Skip to main content

Toronton menestyksen pohja valettu

Toronto Maple Leafsin nuoret ovat osoittaneet kykynsä. Nyt on seuraavan vaiheen aika

Teksti Marko Leppänen @MarkoLeppnen / toimittaja, NHL.com/FI

CALGARY - NHL-kausi oli kestänyt vain päivän, kun toimittajat avasivat matopurkin. Auston Matthews oli tehnyt avauspelissään Ottawaa vastaan neljä osumaa ja seuraavan päivän treeneissä häneltä kysyttiin mielipidettä mahdollisesta Toronto Maple Leafsin mestaruusparaatista.

Sentteritulokas ei ollut uskoa korviaan.

Tavallaan kysymys ei ollut yllätys, sillä kiekkomanian riivaamassa kaupungissa tunteet kiihtyvät mediankin piirissä nollasta 88 mailiin nopeammin kuin aikakoneeksi muokattu DeLorean-auto Paluu Tulevaisuuteen -elokuvassa.

Maple Leafsin Stanley Cup tällä kaudella vaatisi melkoisen ihmeen, vaikka joukkueessa on hyviä merkkejä enemmän kuin vuosiin.

Toronto on ennenkin aloittanut rakennusprojekteja, jotka ovat kaatuneet nopeasti malttamattomuuteen, kun menestystä onkin haettu pikavoitoilla. Nyt Torontolla on vihdoin pohja, jonka varaan voi rakentaa jotain suurta.

Auston Matthews kilpailee lähivuosina Connor McDavidin ja Patrik Laineen kanssa NHL:n parhaan nuoren pelaajan tittelistä. Hän nakuttaa piste per ottelu -tahtia jo nyt, vaikka kaikkea potentiaalia ei ole edes kaivettu esiin.

Video: Matthews ohittaa Bishopin

Erityisesti Matthewsin johtajaominaisuudet miellyttävät Maple Leafsin väkeä. Hänessä on samaa vastuullisuutta kuin Chicagon kapteeni Jonathan Toewsissa.

- Hän on niin nöyrä. Hänen kanssaan on helppo jutella, eikä hän ole ollenkaan ylimielinen. Jos tapaisin hänet ensimmäistä kertaa, en arvaisi, kuinka menestynyt hän on, joukkuekaveri Zach Hyman sanoi The Globe and Mail -lehdessä.

Jos NHL:ssä käytettäisiin Suomen Liigan tyyliin kultaista kypärää, William Nylander olisi saanut sovittaa sitä päähänsä tällä kaudella. Nylander ei ehkä ole aivan isänsä Michael Nylanderin veroinen syöttelijä, mutta hänen laukauksensa on vastaavasti tuhoisampi kuin isäukolla.

Nuoren kaartin suurin yllätys on ollut Mitch Marner, joka lunasti vakiopaikan hyvän harjoitusleirin jälkeen. Marnerin kiekolliset taidot on tiedetty, eikä pelikäsityksen riittävyys NHL-tasolle ole ollut missään vaiheessa epäilyksen alaisena. Marner on tehnyt fysiikkansa eteen loistavasti töitä kahtena viime kesänä, mikä on ollut pienikokoisen hyökkääjän ehdoton edellytys uran alkamiselle isossa liigassa.

Puolustuksen nuoresta kaartista Morgan Riellyn alku ei ole ehkä ollut niin säkenöivä kuin odotettiin, mutta hänen potentiaalinsa tuli esiin Pohjois-Amerikan joukkueessa World Cupissa. Toronto voi nojata Riellyn luisteluun ja kiekollisiin kykyihin vuosikausia.

Tulokashyökkääjä Connor Brownin, 22, lupaavat otteet ovat olleet hyvä bonus valmennukselle. Hänestä ei välttämättä tule Matthewsin, Nylanderin ja Marnerin kaltainen pistelinko, mutta tärkeä syvyyspelaaja kuitenkin.

Venäläispuolustaja Nikita Zaitsevkin, 25, lasketaan tulokkaaksi, vaikka hän ehti raivata jo tähtistatuksen KHL:ssä. Kuten Euroopan kykyjenetsinnän päällikkö Ari Vuori arvelikin ennen kautta, Zaitsev oli välittömästi valmis NHL:ään. Hänen nöyrä mutta luova pelinsä on tehnyt vaikutuksen.

Joukkueen rakenne on muuttunut ratkaisevasti, kun sitä vertaa 2010-luvun alkuun. Kaudella 2010-11 Maple Leafsin parhaat pistemiehet olivat Phil Kessel, Clarke MacArthur, Mihail Grabovski, Nikolai Kulemin ja Tomas Kaberle.

Rakentaisitko joukkueesi tulevaisuuden mieluummin heidän ympärilleen vai Matthewsin, Nylanderin, Marnerin ja Riellyn?

Toronto on hyvässä alussa, mutta muutaman vuoden kuluessa tulee Brendan Shanahanin mukaan nimetyssä "Shanny-Planissa" ratkaiseva vaihe. Kun nuoret alkavat hiipiä tähtikaartiin, heidän tuekseen pitää saada muutama nimekäs vapaa agentti.

Sellainen voisi olla Toronton seudulla varttunut John Tavares, josta tulee mahdollisesti rajoittamaton vapaa agentti kauden 2017-18 jälkeen. Matthewsin ja Tavaresin ympärille saisi rakennettu kaksi melko maukasta hyökkäävää ketjua.

Vaikka Toronto ottaa vielä tälläkin kaudella paljon "pataan", suuri paniikki on hiipumassa.

Mestaruusparaatin kylttejä ei vielä kannata pystyttää, mutta kannattaa pysyä kanavalla. DeLorean voi viedä Maple Leafsin kannattajat takaisin vuoteen 1967.

Katso lisää