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31 en 31 : Les Blue Jackets de Columbus sous la loupe

L'ajout de Panarin et la progression du jeune noyau pourraient mener Columbus à une deuxième participation de suite aux séries

par Craig Merz / Correspondant LNH.com

LNH.com propose une analyse en profondeur de chacune des 31 équipes pendant tout le mois d'août. Aujourd'hui, les Blue Jackets de Columbus :

Les Blue Jackets de Columbus croient qu'ils peuvent se qualifier pour les séries éliminatoires de la Coupe Stanley pour une deuxième saison de suite pour la première fois de leur histoire en raison d'un ajout majeur à leur alignement et de la progression de leur noyau de jeunes joueurs.

L'ailier gauche Artemi Panarin, âgé de 25 ans, a été acquis dans une transaction avec les Blackhawks de Chicago en retour de l'attaquant Brandon Saad le 23 juin. Ils ont également mis sous contrat quelques joueurs de soutien, et tenté sans succès de mettre la main sur l'attaquant de l'Avalanche du Colorado Matt Duchene.

« La saison morte est encore loin d'être terminée, alors nous ne savons pas avec exactitude de quoi aura l'air notre alignement lors de notre match d'ouverture en octobre », a indiqué le directeur général des Blue Jackets Jarmo Kekalainen.

Lorsqu'il lui a été demandé sur les Blue Jackets étaient encore dans la course pour les services de Duchene, Kekalainen a répondu : « S'il y a un bon joueur de disponible qui peut aider notre équipe, nous allons nous renseigner. Il faut que ce soit logique pour nous à long terme, autant qu'à court terme. Nous n'allons pas nous départir de tous nos actifs afin de nous améliorer un peu cette année ou l'année suivante. Nous devons garder nos objectifs à long terme en tête. »

Les Blue Jackets ont signé 50 victoires et récolté 108 points, des sommets dans l'histoire de l'équipe, et ils ont terminé au quatrième rang du classement général de la LNH. Ce ne fut toutefois pas suffisant pour franchir la première ronde de l'Association de l'Est. Columbus a été éliminé en cinq matchs malgré le fait que les Blue Jackets ont dominé Pittsburgh pendant de longues séquences, mais sans pouvoir marquer au moment opportun.

C'est ici qu'arrive Panarin, qui a été dynamique sur un trio complété par Patrick Kane au cours des deux dernières saisons, avec 151 points (61 buts, 90 passes) en 162 matchs.

« La transaction que nous avons faite pour acquérir Panarin nous donne un visage différent, a souligné Kekalainen. Saad est un bon joueur qui a très bien fait avec nous, mais Panarin est un véritable joueur de premier trio qui nous procurera une arme dont nous ne disposions peut-être pas, ou qui devrait à tout de moins nous aider à marquer un peu plus. »

Panarin a amassé 17 buts en avantage numérique au cours des deux dernières campagnes.

31 en 31 Blue Jackets: Meilleurs espoirs | Grands enjeux | Analyse pour les poolers

« Il va faire une grosse différence sur notre jeu de puissance, a avancé Kekalainen. Lorsque vous analysez cette transaction, Saad se trouvait sur notre deuxième vague en avantage numérique, alors que je suis persuadé que Panarin sera l'un de nos principaux éléments sur le jeu de puissance, non seulement en raison de ses aptitudes offensives, mais aussi parce qu'il est droitier.

« Sam Gagner était l'un de nos droitiers en avantage numérique l'an dernier. Comme il est parti, il y a un poste de disponible. »

Gagner s'est entendu avec les Canucks de Vancouver. Le centre William Karlsson a quant à lui été sélectionné par les Golden Knights de Vegas dans le cadre du repêchage d'expansion de la LNH, alors que le vétéran attaquant Scott Hartnell a vu son contrat être racheté avant de parapher une entente avec les Predators de Nashville.

Toutefois, Columbus mise encore sur de nombreux éléments pour pallier ces départs.

Le gardien Sergei Bobrovsky a remporté le trophée Vézina pour la deuxième fois la saison dernière. Le défenseur Zach Werenski a été finaliste au trophée Calder. L'attaquant Nick Foligno a inscrit 26 buts et Cam Atkinson a mené les Blue Jackets avec 62 points (35 buts, 27 passes).

Le centre Alexander Wennberg a connu une belle éclosion avec 59 points (13 buts, 46 passes) et Josh Anderson a fait vibrer les cordages à 17 reprises à sa première saison complète dans la LNH. Ces deux joueurs sont joueurs autonomes avec compensation et sont en négociation avec les Blue Jackets.

Kekalainen a bon espoir que les Blue Jackets pourront éviter de régresser, faisant notamment référence au potentiel de joueurs comme les attaquants Boone Jenner (18 buts, 16 passes) et Oliver Bjorkstrand (six buts, sept passes).

« Nous misions sur l'équipe la plus jeune en séries l'an dernier, alors la plus grande amélioration de notre équipe proviendra du fait que notre groupe sera plus imposant, plus fort, plus rapide et plus expérimenté, a déclaré Kekalainen. Prenez notre brigade défensive par exemple. Werenski vient d'avoir 20 ans et Seth Jones a 22 ans. Ils forment notre première paire de défenseurs, et ils ne sont même pas encore près d'être à l'apogée de leur carrière, qui surviendra probablement dans quatre, cinq ou six ans, alors ils pourraient progresser encore énormément. »

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