Skip to main content

Letangin menetys on Penguinsille kova paikka

Pittsburghin on vaikea uusia mestaruuttaan ilman parasta puolustajaansa

Teksti Dan Rosen @drosennhl / NHL.comin toimittaja

Sidney Crosby voitti viime kaudella Conn Smythe Trophyn, mutta Pittsburgh Penguins ei olisi voittanut Stanley Cupia, jollei Kris Letang olisi dominoinut kaukalossa lähes 29 minuuttia per ottelu.

Nyt Penguins joutuu jahtaamaan tuplamestaruutta ilman parasta puolustajaansa, joka oli viime kauden pudotuspeleissä joukkueensa tärkein pelaaja.

Letangin niskassa oleva välilevynpullistuma korjataan leikkauksella, ja hän joutuu jättämään playoffit väliin. Toipuminen kestää 4-6 kuukautta, joten Letang palaa mahdollisesti jäälle syksyn harjoitusleirillä tai ensi kauden alussa.

Viimeksi 21. helmikuuta pelannut Letang toivoi, että vaiva olisi korjaantunut pudotuspeleihin mennessä levolla ja kuntoutuksella. Viime viikolla otetuissa magneettikuvissa paljastui kuitenkin välilevynpullistuma.

- Kuntoutus sujui hyvin, mutta viime viikolla tuli märkä rätti kasvoille. Tämä on kova paikka, Letang tunnusti.

Penguinsin on siis jatkettava kannujahtia ilman Letangia. Kohtalaisen hyvin pingviinit ovat pärjänneetkin, sillä 20 viime ottelun saldo on 12-5-3. Mutta nyt ei ole tärkeää se, miten Penguins on pelannut ilman Letangia, vaan se, miten joukkue aikoo pelata ilman häntä ensi viikosta eteenpäin.

Onko yksikään joukkue, joka on menettänyt parhaan puolustajansa loppukaudeksi playoffien alla, yltänyt silti Stanley Cupin voittoon? Ei ainakaan ihan lähiaikoina. Viimeksi moiseen taisi pystyä Montreal Canadiens ennen 1970-lukua.

Tietenkin voidaan väitellä siitä, voittiko Carolina Hurricanes mestaruuden vuonna 2006 ilman todellista ykköspakkia. Bret Hedican oli tuolloin Hurricanesin puolustajien ykkönen peliajassa (keskimäärin 22.40 per peli) ja Frantisek Kaberle pisteissä (13 pistettä 25 ottelussa). Mutta Hurricanes pelasi koko kauden 2005-06 ilman selkeää alakerran isäntää, jollainen Letang on Pittsburghissa. Carolinassa oli totuttu tilanteeseen, ja puolustajat tiesivät omat tonttinsa ja vastuualueensa jo kauan ennen kuin playoffit alkoivat.

Pittsburghin tilanne on täysin toisenlainen. Letangin lisäksi sairastuvalla ovat olleet puolustuksesta myös Olli Määttä ja Trevor Daley.

Määttä ei ole kyennyt pelaamaan käsivammansa takia helmikuun 16. päivän jälkeen. Polvensa telonut Daley pelasi viimeksi 21. helmikuuta. He molemmat saattavat palata kokoonpanoon, kun Penguins aloittaa ensi viikolla ensimmäisen playoff-kierroksen ottelusarjansa Columbus Blue Jacketsia vastaan.

Kun Letang on sivussa, Justin Schultz nousee ykköspakiksi. Hän on pelannut loistavan kauden - jota voidaan pitää jopa läpimurtona - mutta hän ei ole koskaan pelannut playoff-ottelussa yli 19 minuuttia.

Pystyykö Schultz pelaamaan playoff-ottelussa 25 minuuttia tehokasta peliä? Pystyvätkö siihen sairastuvalta palaavat Daley ja Määttä? Onko Penguinsilla tarpeeksi aikaa kasata kolme pakkiparia ja saada pelaajat samalle aaltopituudelle ennen pudotuspelien alkua?

Nuo kaikki ovat perusteltuja kysymyksiä, joihin ei vielä löydy vastauksia.

Penguinsin puolustuksessa pelaavat vielä Brian Dumoulin, Ian Cole, Ron Hainsey, Mark Streit ja Chad Ruhwedel. Alakerta on siis kohtuullinen, ja syvyyttäkin löytyy, mutta Penguinsin suurinta ongelmaa tuo pakisto ei ratkaise.

- Kris on pelaajana liigan eliittiä ja lisäksi loistava joukkuetoveri. Häntä on vaikea korvata, sanoi Penguinsin valmentaja Mike Sullivan.

Letangin korvaaminen on Pittsburghissa suoraan sanoen mahdotonta. Siksi menetys on Penguinsille todella raju paukku. Kukaan joukkueen pelaajista ei pysty luistelemaan, liikuttamaan kiekkoa ja tekemään tuhojaan niin kuin Letang.

Kun Penguins joutui pelaamaan vuoden 2015 pudotuspeleissä ilman Letangia, New York Rangers höyhensi pingviinit ensimmäisellä playoff-kierroksella viidessä ottelussa.

Pittsburgh pelasi viime vuonna Itäisen konferenssin toisella playoff-kierroksella Washington Capitalsia vastaan ja voitti ottelusarjan neljännen kohtaamisen ilman Letangia. Mutta Penguinsin 3-2 voittoon päättynyt ottelu venyi jatkoajalle, ja Daley joutui pelaamaan yli 28 minuuttia. Hän loukkaantui kuusi peliä myöhemmin, ja hänen pudotuspelinsä loppuivat siihen.

Tarkoittaako tämä kaikki siis sitä, että Penguins ei voi voittaa tällä kaudella Stanley Cupia? Vielä mitä. Olisi typerää jättää laskuista joukkue, jolla on tolppien välissä loistava Matt Murray ja hyökkäyspäässä Sidney Crosby, joka pystyy tekemään pelikavereistaan parempia.

Penguinsin matkaan tuli kuitenkin lisää mutkia keskiviikkona, kun Letangin ilmoitettiin jäävän kannujunan kyydistä.

Katso lisää