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MTL@SJS: Niemi affrontera les Sharks

L'entraîneur-chef Claude Julien donnera une soirée de repos à Carey Price et il fera confiance à Antti Niemi pour affronter les Sharks au SAP Center jeudi soir

par Matt Cudzinowski. Traduit par Pierre Antoine Mercier @CanadiensMTL / canadiens.com

SAN JOSE - Le dernier départ de Antti Niemi ne s'est pas déroulé comme prévu, mais l'entraîneur-chef espère que le vétéran gardien de but sera en mesure de livrer la marchandise jeudi soir.

Le 17 février dernier, le Finlandais de 35 ans a permis trois buts sur neuf tirs aux Panthers de la Floride avant de céder sa place à Carey Price.

Neuf rencontres plus tard, Julien croit qu'il s'agit du moment idéal pour donner une autre chance à Niemi devant le filet, et de donner une soirée de repos bien mérité à Price qui a participé aux 15 derniers matchs des siens. 

« Antti est capable d'effacer et de recommencer assez rapidement. Il travaille fort durant les entraînements. Il a fait beaucoup de temps supplémentaire durant les entraînements et il est prêt. Nous devons nous assurer de lui donner l'opportunité, car nous devons reposer un peu notre autre gardien », a expliqué Julien. « Avec deux matchs en autant de soirs (contre Anaheim vendredi soir), c'est probablement le moment idéal. »

Video: Conférence de presse d'avant-match de Claude Julien

De plus, Niemi est loin d'être étranger au SAP Center après avoir disputé 296 matchs en saison régulière avec San Jose. Il est également le deuxième gardien de l'histoire des Sharks à avoir obtenu le plus grand nombre de victoires avec l'équipe. Il est devancé que par seulement Evgeni Nabokov.

Sa fiche en tant que visiteur à San Jose a également joué un rôle dans la décision de l'envoyer dans la mêlée ce soir.

« Nous savons que Antti a joué du bon hockey dans cet amphithéâtre. Je crois que c'était alors qu'il s'alignait avec Chicago. Il avait battu San Jose en série », a mentionné Julien, faisant référence à la finale de conférence de l'Ouest en 2010 alors que les Blackhawks avaient remporté la Coupe Stanley. « Je sais que ça fait longtemps, mais c'est bien quelquefois de regarder ce genre de truc et d'essayer de bâtir quelque chose à partir de là. »

Niemi aura assurément besoin d'un bon effort collectif de toute l'équipe jeudi soir face à une formation des Sharks qui occupe le deuxième rang de la Ligue avec une moyenne de 3,61 buts marqués par rencontre.

Tout comme Julien, le défenseur Victor Mete admet que Niemi doit oublier sa dernière performance et penser au présent.

« Nous savons qu'il va rebondir. Il a gagné des matchs importants pour nous cette saison. Nous avons amplement confiance en lui pour le match de ce soir. En plus qu'il a déjà connu du succès ici. Nous sommes excités pour lui ce soir », a dit Mete. « Quand tu es dans un endroit que tu te sens à l'aise, ça te donne de la confiance. Je crois qu'il va être à l'aise ce soir. Nous devons cependant faire le travail devant lui. 

Video: Victor Mete sur sa performance à Los Angeles

De son côté, le nouveau venu Jordan Weal ne connaît Niemi que depuis quelque temps, mais il a déjà appris à quel point il est bon. 

« Il a une carrière incroyable. Il a remporté une coupe et il a joué avec d'excellentes équipes. Tu peux voir que c'est un vrai professionnel », a exprimé Weal, qui prendra la place de la recrue Jesperi Kotkaniemi pour un deuxième match consécutif.  « Il travaille fort chaque jour et il veut s'améliorer. C'est tout ce dont tu peux demander. C'est un bon coéquipier et un bon gars. »

Video: Jordan Weal sur l'effort de l'équipe devant Niemi

Défi accepté

Tout le monde connait les problèmes des Canadiens dans le nord de la Californie. Le Tricolore n'a pas goûté à la victoire depuis novembre 1999. Il s'agit d'une séquence de 11 défaites consécutives.

Le défenseur Christian Folin a cependant déjà gagné au SAP Center et il sait ce qu'il faut faire pour l'emporter à Silicon Valley.

« J'ai gagné quelques matchs ici avec Minnesota, Philly et LA. Je connais le sentiment de l'emporter ici », a dit Folin. « C'est un beau défi. Ils ont de bons attaquants et je crois qu'ils mettent beaucoup de rondelles au filet. Ça va être un beau défi pour nous de dégager le devant du but. »

Video: Christian Folin sur l'importance de gagner à San Jose

Le défenseur de 28 ans a été surpris d'apprendre que le Tricolore n'a pas récolté deux points à San Jose durant presque 20 ans.

« On change ça aujourd'hui », a dit Folin.

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