Skip to main content

Matthews ensi kertaa jäällä Toronton miehenä

Teksti Nicolas Cotsonika / NHL.com

Askeleet ovat alussa pieniä. Auston Matthews kyyristyi lähtöasentoon kaukalon päädyssä aloituspisteen tuntumassa. Kun pilli soi, vuoden 2016 NHL Draftin ykkösvaraus otti ensimmäiset luistimenpotkunsa Toronto Maple Leafsin pelaajana – tarkalleen 13 potkua – ennen kuin liukui kaukalon toiseen päähän.

Matthews ei päässyt vielä sukeltamaan täysillä tositoimiin. Hän pikemminkin kastoi vasta pikkuvarpaansa veteen. Oli kehitysleirin ensimmäinen päivä Maple Leafsin harjoitushallissa, MasterCard Centre For Hockey Excellencessä.

Matthews kävi lääkärintarkastuksessa ja piipahti jäällä alle vartin verran tekemässä kaikkiaan neljä harjoitusta, joista kuvatun videon perusteella valmentajat tekevät analyysinsä ja laativat hänelle kesäohjelman. Luistelua suoraan eteenpäin ilman kiekkoa. Luistelua mutkitellen ilman kiekkoa. Mutkittelua kiekon kanssa. Lähtöjä ja pysähdyksiä siniviivalta punaviivalle. Siinä kaikki.

Sitten edessä olikin ravintovalmennusta ja bussimatka Ontarion Niagara Fallsiin, jossa prospektit harjoittelevat tiistaista torstaihin ja pelaavat perjantaina. Toinen pelipäivä on lauantaina Torontossa.

Mutta Matthews oli nyt ensimmäistä päivää pukukopissa ja kaukalossa Maple Leafsin vaahteranlehtilogo rinnassaan. Ja kun kyseessä on Toronton ensimmäinen ykkösvaraus sitten Wendel Clarkin (1985) ja joukkue yrittää voittaa ensimmäistä Stanley Cupiaan sitten vuoden 1967, media ei todellakaan aikonut jättää tätä hetkeä väliin.

Kahdeksan TV-kameraa kuvasi kaukalon tapahtumia. Kameroita oli siis kaksi kertaa enemmän kuin jäällä tehtäviä harjoituksia.

– On mahtavaa olla vihdoin täällä ja päästä vähän fiilistelemään, millaista meininki on, Matthews sanoi hymyillen Maple Leafsin pukukopin edustalla olevan haastattelupisteen kirkkaissa valoissa.

– On suuri kunnia saada pukea Maple Leafsin pelipaita päälle ja hypätä kaukaloon luistelemaan. Aika huikeaa.

Maple Leafs kohtelee Matthewsia samalla tavalla kuin muitakin leirin 40 prospektia. Hänelläkin oli tarrakiinnitteinen nimilappu. Kypärässä oli numero 63 Matthewsille tutumman pelinumeron 34 sijaan. Hän sanoi sitä "leirinumeroksi". Kukaan ei ollut saanut valita itselleen pelinumeroa. Sunnuntaina Matthewsin kämppäkaverina oli viime vuoden NHL Draftin viidennellä kierroksella varattu hyökkääjä Dmytro Timashov.

Leirin tavoitteena on tutustuttaa prospektit toisiinsa ja organisaatioon, sekä opettaa nuorille, mitä menestyminen NHL:ssä vaatii kaukalossa ja sen ulkopuolella. Sunnuntaina oli ohjelmassa joukkuepäivällinen sekä videoesitys, jonka tarkoituksena oli perehdyttää prospekteja Maple Leafsin historiaan ja kertoa, millainen etuoikeus on pelata Torontossa. Nuoret saavat valmennusta mediakäyttäytymisessä ja sosiaalisen median käytössä, ohjeita lepoeksperteiltä ynnä muuta.

– Opetamme heille, miten heistä voi tulla hyviä ammattilaisia, sanoi Maple Leafsin pelaajakehitysosaston pomo Scott Pellerin.

Kokemus voi olla päätähuimaava.

– Muistan, millaista ensimmäisellä kerralla oli, sanoi Mitch Marner, jonka Maple Leafs varasi neljäntenä vuoden 2015 NHL Draftissä.

– Alussa jännittää. Kaukalossa ei ehkä oikein tiedä, mitä siellä pitäisi tehdä. Kiekon kanssa ei uskalleta tehdä asioita. Täällä pyritään varmistamaan, että ensikertalainenkin rohkenisi käyttää taitojaan ja uskaltaisi olla oma itsensä.

Matthews poikkeaa leirin muista prospekteista. Vaikka hän on vasta 18-vuotias, hän on jo luistellut Shane Doanin kaltaisten NHL-pelaajien kanssa kotona Arizonan Scottsdalessa. Hän on jo pelannut kauden verran ammattilaiskiekkoa Sveitsissä ja noussut siellä kauden arvokkaimman pelaajan äänestyksessä toiseksi. Hän on jo pelannut NHL-pelaajia vastaan jääkiekon MM-kisoissa, joissa hän oli USA:n paras maalintekijä (6 maalia) ja joukkueen pistepörssin jaetulla ykkössijalla (9 pistettä). Hän on ollut huomion keskipisteenä jo kauan.

– Yritän auttaa häntä niin paljon kuin mahdollista, mutta hän taitaa jo osata asiansa. Hän pelasi viime kauden ammattilaisena. Hän tietää, mitä NHL:ssä menestyminen vaatii, sanoi Marner.

Jännittikö Matthewsia maanantaina?

– En tiedä. Ei ainakaan kovin paljon, hän tokaisi.

Jos häntä jännitti, hän ainakin salasi sen mainiosti. Minkäänlaista hermostuneisuutta ei ollut havaittavissa jäällä eikä median edessä. Hän oli yhtä tyynen rauhallinen kuin seuratessaan Stanley Cup -finaaleja muiden huippulupausten kanssa tai Maple Leafsin kuulutettua hänen nimensä NHL:n varaustilaisuudessa.

Matthews näytti jälleen vilauksen siitä, miksi Maple Leafs uskoi hänen pystyvän käsittelemään ykkösvarauksen roolin "jääkiekkouniversumin keskipisteessä". Hän sanoi nauttineensa kaikesta, mitä varaustilaisuuden ykkössija on tuonut tullessaan. Matthews on hillityn kohtelias, eikä puhu ohi suunsa. On epätodennäköistä, että media pääsisi tulevaisuudessa revittelemään hänen kommenteillaan.

– Yritän vain oppia mahdollisimman paljon. Askel kerrallaan.

Katso lisää