Skip to main content

Laajennusseuran omistajalla on laajat visiot

Teksti Nicolas Cotsonika / NHL.com

LAS VEGAS -- Bill Foley oli syömässä hampurilaista Summerlinin Shake Shackissa noin 25 minuutin matkan päässä Las Vegasin The Strip -pääkadulta. Häntä lähestyi noin 11–12-vuotias poika, joka pysähtyi ja jäi tuijottamaan. Lopulta hän meni paiskaamaan kättä Foleyn kanssa.

– Herra Foley, halusin vain sanoa teille odottavani innolla sitä, että teette Las Vegasista jääkiekkokaupungin, poika sai tokaistuksi.

Ja sen Foley on tehnytkin. Hänen ansiostaan Las Vegasiin tulee NHL-joukkue, joka pelaa kaudesta 2017-18 alkaen 17 500 katsojaa vetävässä huippuluokan hallissa aivan pääkadun tuntumassa. Foley haluaa rakentaa voittavan joukkueen, ensiluokkaisen organisaation ja kansainvälisesti tunnetun brändin, jonka pelipaitoja, hattuja ja T-paitoja myydään miljoonille Las Vegasissa vuosittain vieraileville matkailijoille.

Mutta Las Vegas ulottuu kauas The Stripin ulkopuolelle, samoin kuin New Yorkissa on elämää muuallakin kuin Times Squarella, Chicago jatkuu Michigan Avenuelta eteenpäin ja Toronto Yonge Streetin toisella puolen. Vegasin metropolin alueeseen kuuluvat Summerlin, Henderson ja kaikki muut pienemmät paikat, joissa asuu yhteensä yli kaksi miljoonaa ihmistä – eläkeläisiä, työikäisiä, vanhempia ja lapsia.

Foley luottaa seutuun niin paljon, että oli taustaryhmineen valmis maksamaan 500 miljoonan dollarin liittymismaksun NHL:lle. Foley haluaa todellakin vaikuttaa Las Vegasin alueella. Vegas ei ole enää pelkästään viihteen mekka, sillä nyt siellä pelataan myös yhtä neljästä suuresta ammattilaisurheilusarjasta.

– Paikalliset ihmiset ovat jotakin aivan muuta kuin The Strip, Foley sanoi keskiviikkona NHL:n ilmoitettua liigan laajenemisesta.

– Paikallisväestö käy mielellään syömässä hyvissä ravintoloissa ja pitämässä ystävien kanssa hauskaa paikallisissa baareissa. He pelaavat golfia ja vaeltavat luonnossa. Joukkueemme antaa Las Vegasille identiteetin, jota sillä ei ole koskaan ollut. On hauskaa olla mukana luomassa sitä.

Ennen kuin Foley pulitti ryhmineen 500 miljoonan dollarin liittymismaksun, konsultteihin, markkinointitutkimuksiin ja mainoskampanjoihin upposi miljoonia. Tutkimusten mukaan Las Vegasin alueella on 130 000 potentiaalista lipunostajaa, 75 000 innokasta jääkiekkofania ja 55 000 muuta otteluista kiinnostunutta.

Kun kysyntää testattiin kausikorttien ennakkomarkkinoinnilla vuonna 2015, kausikortteja varattiin yli 14 000 kappaletta ja jäähallin aitiot myytiin loppuun. Ihmiset maksoivat 10 prosenttia kausikorttiensa hinnasta, ja jotkut sitoutuivat kausikorttilaisiksi jopa 10 vuodeksi. Joukkueella on siis jemmassa jo yli seitsemän miljoonan dollarin lipputulot. Se vakuutti Foleyn ja hänen liikekumppaninsa, NHL-komissaari Gary Bettmanin sekä NHL:n johtokunnan. Siinä on myös seuran kivijalka.

– Kausikorttien ennakkomarkkinointi oli erittäin merkittävä tekijä, sillä sen onnistuminen herätti kaikkien huomion. Laaja kysyntä osoitti, että paikalliset ihmiset kaipaavat myös Las Vegasissa samaa kuin muissakin kaupungeissa, sanoi Bettman.

Nyt Foleyn haasteena on antaa paikallisille ylpeyden aihetta ja panna pyörät pyörimään. Foleyn ryhmällä on ainoastaan kahdeksan työntekijää alle 200-neliöisessä toimistossaan. Tarkoituksena on pestata välittömästi lisää väkeä ja muuttaa suurempaan konttoriin elokuun puolivälissä.

Ensiksi Foley haluaa palkata apulais-GM:n, joka ryhtyy rakentamaan jääkiekkoasioista vastaavaa osastoa. Hän haluaa kehittää myös lipunmyyntipalvelun, jonka kautta fanit voivat varata paikkansa jäähallista. Sitten Foley haluaa joukkueelleen nimen, värit ja logon. West Pointin sotilasakatemiasta valmistunut Foley on mieltynyt vanhan opinahjonsa joukkueen Black Knights -nimeen ja väreihin, joita ovat musta, kulta ja harmaa. Mutta kaikki on vielä auki.

– Suhtaudun avoimin mielin muihinkin nimi- ja väriehdotuksiin, mutta minä olen joukkueen pääomistaja, Foley murjaisi hymyillen.

Foley toimittaa NHL:lle listan nimiehdotuksista, joista päätetään sopivin. Hän toivoo voivansa ilmoittaa joukkueensa nimen syys-lokakuussa. Sen jälkeen alkavat kassakoneetkin laulamaan.

- Pelipaidat maksavat 175 dollaria kappale. Jos en pysty myymään isoa satsia pelipaitoja Las Vegasissa vieraileville 42 miljoonalle matkailijalle, en ole kovin kummoinen kauppamies, Foley tokaisi.

Edessä on joukkueen, kulttuurin ja junioriohjelman rakentaminen sekä kaikki muut toiminnot sen päälle. Foley haluaa luoda Las Vegasista paikan, jossa pelaajat haluavat asua, pelata ja voittaa. Hän haluaa tehdä kaikkensa luodakseen olosuhteet, joissa pelaajat pystyvät täyttämään heihin kohdistuvat odotukset. Foley haluaa innostaa Las Vegasin lapset ja nuoret pelaamaan jääkiekkoa. Kaikki aloitetaan puhtaalta pöydältä. Vegasiin rakennetaan myös kahden kaukalon harjoitusjäähalli, jota käyttävät sekä pelaajat että paikallinen väestö.

– Emme ole tehneet vielä virheitä. Kunhan etenemme huolellisesti, meidän pitäisi pystyä kokoamaan heti kilpailukykyinen joukkue, jolla päästään pudotuspeleihin mahdollisimman nopeasti. Omistaudumme asiallemme ja keskitymme tähän täysillä. Odotamme menestyvämme suhteellisen pian, julisti Foley.

Foleylla on varaa laajennushankkeeseen, koska hän on menestyvä liikemies. Mutta se ei ole ainoa syy, miksi hän on ryhtynyt tähän. Foley tekee jääkiekkounelmasta totta itselleen, kaupungilleen, liigalle ja lajille.

– Olemme työskennelleet uutterasti päästäksemme tähän. Silti tämä on ollut hauskaa. Ja hauskuus jatkuu varmasti, kun pääsemme pohtimaan, miten kokoamme mahdollisimman hyvän joukkueen laajennusdraftissä. Seuraavan kesän varaustilaisuus on myös tärkeä juttu. Olen noissa kaikissa tiiviisti mukana, Foley sanoi.

– Muut projektini ovat liittyneet puhtaasti bisnekseen. Menestystä tulee, kun tekee hyvän diilin. Mutta tässä on kyse ihan erilaisesta jutusta.

Tuntuuko tämä paremmalta?

- Paljon paremmalta, Foley vastasi hymyillen.

Katso lisää