Skip to main content

Panthersin nuoret kantavat paljon vastuuta

Teksti Brian Compton / NHL.com

NEW YORK – Lähes puolet Florida Panthersin joukkueesta pelaa ensimmäisiä NHL:n pudotuspelejä.

Nuoret pelaajat ovat jo kokeneet onnistumiset ja pettymykset sekä ottelun hallinnan siirtymisen vastustajalle; ylipäätään sen, kuinka nopeasti tilanteet voivat muuttua pudotuspeleissä. Olisi ihan ymmärrettävää, jos he vähän puristaisivat mailaa tai jännittäisivät.

Mutta he näyttävät siltä, kuin heillä olisi jo paljon kokemusta pudotuspeleistä. Olisi ollut täyin ymmärrettävää, jos heidän pelinsä olisi levinnyt käsiin keskiviikkona, kun he pelasivat vihollisen maaperällä, New York Islandersin äänekkäässä kotihallissa Barclays Centerissä ja olivat ottelusarjassa tappiolla 1-2.

Mutta Panthers pelasi kuin viimeistä päivää ja voitti pudotuspelien ensimmäisen kierroksen neljännen ottelun 2-1. He hallitsivat ottelua ja viettivät suurimman osan ajasta hyökkäyspäässä. Heitä ei turhauttanut edes se, että ensimmäisellä erätauolla tilanne oli tasan, vaikka he olivat olleet laukauksissa Islandersia parempia 10-5.

"Emme antaneet tilanteen hermostuttaa meitä," sanoi 23-vuotias sentteri Nick Bjugstad, joka on kerännyt neljä pistettä neljässä ottelussa.

"Mielestäni se oli hyvä esitys koko joukkueelta. Me vain painoimme menemään. On tosi hauskaa kokea kaikki tämä yhdessä."

Panthers pelasi rauhallisesti ja päättäväisesti, ja viimein Teddy Purcell teki ylivoimalla maalin, kun toista erää oli pelattu 15.18. Panthers siirtyi 1-0 –johtoon, mutta Islandersin kapteeni John Tavares ei halunnut joukkueensa menevän toiselle erätauolla tappioasemassa, ja hän tasoitti ottelun ylivoimalla, kun erää oli jäljellä 15,3 sekuntia.

Mutta sekään ei saanut Panthersia pois tolaltaan. 24-vuotias Alex Petrovic teki NHL-uransa ensimmäisen pudotuspelimaalin erän puolivälissä, ja se jäi voittomaaliksi.

"Me kaikki pelasimme tosi varmasti," Petrovic sanoi.

"Se oli 20:n kaverin yhteinen suoritus. Kaikki pelasivat tasaisen hyvin ja kovaa koko ottelun ajan. Se oli meiltä hyvä vastaus edellisen ottelun tulokseen. On mukava palata kotiin, kun ottelusarja on tasan."

Panthers on toki paljon muutakin kuin nuorisojengi; Jaromir Jagr, 44, on tehokas hyökkäyspäässä, Brian Campbell, 36, puolustuksessa ja Roberto Luongo, 37, maalissa.

Mutta valmentaja Gerard Gallant on käyttänyt useita nuoria pelaajia ratkaisevissa rooleissa, vaikka monet heistä pelaavat pudotuspelejä ensimmäistä kertaa.

"Nuoret kaverit ovat olleet uskomattomia," Gallant kehui.

"He pelaavat todella hyvin. Jotkut heistä ovat hädin tuskin päässeet NHL:n makuun, pudotuspeleistä puhumattakaan. Me vain sanomme heille, että "menkää ja pelatkaa omaa peliänne. Pidämme siitä, mitä te teette, joten jatkakaa samalla tavalla. Ei sillä ole väliä, mikä tilanne on, nyt pelataan pudotuspelien ensimmäistä kierrosta, tehkää kovasti töitä." Toistaiseksi nuoret ovat olleet uskomattoman hyviä."

Yksi nuorista onnistujista on hyökkääjä Jonathan Huberdeau, 22, joka säikäytti joukkueensa hetkeksi toisen erän puolivälissä, kun hän poistui hetkeksi pukukoppiin törmättyään yhteen Islandersin maalivahdin Thomas Greissin kanssa. Mutta Huberdeau palasi pian omalle paikalleen ykkösketjun vasempaan laitaan, Jagrin ja 20-vuotiaan Aleksander Barkovin seuraksi, ja hän oli jäällä Floridan jokaisen maalin aikana.

"Tässä oppii matkan varrella paljon. Tosi mielenkiintoista," sanoi Huberdeau, joka varattiin kolmantena vuoden 2011 varaustilaisuudessa.

"Tämä on neljäs kauteni NHL:ssä, ja on aivan mahtavaa pelata pudotuspeleissä. Peli on kovempaa kuin runkosarjassa ja paineet ovat kovemmat. Tosi upeaa olla mukana tällaisessa kokemuksessa."

"Luotamme itseemme ja tiedämme, mihin pystymme. Siksi olemme nyt siinä asemassa missä olemme. Tämä oli tärkeä voitto meille, ja nyt mennään takaisin kotiin 2-2 –tilanteessa. Kotihallista on nyt meille paljon hyötyä."

Petrovic pelasi viime kaudella puolet ajasta Panthersissa ja puolet farmijoukkue San Antoniossa, joka voitti runkosarjassa 45 ottelua, ja kaikki odottivat sen menevän pitkälle pudotuspeleissä. Mutta toisin kävi. Oklahoma City pudotti sen jatkosta pudotuspelien ensimmäisellä kierroksella.

"Emme pärjänneen niin hyvin kuin halusimme," sanoi Petrovic, joka keräsi tehot 2+15 runkosarjan 66:ssa ottelussa ja on jo tehnyt maalin sekä saanut kaksi syöttöpistettä neljässä ottelussa Islandersia vastaan.

"Sen takia olemme erittäin nälkäisiä tällä kaudella. Vielä ei pelata Stanley Cupista, mutta haluamme voittaa joka ilta. Jokaisella tässä kopissa on vain yksi tavoite, ja meillä on sellainen porukka, joka pystyy siihen."

Tavoite on tosiaan selvissä, jopa nuorille pelaajille. Musiikki ei pauhannut kopissa täysillä, kun toimittajat päästettiin sisään. Sen sijaan pelaajat puhuivat keskenään siitä, kuinka heidän pitää pelata viidennessä ottelussa Islandersia vastaan.

"Onhan tämä vähän vuoristoradan kaltaista," Bjugstad sanoi.

"Ei saa antaa pään painua tappion jälkeen, mutta ei myöskään saa alkaa leijua voiton jälkeen. Nautitaan tästä voitosta tunti, ja sitten aletaan keskittyä siihen, mitä meidän pitää tehdä perjantaina. Oli todella hienoa voittaa Islandersin kotihallissa. Täällä on vaikea pelata, sillä fanit ovat niin täysillä mukana pelissä. Mahtavaa voittaa täällä."

Katso lisää