Skip to main content

Penguins rakennettu tulevia voittoja varten

Teksti Nicolas Cotsonika / NHL.com

SAN JOSE -- Sidney Crosby tietää liiankin hyvin, miten vaikeaa Stanley Cupin voittaminen on. Puhumattakaan siitä, miten vaikeaa on voittaa se uudelleen.

Crosbyn NHL-uran neljän ensimmäisen vuoden aikana Pittsburgh Penguinsin kehityskaari kulki joka vuosi ylöspäin: Ensin Penguins ei päässyt playoffeihin. Sitten se hävisi ensimmäisellä kierroksella. Kolmannella kaudella pelattiin jo Stanley Cupin finaaleissa, ja neljännellä kaudella Penguins voitti Stanley Cupin. Joukkue näytti tulevaisuuden dynastialta.

Seuraavina vuosina odotetulle dynastialle kävi huonosti. Playoffeissa vastaan tuli täysin liekeissä ollut maalivahti Jaroslav Halak ja kahdeksannelta sijalta pudotuspeleihin lähtenyt Montreal Canadiens pudotti Pittsburghin toisella kierroksella. Sitten seuraavalla kaudella Crosby kärsi aivotärähdysvamman, eikä pelannut, kun Penguins putosi Tampa Bay Lightningille playoffien ensimmäisellä kierroksella.

Ja sitten..

No, siihen meni seitsemän pitkää vuotta. Yksi managerin vaihto, kaksi valmentajan vaihtoa ja useita pelaajasiirtoja. Kunnes Penguins onnistui voittamaan Stanley Cupin uudelleen sunnuntaina, kun se kaatoi San Jose Sharksin Stanley Cupin finaalisarjan kuudennessa ottelussa maalein 3-1 San Josen SAP Centerissä.

- Osaan arvostaa tätä enemmän tällä kertaa, sanoi Crosby. - Nuorempana, kun pääsimme finaalisarjaan kahtena vuotena peräkkäin, ajattelin, että tämä on jokavuotinen juttu. Ajattelin, että meidän ydinryhmämme pysyy aina yhdessä, joukkue ei muutu.

- Mutta se muuttuu. Se on todellisuutta jääkiekossa. Joukkueet muuttuvat, pelaajat vaihtuvat, toiset jatkavat matkaa, tulee eri valmentaja. Niin moni asia muuttuu. Niin monia erilaisia asioita pitää tapahtua. Samalla tarvitaan myös onnea matkan varrella.

Crosbyn sanat ovat totta. Yksikään joukkue ei ole voittanut Stanley Cupia kahtena vuonna peräkkäin sitten Detroit Red Wingsin vuosina 1997 ja 1998. Ja nyt NHL:ssä eletään palkkakattoaikakautta, mikä tekee uudelleen voittamisesta vieläkin vaikeampaa. Mistään ei ole takuita.

Mutta Penguinsistä tuli kolmas kaudella 2005-06 voimaan tulleen palkkakattojärjestelmän aikana kahden tai useamman Stanley Cup-mestaruuden voittanut joukkue. Se on nyt samassa seurassa kuin Chicago Blackhawks (2010, 2013, 2015) ja Los Angeles Kings (2012, 2014). Ja se näyttää olevan valmis kamppailemaan Stanley Cupista myös lähitulevaisuudessa.

25:stä Penguinsin paidassa tämän vuoden playoffeissa pelanneista pelaajasta kaikki paitsi kaksi ovat 32-vuotiaita tai nuorempia. Vain kuusi pelaajaa on 30-vuotiaita tai vanhempia. Kaikki joukkueen parhaat pelaajat ovat alle 30-vuotiaita. Sidney Crosby ja Phil Kessel ovat 28-vuotiaita. Kris Letang ja Jevgeni Malkin ovat 29-vuotiaita.

- Meillä ei ole vanhempi joukkue, sanoi Penguinsin toimitusjohtaja Jim Rutherford. - Meillä on suhteellisen nuori joukkue.

Kolmesta tämän vuoden playoffeissa Penguinsissä pelanneista voi tulla rajoittamattomia vapaita agentteja tänä kesänä. Nämä ovat 39-vuotias hyökkääjä Matt Cullen, 32-vuotias puolustaja Ben Lovejoy sekä kolmosmaalivahti, 29-vuotias Jeff Zatkoff. Kahdesta voi tulla rajoitettuja vapaita agentteja; 24-vuotiaasta hyökkääjä Beau Bennetistä ja 25-vuotiaasta puolustaja Justin Schultzista. Joten Penguins ei ole menettämässä tärkeitä pelaajia, eikä siten joudu etsimään heille korvaajia. Eikä se joudu kärsimään stressiä palkkakaton takia.

Joulukuun 12. valmennusvastuun ottanut Mike Sullivan loi joukkueelle vahvan identiteetin nopeana ja taitavana joukkueena. Ja jos hän sai pelaajat sitoutumaan pelisuunnitelmaansa Stanley Cupin voittamiseksi, hänellä tuskin on vaikeuksia saada samoja pelaajia sitoutumaan taas yrittääkseen voittaa sen uudelleen. Kaikki näkivät sen toimivan ensimmäisellä kerralla. He uskovat varmasti, että se voi toimia toisenkin kerran.

Sullivanilla on valmennusryhmässään erittäin pätevät apulaisvalmentajat Jacques Martinissa ja Rick Tocchetissa. Penguinsin pelaajakehitys on Sergei Goncharin ja Mark Recchin vahvoissa ja kokeneissa käsissä. Puhumattakaan apulaisGM Bill Guerinista, joka on hyvä mentori organisaation pelaajille.

- Olemme koonneet aika hyvän organisaation yhteen, sanoi seuran presidentti David Morehouse. - Meillä on kykyä päästä takaisin Stanley Cupin finaaleihin kerran tai kahdesti vielä lähitulevaisuudessa. Mutta voin sanoa, etten enää koskaan pidä sitä itsestäänselvyytenä, kuten pidin vuonna 2009.

Tärkeimmiksi kysymyksiksi jäävät:

Aikovatko omistajat Ron Burkle ja Mario Lemieux myydä joukkueen? Saiko mestaruus heidät miettimään asiaa uudelleen, vai onko nyt paras aika ottaa rahat pois, kun seuran arvo on korkeimmillaan? Ja jos he myyvät seuran, tuleeko uusi omistaja tekemään millaisia muutoksia?

- Minulla ei ole tähän minkäänlaista kommenttia, sanoi Lemieux. - Ron ja minä olemme yhä joukkueen omistajat ja olemme onnellisia siinä missä olemme.

Palaako Jim Rutherford seuran toimitusjohtajaksi? Luovuttaako hän tehtävänsä työtoverilleen Jason Botterillille vai jollekin toiselle?

67-vuotiaan Rutherfordin odotettiin alunperin toimivan tehtävässään kahden tai kolmen vuoden ajan ja mentoroivan Botterillia, jonka hän silloin sanoi olevan ammattitaidoltaan "erittäin lähellä" ollakseen valmis ottamaan toimitusjohtajan tehtävän vastaan (Rutherfordin jäädessä eläkkeelle).

Palaako maalivahti Marc-Andre Fleury Penguinsiin joukkueeseen ensi kaudella istuttuaan tulokasvahti Matt Murrayn luukkumiehenä suurimman osan playoffeista?

31-vuotias Fleury oli tärkeä pelaaja Penguinsin mestaruusjoukkueessa vuonna 2009. Hän auttoi Penguinsiä pääsemään playoffeihin tällä kaudella ja hän on erittäin suosittu pelaaja joukkueessa. Mutta hänen sopimuksensa mukaisesti maksettava palkkansa rasittaa Penguinsin palkkakattoa $5.75 miljoonaa per kausi seuraavien kolmen kauden ajan. 22-vuotias Murray jakoi juuri tulokasmaalivahtien playoffennätyksen 15 voitolla ja johti Pittsburghin Stanley Cup-mestaruuteen.

Pystyvätkö joukkueen nuoret pelaajat, kuten Murray, Bryan Rust ja Conor Sheary jatkamaan pelaamista tulevaisuudessakin samalla korkealla tasolla kuin tällä kaudella sen jälkeen, kun heidät nostettiin ylös AHL:n Wilkes-Barre/Scrantonin "Pikkupingviineistä"?

- Sinä tiedät varmasti, miten tämä toimii, sanoi Rutherford sunnuntai-iltana, kun juhlinta kaukalossa alkoi jo hieman rauhoittua. - On oltava onnea oikeaan aikaan. Joukkueen on pysyttävä terveenä. Joten minä en ala toimimaan ennustajaeukkona tässä. Tiedän, että tänään meillä oli hyvä joukkue. Meillä on hyvä joukkue myös ensi vuonna. Katsotaan, mihin suuntaan tämä menee.

Katso lisää