le plan des négociations contractuelles en mettant sous contrat pour de longues périodes les attaquants Tyler Johnson (sept ans, 35 millions $) et Ondrej Palat (cinq ans, 26,5 millions $.

Andrei Vasilevskiy va amorcer la saison en campant le rôle de gardien de confiance, après avoir terminé la saison en force (12-4-2 dans ses 18 derniers matchs) à la suite de l'échange de Ben Bishop.

Le Russe aura comme réserviste Peter Budaj, acquis des Kings de Los Angeles dans la transaction de Bishop le 26 février. Budaj a paraphé un contrat de deux ans, le 22 juin.

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