Skip to main content

Nuoret huippuleijonamme USA:n luoteiskolkassa

Juuso Välimäki ja Henri Jokiharju ovat WHL-joukkueidensa ykkösmiehet

Teksti Jussi Lehmola @LehmolaJussi / kirjeenvaihtaja, NHL.com/FI

Käymme sunnuntaisin läpi muiden pohjoisamerikkalaisten jääkiekkosarjojen tärkeimmät tapahtumat ja pidämme sinut ajan tasalla suomalaispelaajien suorituksista. Tällä kertaa kyselimme Nuorten Leijonien riveissä MM-jäillä taistelevien puolustajalupausten Juuso Välimäen ja Henri Jokiharjun kuulumiset.

Kun puhutaan Suomi-kiekon tulevaisuudesta takalinjojen osalta, niin otsikoissa komeilevat yleensä Miro Heiskasen ja Olli Juolevin nimet. Heidän takanaan tulee kuitenkin kova kaksikko, joka saatetaan nähdä aivan lähiaikoina NHL-kaukaloissa.

Juuso Välimäki ja Henri Jokiharju varattiin viime kesän NHL Draftin ensimmäisellä kierroksella. Ensin Välimäki päätyi Calgary Flamesiin numerolla 16, ja jonkin ajan kuluttua varaustilaisuutta isännöineen Chicago Blackhawksin supertähdet Jonathan Toews ja Patrick Kane kävivät kuuluttamassa Jokiharjun nimen numerolla 29.

Välimäki ja Jokiharju pelaavat WHL-junioriliigassa ja vielä samassa divisioonassa. Välimäki edustaa Tri-City Americansia ja Jokiharju Portland Winterhawksia. Tällä hetkellä kumpikin on sivussa "siviilityöstään". NHL.com/FI tavoitti kaksikon Suomen nuorten maajoukkueen harjoitusleiriltä Niagara Fallsista.

- Hyvin on mennyt. Hyvin olen päässyt joukkueeseen sisään. Olen kauden aikana odottanut, että pääsee tänne suomalaisten kanssa hengailemaan ja treenailemaan. Ihan spesiaali juttu mulle, ensimmäisiin alle 20-vuotiaiden MM-kisoihinsa valmistautuva Jokiharju intoili.

- Hyvä pöhinä ollut joukkueessa. Mukava olla täällä, toisiin U20 MM-kisoihinsa lähtevä ja lauantaina Suomen kapteeniksi nimetty Välimäki vahvisti.

Ja mikä on ollessa. Kasassa on tuttu porukka. Siitä joukkueesta, jonka Välimäki kipparoi alle 18-vuotiaiden MM-kultaan 2016, on mukana noin kaksi kolmasosaa.

- Monen jätkän kanssa menty viisi vuottakin yhdessä. Tosi tuttuja jätkiä joukkueessa. Se on aina ollut tämän joukkueen vahvuus kuinka yhtenäisiä ollaan. Hyvällä fiiliksellä päästään painamaan. Positiivinen henki joukkueessa ja siitä saadaan energiaa, Välimäki sanoi.

Myös Jokiharju oli voittamassa Pikkuleijonien kanssa MM-kultaa 2016.

- Joukkuehenki on isossa osassa, Jokiharju kuvaili nyt koossa olevaa porukkaa.

Välimäki pelaa jo kolmatta kauttan Tri-Cityssä. Americansin toinen iso nimi suomalaisen ohella on hyökkääjä Michael Rasmussen, joka päätyi viime kesän varaustilaisuudessa Detroit Red Wingsin haaviin numerolla yhdeksän. Välimäki on pelannut tällä kaudella vain 19 WHL-ottelua pienen vamman ja sairastelun takia, mutta hän vakuuttaa olevansa nyt täydessä iskussa.

Tri-Cityn minuuttiahmatti Välimäki pelaa kaikissa tilanteissa. Rooli oli iso jo ensimmäisellä kaudella, ja hän nousi viime kaudella joukkueensa ykkösmieheksi. Tätä enempää hommia ei enää voi ottaa.

- Viime ja tämän kauden olen ollut ykkösroolissa. Täksi vuodeksi peliaika ei ole edes pystynyt muuttumaan ylöspäin. Isoilla minuuteilla yli- ja alivoimaa, Välimäki kertoi roolistaan.

Jos tulee kova otteluruuhka, niin Välimäen jääaikaa hieman tarkkaillaan. Muuten painetaan niin paljon kuin pystyy.

- Oikeastaan jääaikaa tulee niin paljon kuin jaksaa pelata. Kyllähän pelaaja haluaa pelata ja sitä kautta kehittyä. Nautin pelaamisesta ja haluan olla kentällä aina kuin mahdollista.

Myös WHL-kaukaloissa luisteleva hyökkääjä Aleksi Heponiemi kertoi "konsultoineensa" Välimäkeä ennen rapakon taakse lähtöään, sillä he molemmat ovat Ilveksen junioreita. Välimäellä ei ollut ketään, jonka kanssa puhua asiasta. Hän luotti Kanadan junioriliigoissa hyvin pärjänneiden suomalaisten esimerkkiin.

- Nuo vanhemman polven (Julius) Honka ja (Olli) Määttä ja ketä siellä nyt oli ollut, niin katsoin tavallaan kuinka hyvin niillä meni. Tietenkin agentin ja perheen kanssa lopullinen päätös tehtiin.

Syy rapakon taakse lähtöön on yksinkertainen. Välimäki katsoo monen muun nuoren suomalaiskiekkoilijan tavoin, että se on paras tie NHL-jäille.

- Tavoite on aina ollut NHL ja on edelleen. Tuolta sai kovan sarjan ja ison roolin. Alkuun oli vaikea tilanne jättää kaverit ja perhe ja lähteä kohti tuntematonta. Elämänkokemuksen, kielen oppimisen kannalta ja jääkiekollisesti on ollut hyvä ratkaisu mulle.

NHL saattaa olla todellisuutta jo ensi syksynä. Kanadalaisesta mediasta on voinut lukea juttuja, joiden mukaan Välimäki oli lähellä NHL-paikkaa jo tällä kaudella. Nuorukainen vahvistaa, että Calgaryn harjoitusleiri sujui hänen osaltaan hienosti.

- Siitä jäi kyllä positiivinen kuva. Oli hienoa aikaa olla siellä ja nähdä meininkiä. Kolme (harjoitus)peliä pääsin ison jengin kanssa pelaamaan, niin ihan mukavasti meni. Paljon sain positiivista palautetta GM:ltä, koutsien suunnalta ja joka puolelta. Silleen jäi kyllä positiivinen kuva siitä.

Ja kun makuun on päästy, niin perääntyminen ei ole vaihtoehto.

- Kyllä minä siihen uskon (NHL-paikkaan ensi kaudella). Ehdottomasti se on se tavoite, mitä kohti tässä mennään.

Jokuharjun tarina on WHL:n osalta hyvin samanlainen kuin Välimäellä. Pelataan ykkösmiehenä kaikissa tilanteissa.

- Joka pelissä pelaan eniten. Tosi mukavaa, mutta välillä menee vähän hapoille. Mutta pelaajana tosi paljon nauttii hommasta, aika huikeeta, Jokiharju totesi.

- Portland on tosi hyvä joukkue mulle. Kaikki asiat on tip top kunnossa.

Myös Jokiharju seurasi maanmiestensä menoa Kanadan junioriliigassa ennen kuin teki päätöksensä lähteä maailmalle. Ja syykin oli luonnollisesti sama: hyvä tie NHL-unelmaan.

- Päätös oli helppo. Juolevia ja (Vili) Saarijärveä olen katsonut. Ne on polkua vähän raivannut. Näkee miten ne kokee ja tekee asioita.

Chicago pitää Jokiharjuun yhteyttä jatkuvasti. Blackhawksista käydään katsomassa huippuvarauksen otteluita ja juttelemassa sekä jakamassa NHL-tason neuvoja.

Jokiharju haluaa Duncan Keithin ja Brent Seabrookin rinnalle kohtapuolin. Suomalaislupaus kokee olevansa lähes valmis NHL-jäille, mutta pelissä on vielä hieman parannettavaa varsinkin yhdellä osa-alueella.

- Parin vuoden sisään olisi iso unelma (NHL-paikka). Työnteosta se ei jää kiinni. Itse haluaisin parantaa kamppailua omassa päässä, kun tulee isompia kavereita vastaan. Pitää oppia kamppailemaan fiksummin ja paremmin ja vähän vahvemmin. Tietyn kamppailukovuuden se vaatii.

Välimäki ja Jokiharju ovat kumpikin tyytyväisiä WHL-elämäänsä ja isoon rooliin joukkueissaan. Yhdessä asiassa Jokiharju tuntuu kuitenkin vetäneen selvästi pidemmän korren.

- Portland on tosi hyvä kaupunki, iso kaupunki ja kaikennäköistä tekemistä, Jokiharju kehuu Oregonin osavaltion suurkaupunkia.

Välimäki pitää majaansa Washingtonin osavaltion kaakkoisosassa sijaitsevassa Richlandissa.

- Ei ole hirveen iso kaupunki. Rehellisesti sanottuna vähän on tekemistä, joku ostoskeskus on. Paljon hyviä ruokapaikkoja, mikä on positiivista.

Mutta nyt puolustajakaksikolla on edessään parin viikon ajaksi uudet roolit Suomen paidassa. Leirin perusteella Välimäki tulee luistelemaan Nuorten Leijonien takalinjoilla Heiskasen rinnalla. Jokiharjun pakkiparina on Juolevi.

Välimäki ja Jokiharju eivät nyt olekaan niitä selviä ykköspakkeja. Kumpikaan ei usko, että pienempään rooliin tottuminen olisi vaikeaa.

- Pitää ajatella nimenomaan joukkueen etua. Tätä voi ajatella ehkä positiivisen kautta, että jos tulee pikkuisen vähemmän peliaikaa, niin pystyy pikkuisen terävämmin pelaamaan ja ehkä vähän paremmin jaksaa, Välimäki näki.

- Kaikki täällä joutuu väkisin tyytymään pienempään rooliin (kuin seurajoukkueessa). Roolitus on todella isossa osassa, kaikkien pitää tottua siihen. Uskon myös, että se auttaa kaikkia. Kaikki jaksaa pelata ja painaa koko ajan, Jokiharju mietiskeli.

- Ehdottomasti mestaruus on mielessä. Ei tällä joukkueella voi mitään muuta tavoitetta olla kuin maailmanmestaruus, Välimäki julisti Nuorten Leijonien asenteella.

Katso lisää

NHL käyttää evästeitä, majakoita ja muita vastaavia verkkopalvelimia tietojen keräämiseen. Vierailemalla NHL:n sivustoilla tai käyttämällä muita verkkopalveluja hyväksyt niiden käytön. Lue lisää niiden käytöstä ja yksityissyyssuojasta täältä: Privacy Policy, Terms of Service sekä Cookie Policy.