Skip to main content

Voittaako Nashville ensimmäisen seiskapelinsä

Teksti Nicolas Cotsonika / NHL.com

NASHVILLE – Nashville Predators on pelannut NHL:ssä 17 kautta ja kokenut jo paljon; ensimmäisen ottelunsa, ensimmäisen pudotuspeliottelunsa ja tähdistöottelun. Joukkue on selviytynyt pudotuspeleihin yhdeksän kertaa, ja sen kotihalli on aina täyttynyt kullankeltaisista fanipaidoista ja otteluissa jaettavista kannustuspyyhkeistä, joita fanit heiluttavat kannustushuutojen tahdissa.

Mutta yksi suurimmista draamoista on vielä kokematta, pudotuspelien ratkaiseva seitsemäs ottelu.

Pitkäikäisin Predator, kapteeni Shea Weber on pelannut 763 runkosarjan ottelua ja 51 pudotuspelien ottelua vain ja ainoastaan Nashvillen paidassa. Hän viimeisteli maanantaina tyhjiin ottelun loppunumeroiksi 3-1 vain kymmenen sekuntia ennen ottelun loppua, ja niin Anaheim Ducks kaatui ottelusarjan kuudennessa pelissä.

Fanit huusivat sydämensä kyllyydestä ja heiluttivat pyyhkeitään, kun aika kului ja pelikello lähesty nollaa. Pelaajat tervehtivät ja kiittivät faneja kokoontumalla keskialueelle ja heilauttamalla heille mailojaan. Sitten joukkue lähti kiireesti kohti Anaheimia, missä ratkaiseva seitsemäs ottelu pelataan keskiviikkona.

Jos Nashville voittaa keskiviikkoisen ottelun, se on ensimmäisen kerran noussut 2-3 –tappioasemasta ottelusarjan voittoon. Samalla joukkue etenisi pudotuspelien toiselle kierrokselle kolmannen kerran seuran historiassa.

"Kyllä siitä unelmoi pikkujunnuna," Weber hymyili.

"Pelaat katukiekkoa tai luonnonjäällä. Kyseessä on seitsemäs ottelu, ja teet voittomaalin. Toivottavasti meille käy niin. Elämme todella mielenkiintoisia aikoja, ja katsotaan nyt, mitä tapahtuu."

Kuinka jännittävä seitsemäs ottelu on? No, kuinka usein NHL-pelaajat myöntävät ajattelevansa jo tulevaa pudotuspeliä eikä sitä, mitä parhaillaan pelataan?

Maalivahti Pekka Rinne on hänkin pelannut koko NHL-uransa Predatorsissa, yhteensä 447 runkosarjan ottelua ja 40 pudotuspeliottelua. Hän tunnusti, että oli vaikea keskittyä maanantaina meneillään olevaan kuudenteen otteluun.

"Ajatukset karkasivat jo seitsemänteen otteluun," hän myönsi.

"Ja tässä sitä nyt ollaan. Uskomaton tunne."

Duckseista ei välttämättä tunnu yhtä hyvältä, sillä heillä on paljon kokemusta seiskaotteluista, varsinkin viime aikoina. Joukkue on pudotettu jatkosta seitsemännessä ottelussa kolmena vuonna peräkkäin, eikä siinä vielä kaikki; he olivat joka kerta johtaneet sarjaa jo 3-2.

Kolme vuotta sitten Ducks johti Detroit Red Wingsiä ensimmäisellä kierroksella 3-2. Kaksi vuotta sitten toisella kierroksella kaiken piti olla jo selvää, sillä Ducks johti Los Angeles Kingsiä 3-2. Viime vuonna Läntisen konferenssin finaalissa Chicago Blackhawksin olisi kaiken järjen mukaan pitänyt kaatua, sillä Ducks johti ottelusarjaa jo 3-2.

Joukkueen kokoonpano on totta kai muuttunut noista vuosista. Ja Ducks voi ottaa mallia St. Louis Bluesista, joka munasi mahdollisuutensa mennä jatkoon ensimmäiseltä kierrokselta kolmena viime vuonna peräkkäin. Tämän vuoden ensimmäisellä kierroksella Blues hukkasi 3-2 –sarjajohdon Chicago Blackhawksia vastaan lauantaina, kun se antoi Chicagon nousta voittoon 0-2 –tilanteesta. Mutta seitsemännessä ottelussa Blues viimein näytti, että se osaa voittaa ja meni jatkoon toiselle kierrokselle.

Mietitäänpä hetki.

"Totta kai meillä on paineita niskassamme," Predatorsin valmentaja Peter Laviolette myönsi.

"Menneiden vuosien muistot leijuvat vielä ilmassa ja pelaajien takaraivossa."

Ducksin oletettiin voittavan tämän sarjan. Joukkue oli NHL:n kuudenneksi paras runkosarjassa, kun taas Predators oli sijalla 14. Ducks oli liigan paras maalintekijä ja jäähyntappaja, eikä Predators päässyt tilastoissa edes lähelle sitä. Harva veikkasi Predatorsin voittoa; Lavioletten laskelmien mukaan vain kolme seitsemästäkymmenestä kiekkoasiantuntijasta. Mutta Laviolette nauttii altavastaajana olemisesta.

Ducksin piti tosissaan tapella Stanley Cup -mestaruudesta tällä kaudella. Tämän kauden joukkue on rakennettu voittamaan, ja joukkueen viimeiset kolme vuotta ovat olleet nousujohtoisia; ensimmäinen kierros, toinen kierros ja viime vuonna kolmas kierros. Pettymys olisi enemmän kuin karvas, jos joukkue nyt putoaisi jatkosta taas ensimmäisellä kierroksella johdettuaan ottelusarjaa jo 3-2.

"Ei tässä tarvitse pitää mitään kannustuspuheita," totesi kapteeni Ryan Getzlaf, joka on yksi Ducksin pelaajista, joka on kärsinyt kaikki kolmen viime vuoden tappiot.

"Meidän pitää yksinkertaisesti tehdä se. Ei seitsemännessä ottelussa tarvita mitään palopuheita tai mitään muutakaan. Kaikki tietävät, mitä he tekevät, ja meidän on vain pelattava paremmin kuin vastustaja."

Niin kuin aina, seiskapelin jännitysmomentti on se, ettei etukäteen voi aavistaa, mitä tapahtuu ja kuka on sankari. Mahtava ottelu? Onnenkantamoinen? Tähtipelaaja? Roolipelaaja?

Frederik Andersen oli voittanut kaikki kolme otteluaan torjuntaprosentilla 96,6 sen jälkeen, kun hänet vaihdettiin ottelusarjassa maalille John Gibsonin tilalle. Hän pelasi hyvin myös maanantaina.

Mutta silti hän hävisi.

Rinne puolestaan oli päästänyt 11 maalia kolmessa ottelussa ja lähti maanantain otteluun torjuntaprosentilla 88,9. Mutta hän kokosi itsensä ja päästi vain yhden maalin sekä torjui uskomattomalla tavalla Ducksin oikean laidan Corey Perryn kolmannen erän lopulla. Niin että kumpi maalivahdeista lähtee paremmista asemista seitsemänteen otteluun? Sitä ei kukaan osaa sanoa.

Ducksin sentteri Ryan Kesler on varjostanut Predatorsin sentteriä Ryan Johansenia lähestulkoon koko ottelusarjan ajan, sekä koti- että vierasotteluissa. Mutta yhden lyhyen hetken ajan Kesler ei ollut hänen kiusanaan maanantaina, ja Johansen käytti tilanteen heti hyväkseen. Hän pääsi James Nealin kanssa hyökkäämään kahdella yhtä vastaan ja syötti Nealin osuman, joka oli loppujen lopuksi voittomaali. Pääseekö hän vapaaksi seiskaottelussa? Vai varjostaako Kesler häntä herkeämättä? Onko sillä merkitystä ottelun lopputuloksen kannalta?

Tekeekö voittomaalin joku, jolta sitä ei välttämättä odoteta, kuten Predatorsin puolustaja Mattias Ekholm, joka teki runkosarjan 82:ssa ottelussa kahdeksan maalia ja teki maanantaina toisen maalinsa kuudessa pudotuspeliottelussa? Vai onko ratkaisija vaikkapa Perry, Rocket Richard-palkinnon (liigan paras maalintekijä) saanut hyökkääjä, joka ei ole tässä ottelusarjassa osunut vielä kertaakaan?

Tästä siinä on kyse, Nashville.

Lopultakin teidän vuoronne kokea se.

"Fanimme ovat uskomattomia," Weber kehui.

"He ovat varmaan nähneet useita seiskaotteluja. He tietävät kuinka paljon siinä on pelissä, ja kuinka hauskaa se on. Tästä tulee todella jännittävä ensimmäinen seiskaottelu tämän seuran historiassa, ja toivottavasti se päättyy meidän kannaltamme hyvin."

Katso lisää