Skip to main content

Los Angeles entistä ehompi tällä kaudella

Teksti Brian Compton / NHL.com

Los Angeles Kings pelaa taas pudotuspeleissä yhden vuoden tauon jälkeen ja on valmis jahtaamaan kolmatta mestaruutta viiden vuoden sisällä.

Mutta ihan ensimmäiseksi Los Angeles pyrkii pitämään Anaheim Ducksin sekä San Jose Sharksin takanaan päästäkseen pudotuspeleihin Tyynenmeren divisioonan kärkipaikalta. Kings ei ole ollut divisioonan ykkönen sitten Wayne Gretzkyn päivien, kun joukkue voitti Smythe divisioonan 1990-91.

Joukkueen ytimen muodostavat tähdistöottelujen vakituiset osallistujat hyökkääjä Anze Kopitar, puolustaja Drew Doughty ja maalivahti Joathan Quick sekä penkin takana valmentaja Daryl Sutter, jonka tyyliä ei voi kopioida. Heidän johdollaan Kings on pelannut tasaisimman runkosarjansa miesmuistiin ja saattaa hyvinkin rikkoa yhden kauden piste-ennätyksensä, 105, joka on vuodelta 1974-75. Silloin Kings pelasi seitsemättä kauttaan NHL:ssä.

Kings otti askeleen kohti tavoitettaan lauantaina, kun se voitti Boston Bruinsin 2-1 ja samaan aikaan Arizona Coyotes hävisi Tampa Bay Lightningille 0-2.

Tässä viisi selitystä Kingsin pudotuspelipaikalle:

1. Lepo ja motivaatio

Kingsin viime kausi ei missään nimessä ollut surkea, 40-27-15 ja 95 pistettä. Mutta se jäi kolmen pisteen päähän pudotuspelipaikasta äärimmäisen tiukassa Läntisessä konferenssissa, ja vain reilut kuusi kuukautta toisen Stanley Cup –mestaruuden jälkeen Kingsin pelaajat pakkasivat laukkunsa aikaisin ja lähtivät kesäloman viettoon.

Ehkä se ei ollutkaan pelkästään huono asia. Joukkue voitti mestaruuden 2012 sekä 2014 ja eteni Läntisen konferenssin finaaliin 2013, ja he pelasivat 64 pudotuspeliottelua ja 246 runkosarjan ottelua noina kausina. Tähtipelaajat kuten Kopitar ja Doughty myönsivät ennen tämän kauden alkua, että ylimääräinen lepo saattoi olla heille hyväksi.

"Se tuntui hyvältä, vaikka pudotuspelien ulkopuolelle jääminen risookin," Kopitar myönsi.

"Tavallaan tarvitsimme sitä ladataksemme akkumme uudestaan ja päästäksemme pelaamisesta eroon hieman pidemmäksi aikaa. Aina tuntuu siltä, että pitää kiirehtiä ollakseen valmis uuteen kauteen. Nyt ei ollut sellaista tunnetta."

"Pudotuspeleistä ulos jääminen oli niin katkera pala, että se ajaa meitä pelaamaan entistä kovempaa tällä kaudella."

2. Lisäajan sankareita

Uusi kolmella kolmea vastaan pelattava jatkoaika näyttää sopivan Kingsille, joka on pelannut ylimääräisen jakson 14 kertaa tällä kaudella ja voittanut 11 kertaa.

Mukaan lukien voittolaukauskisat, Kings on tällä kaudella pelannut 18 ottelua, jotka ovat jatkuneet yli varsinaisen peliajan, ja ottanut 12 kertaa 12 kertaa ylimääräisen pisteen. Melkoinen ero edelliskauteen, kun joukkue oli 1-7 jatkoajalla ja 2-8 voittolaukauskisoissa. Jos Kings olisi pystynyt edes tasaamaan voitot 9-9 noissa otteluissa, se olisi mennen tullen pyyhkäissyt pudotuspeleihin.

”Olemme hallinneet kiekkoa ja käyttäneet tilanteet hyväksemme pelatessa kolmella kolmea vastaan,” hyökkääjä Milan Lucic totesi LA Kings Insiderille aikaisemmin tässä kuussa.

"Kuten on nähty, kolmella kolmea vastaan kiekon hallussa pitäminen on luultavasti kaikkein tärkein asia, ja kun tilanne aukeaa, on parasta tehdä maali. Olemme toimineet juuri niin. Täytyy myöntää, että juuri tästä puhuimme paljon kauden alussa; jatkoajasta ja lisäpisteen saamisesta."

3. "Amerikan paras"

Quick torjui 32 kertaa, kun Kings voitti Chicago Blackhawksin 5-0 maaliskuun 14. päivä. Mutta siinä oli kyse muustakin kuin vain hallitsevan mestarin nollaamisesta. Hän teki myös uuden amerikkalaismaalivahtien nollapelien ennätyksen, 41, ja ohitti John Vanbiesbrouckin ja Frank Brimsekin.

Quick pelaa hänelle tyypillistä huippukautta. Hän on liigassa toisena voitoissa (37) ja neljäntenä päästettyjen maalien keskiarvossa (2.14). Hänen torjuntaprosenttinsa on nyt 92,1, mikä olisi toiseksi korkein hänen NHL-urallaan. Quick on ollut tavalliseen tapaan raatava työhevonen, sillä hän on NHL:ssä toisena pelatuissa minuuteissa ja oteluissa (58). Mutta Jhonas Enroth on saanut Sutterilta luottamuslauseen, pelannut jo 12 ottelua ja ollut aika ajoin loistava, pääsäen keskimäärin 2.01 maalia ja torjunut 93 prosentin varmuudella. Quick ei siis pelaa uransa yhden kauden otteluennätystä, 72, kuten hän teki viime kaudella.

4. Puuttuva pala

Kings hankki Lucicin kesäkuun 26. päivä ja lähetti Bostoniin ensimmäisen kierroksen varausvuoron ja maalivahti Martin Jonesin.

Lucicin kahdeksan ottelun pisteputki katkesi lauantaina hänen entistä joukkuettaan vastaan, mutta hän on näyttänyt olevansa voimahyökkääjä, joka pystyy ratkaisuihin kovissa paikoissa. Hän voitti Stanley Cupin Bostonissa vuonna 2011 ja on tehnyt 96 pudotuspelissä tehot 26+35=61. Juuri hänen kaltaistaan pelaajaa Kings tarvitsi, kun Justin Williams lähti heinäkuun alussa vapaana agenttina Washington Capitalsiin.

"Hän on tuonut hyökkäykseemme kokoa ja taitoa, ja se ei ole koskaan paha asia," Sutter totesi torstaina Los Angeles Timesille.

5. Kaikilla oma rooli

Kingsin parhaat pelaajat ovat olleet erinomaisia. Quick on ollut muuri maalilla, Kopitar on pelannut lähes tahtiin piste per ottelu (24+41=65, 70 ottelua) ja Doughty on taas yksi mahdollisista ehdokkaista liigan parhaaksi puolustajaksi, sillä hän on pelannut liigan puolustajista kolmanneksi eniten minuutteja (keskimäärin 28.12) ja ollut takuuvarma kummassakin päässä. Hyökkääjä Tyler Toffoli johtaa joukkueen maalipörssiä 26 osumalla, mikä on hänen NHL-uransa kauden paras tulos.

Kings ei ole viime vuosina voittanut kahta mestaruutta luottamalla vain tähtipelaajiinsa, ja tänäkin vuonna joukkueessa on tarvittavia lisäosia.

Hyökkääjä Vincent Lecavalier hankittiin Philadelphia Flyersista tammikuun 6. päivä, ja hänen uransa on lähtenyt Kingsissä uuteen nousuun; 32 ottelussa on tullut kahdeksan maalia. Hyökkääjä Kris Versteeg tuli Carolina Hurricanesista helmikuun 26. päivä, ja hän sopii yhtä hyvin niin ykkösketjuun Lucicin ja Kopitarin kanssa kuin muihinkin ketjuihin. Veteraanipakki Matt Greene on pelannut vain kolme ottelua leikkauksen vaatineen olkapäävamman takia, joten Kings hankki takaisin vuoden 2012 mestaruusjoukkueessa olleen Rob Scuderin ja hankki myös Luke Schennin.

Katso lisää