Skip to main content

Konferenssifinaali yhä vain haave Capsille

Teksti Tom Gulitti / NHL.com

PITTSBURGH -- Aleksandr Ovetshkin sanoi tilannetta "hassuksi", mutta Washington Capitalsin pukukopissa ei ollut aihetta nauruun. Oli vain täyttymättömien odotusten aiheuttama tuttu tuska ja "menetetty mahdollisuus", kuten Ovetshkin asian ilmaisi.

Capitalsin kausi loppui kirvelevään 4-3 jatkoerätappioon itäisen konferenssin toisen playoff-kierroksen otteluparin kuudennessa kohtaamisessa Consol Energy Centerissä.

Kaikki toivo näytti olevan jo mennyttä, kun Capitals oli toisen erän loppupuolella jo 3-0 tappioasemassa. Mutta joukkue taisteli urheasti vielä jatkoerään, jossa Nick Bonino sytytti maalilampun ja sammutti Washingtonin viimeisenkin toivonkipinän ajassa 6:32.

Penguins meni siis jatkoon ja kohtaa itäisen konferenssin finaalissa Tampa Bay Lightningin. Capitals lähti – jälleen – kesälomalle paljon aiemmin kuin olisi halunnut.

"Olen ylpeä joukkueestamme lopputuloksesta huolimatta. Mutta on tietenkin tosi kurjaa, että hävisimme taas toisella kierroksella", kommentoi Ovetshkin. Capitals hävisi viimeisestä kolmesta ottelustaan kaksi jatkoerässä.

Runkosarjamenestyksestään huolimatta Capitals ei ole onnistunut etenemään jatkoon playoffien toiselta kierrokselta sitten vuoden 1998, jolloin joukkue ylsi Stanley Cup -finaaleihin saakka. Ovetshkin tuli Washingtoniin kaudella 2005-06, jonka jälkeen Caps on selviytynyt playoffien toiselle kierrokselle viisi kertaa, mutta matka on tyssännyt aina siihen.

Tällä kaudella Capitals pokkasi Presidents' Trophyn ja teki uuden voittoennätyksensä runkosarjassa (56). Joukkue uskoi, että nyt olisi vihdoin heidän vuoronsa mennä päätyyn asti. Mutta loppujen lopuksi Penguinsilta löytyi enemmän virettä, syvyyttä ja ratkaisukykyä.

"Joka vuosi on paljon odotuksia ja paljon hyviä pelaajia, mutta silti meiltä puuttuu jotain", sanoi Ovetshkin. "Meissä on ainesta parempaankin kuin vain toiselle kierrokselle. Meillä on liigan paras maalivahti, tiivis puolustus ja neljä hyvin pelaavaa hyökkäysketjua. Emme vain osanneet hyödyntää maalipaikkojamme."

Capitalsin leirissä toisteltiin usein sitä, että nyt heillä oli erilainen joukkue ja että menneet eivät vaikuta tähän kauteen. Sen jo melkein uskoi, kun John Carlson tasoitti pelin kahden miehen ylivoimalla, kun päätöserää oli jäljellä seitsemisen minuuttia.

Näytti siltä, että ottelusarja venyy väkisinkin seitsemänteen peliin, kun Jay Beagle sukelsi jatkoerän kolmannella minuutilla Braden Holtbyn taakse torjumaan Patric Hörnqvistin laukauksen. Mutta pingviinit jatkoivat marssiaan. Bonino poimi Carl Hagelinin vedon jälkeen paluukiekon maalin edestä ja teki voitto-osuman.

Capitals pystyi jarruttamaan ottelusarjassa Crosbyn (0+2) ja Jevgeni Malkinin (1+1) menoa, mutta Hagelinin (3+4), Boninon (2+3) ja Phil Kesselin (2+4) muodostama Pittsburghin kolmosvitja tehtaili kuudessa pelissä 18 pistettä.

"Emme päässeet ratkaisuhetkillä niskan päälle", sanoi Capitals-laituri Justin Williams. "Virhemarginaalit ovat pienet tässä liigassa. Vastustaja pystyi ratkaisemaan tänään."

Kapteeni Ovetshkin on sekä positiivisen että negatiivisen huomion keskipisteenä. Kun Capitals putoaa keväällä, syyttävät sormet osoittavat useimmiten häneen. Mutta Ovetshkin oli jokaisessa ottelussa Washingtonin parhaita pelaajia, ja hän jakoi ottelusarjan pistepörssin voiton Hagelinin kanssa seitsemällä pisteellään (2+5). T.J. Oshie saalisti viisi maalia ja syötön, Nicklas Bäckström neljä syöttöä ja tärkeiden otteluiden miehenä tunnettu Williams kolme maalia ja kaksi syöttöä. Liian monen Capitals-hyökkääjän esitykset jäivät kuitenkin vaisuiksi.

"Pidän tietenkin kapteenimme puolta", sanoi Williams. "Hän teki kaiken oikein, eikä häntä voi syyttää tappiosta. Emme vain pelanneet joukkueena tarpeeksi hyvin."

Williams on voittanut urallaan kolme Stanley Cupia, joten hän tietää, miltä tuntuu olla tiistain kamppailun kaltaisissa peleissä voittavan joukkueen puolella. Ovetshkin ei tiedä. Pian 31 vuotta täyttävä kapteeni varmaankin miettii, saako hän edes koskaan kokea sitä.

"Huippupelaajat pystyvät pelaamaan NHL:ssä parhaalla tasollaan ehkä 10-12 vuotta. Jos menestystä ei tule siinä ajassa, pelaaja turhautuu", sanoi Capitalsin valmentaja Barry Trotz. "Niin siinä vain käy, koska tiedostamme, ettei mikään ole ikuista. Jo pudotuspeleihin pääseminenkin on niin pirun hankalaa. Etkä voi koskaan tietää, pääsetkö playoffeihin ensi kaudella."

Myöskään Trotz, 53, ei ole koskaan edennyt playoffeissa toista kierrosta pidemmälle, joten ehkä hän tuntee omankin kellonsa tikittävän. Capitalsin GM Brian MacLellan pestasi hänet kaksi vuotta sitten tekemään lopun Capitalsin alisuorittamisesta. Trotz tietää, ettei ole vielä pystynyt siihen.

"Olemme edistyneet, mutte emme selvästikään tarpeeksi", Trotz sanoi. "Meidän on ylitettävä esteemme ja päästävä toiselta kierrokselta jatkoon."

Katso lisää