Skip to main content

Sabres hakee toivonkipinää Winter Classicista

Buffalo Sabres ei halua istua kellariosastossa taas seuraavaa vuosikymmentä

Teksti Jussi Lehmola @LehmolaJussi / kirjeenvaihtaja, NHL.com/FI

Kymmenen vuotta sitten Buffalo Sabres esiintyi NHL-historian ensimmäisessä uudenvuodenpäivän Winter Classic -ulkoilmaottelussa. Nyt Sabres toistaa Winter Classic -kokemuksensa NHL:n alemman kastin joukkueena, mutta optimismin vallitessa.

Sabres taipui vuoden 2008 Winter Classicissa NFL-seura Buffalo Billsin kotistadionilla Pittsburgh Penguinsille rangaistuslaukauskilpailun päätteeksi 1-2. Tulevana uudenvuodenpäivänä Sabres kohtaa New York Rangersin baseball-seura New York Metsin Citi Fieldillä.

- Winter Classic on kauden näyttävin ottelu. Kaikki katsovat, Buffalon nuori tähtisentteri Jack Eichel intoili NHL.comille.

NHL:n maanantain ohjelmassa ei ole muita otteluita, joten pelaajilla on nyt paikka päästä valokeilaan.

- Tämä on loistava tilaisuus näyttäytyä maanlaajuiselle yleisölle. Minä nautin tästä, Sabres-laituri Evander Kane virnisteli sunnuntaina.

Buffalolla oli 10 vuotta sitten takanaan kaksi hienoa kautta. Chris Drury, Daniel Briere, Thomas Vanek, Teppo Numminen, Toni Lydman, Ryan Miller ja kumppanit etenivät vuosina 2006 ja 2007 aina Itäisen konferenssin finaaleihin saakka.

Vuoden 2008 Winter Classicin aikaan Buffalon alamäki oli jo alkanut. Sabres on kyllä sen jälkeen piipahtanut kahdesti pudotuspeleissä, mutta ei ole voittanut yhtään playoff-sarjaa.

Buffalo on kuulunut viimeiset neljä kautta Itäisen konferenssin alimpaan kellariosastoon, eikä kuluva sesonki ole muuttanut tilannetta. Nyt Sabresin toisen Winter Classicin ollessa ovella ilmassa on kuitenkin hieman optimismia sekä pitkällä että aivan lyhyelläkin tähtäimellä.

Aiheen asiantuntija on Buffalon hyökkääjä Jason Pominville. Hän nimittäin pelasi Sabres-paidassa tuossa 10 vuoden takaisessa ensimmäisessä Winter Classicissa.

- Tämä nykyinen joukkue on käynyt läpi vaikeamman jakson (kuin vuoden 2008 Sabres-versio) viimeisen muutaman vuoden aikana, mutta seura on pystynyt varaamaan hyvin, joten tulevaisuus näyttää todella kirkkaalta. Jack on paras pelaajamme. Ja siiten on Rasmus Ristolainen. Noiden jätkien varaan lasketaan kaikissa tilanteissa ja heidän odotetaan olevan johtajia tässä joukkueessa vuosikausia. He ovat hyviä pelaajia jo nyt, ja taivas on rajana sille, mitä he voivat tehdä tälle seuralle, Pominville valaisi.

Eichelista, 21, pitäisi tulla se huippusentteri, jonka jokainen menestyvä joukkue tarvitsee. Vuoden 2016 World Cupissa Kanadan paidassa nähty Ryan O'Reilly, 26, on hyvä tuki ja turva Eichelin takana. Vaikeaa kautta pelaavan Sam Reinhartin, 22, suhteenkaan ei kannata vielä luovuttaa. Takalinjoilla Rasmus Ristolainen, 23, tulee kuulumaan NHL:n minuuttiahmatteihin vielä vuosikausien ajan.

Viime kesän NHL Draftin kahdeksantena pelaajana varattu Casey Mittelstadt on ollut käynnissä olevien nuorten MM-kisojen parhaita pelaajia. Sabresin hautomosta on tulossa myös Alexander Nylander, 19, vaikka ruotsalainen ei vielä olekaan erityisemmin loistanut AHL-jäillä. Ja kuka tietää, vaikka ensi vuosikymmenen alkupuoliskolla Buffalon maalia vartioisi Ukko-Pekka Luukkonen.

Buffalon playoff-toiveet on tämän kauden osalta käytännössä jo kuopattu. Pelin paraneminen tulevaisuutta silmällä pitäen on kuitenkin tässä vaiheessa tärkeämpää kuin mahdollisimman korkean varausvuoron tavoittelu.

Buffalo on voittanut viimeisistä 11 ottelustaan neljä ja hävinnyt vain kolmesti varsinaisella peliajalla. Tuo ei ehkä kuulosta kovinkaan vahvalta saldolta, mutta kun on rypenyt pohjamudissa lähes koko kauden, niin se on hyvä alku.

- Alamme uskoa itseemme ja pelaamaan voittaaksemme. Meillä oli todella vaikea noin puolentoista kuukauden jakso, jolloin pelasimme vain pelaamisen takia. Olemme menossa oikeaan suuntaan, Buffalon laitahyökkääjä Kyle Okposo julisti NHL.comille.

Buffalo löi perjantaina Winter Classic -kenraaliharjoituksessaan New Jersey Devilsin vieraissa jatkoajalla 4-3. Sabres nousi kahden maalin takaa voittoon.

- Olemme pelanneet vahvaa jääkiekkoa viimeisen parin viikon aikana varsinkin hyviä joukkueita, playoff-paikoilla olevia joukkueita vastaan. Meidän joukkueemme on menossa oikeaan suuntaan. Tämä tilaisuus kaiken keskipisteenä toivottavasti antaa joukkueellemme buustia, koska olemme pelanneet viime aikoina paremmin, ensimmäistä kauttaan Sabresin päävalmentajana toimiva Phil Housley sanoi sunnuntaina.

Video: NJD-BUF: Ristolainen laukoo ratkaisun jatkoajalla

Kenraaliharjoituksen ratkaisi Ristolainen, joka teki jatkoajalla kauden ensimmäisen maalinsa. Suomalainen väänsi osumastaan huumoria, mutta ymmärsi myös taisteluvoiton merkityksen joukkueen yhteishengelle.

- Suunnittelin tekeväni ensimmäisen maalin maanantaina iltapäivällä, mutta kelpaa se yhtä ottelua aikaisemminkin. Tämä on ollut rankka kausi. Me tarvitsimme voiton. Me halusimme voittaa, ja kaikkien tahto tuli esiin, Ristolainen kertoi Sabresin verkkosivuilla.

[Lisää aiheesta: Rangers ennakkosuosikkina Winter Classiciin]

Winter Classic on näyttävä tilaisuus ottaa pomppu parempaan suuntaan. Käytännön tasolla se on kuitenkin vain yksi ottelu. Huomattavasti merkittävämpää on se, miten Buffalon peli kehittyy tästä eteenpäin ja mitä seura tekee pelaajasiirtojen takarajalla, ensi kesän NHL Draftin yhteydessä sekä pelaajamarkkinoiden avautuessa heinäkuun alussa.

Mutta jos edetään pienin askelin, niin uudenvuodenpäivänä olisi kaksi sarjapistettä tarjolla.

- Tämä on iso tapahtuma. Tästä tulee todella hauska kokemus. Mutta jaossa on myös kaksi meille tärkeää sarjapistettä. Haluamme pitää tämän hyvän menon käynnissä, Sabresin maalivahti Robin Lehner painotti Buffalo Newsille.

Puolustaja Zach Bogosian haluaa Winter Classicista vauhtia koko loppukauteen.

- Voitto tästä voi tuoda lumipalloefektin tulevaan. Yritämme imeä tämän kaiken kokemuksen itseemme, mutta kun kiekko tippuu jäähän niin peli alkaa. Uskon, että voimme käyttää tätä ponnahduslautana, Bogosian katsoi optimistisesti sunnuntaina.

Buffalo voi myös hakea tulevaisuudestaan esimerkkiä siihen, miten ulkoilmapeli hoidetaan.

Mittelstadt syötti USA:n kaikki kolme osumaa, kun yhdysvaltalaiset nousivat perjantain lumisateessa kahden maalin takaa rankkarikisavoittoon Kanadasta.

Katso lisää

NHL käyttää evästeitä, majakoita ja muita vastaavia verkkopalvelimia tietojen keräämiseen. Vierailemalla NHL:n sivustoilla tai käyttämällä muita verkkopalveluja hyväksyt niiden käytön. Lue lisää niiden käytöstä ja yksityissyyssuojasta täältä: Privacy Policy, Terms of Service sekä Cookie Policy.