Skip to main content

John Tavares on Islandersin sydän ja sielu

Teksti Panu Markkanen / NHL.com

Vuosittain ensimmäisenä varattavaan pelaajaan liitetään valtavia odotuksia sillä sekunnilla, kun hänen nimensä kunakin kesänä varaustilaisuuden lavalta huudetaan. Tämän kunnian ja painolastin saa joka kesä vain yksi pelaaja, ja mukana tulevaa statusta hän tulee kantamaan uransa loppuun saakka.

Seitsemän vuotta sitten, kesällä 2009 ensimmäisenä varasi New York Islanders, ja varaus kohdistui odotetusti John Tavaresiin.

Tavares on siitä lähtien ollut Islandersin kasvot, sydän ja sielu. Hän oli se pelaaja, jonka ympärille Islandersia alettiin rakentaa.

Nousu pohjilta on ollut hidasta ja vaivalloistakin. Kolmen ensimmäisen kautensa aikana Tavares ei pystynyt hinaamaan joukkuetta pudotuspeleihin, vaan kaudet päättyivät runkosarjaan. Miehen tehopisteet kipusivat tasaisesti: 54, 67, 81.

Ennen tätä kevättä Tavares ja Islanders ovat esiintyneet yhdessä pudotuspeleissä kaksi kertaa. Keväällä 2013 Pittsburgh Penguins oli vahvempi voitoin 4-2 ja viime keväänä Islanders putosi Washington Capitalsille seitsemän ottelun sarjassa.

Vaikka Islanders ei ole ollut moneen vuoteen NHL:n paremman puoliskon joukossa kovinkaan vahvasti, on Tavaresilta odotettu tämän kevään kaltaista pudotuspeliesitystä hartaasti. Miehen tehot ovat olleet hävityissä pudotuspelisarjoissa liki pisteen per peli, mutta Tavares nousi maanantain vastaisena yönä Suomen aikaa päättyneessä Florida-sarjassa aivan uudelle tasolle pelaajana ja johtajana.

Tavares teki sarjan kuudessa ottelussa 5+4 tehopistettä, mutta niistä kaksi viimeistä, eli kuudennen ottelun maalit tullaan muistamaan Islandersin historiassa pitkään.

Ensin Tavares tasoitti ottelun irtokiekosta maalin edustalta, kun ottelua oli jäljellä vain 53,2 sekuntia. Osumassa nousi vielä esiin joukkueiden ykkössenttereiden marssijärjestys. Tavares iski maalinsa Floridan Aleksander Barkovin jätettyä vaihtoaitiosta kentälle rynnänneen Tavaresin tyystin huomiotta.

Vielä ei ollut ”Sashan” aika. Oli Tavaresin hetki.

Toisessa jatkoerässä tehty voittomaali taas oli kuin jääkiekkosanakirjan kohdasta ”Johtavan pelaajan play off –maali.”

Laukaus, raivoisa parin potkun spurtti omaan irtokiekkoon, hurjalla voimalla maalin ympäri ja kiekko takakulmalta sisään. Tavares oli viimeistellessään puoliksi ilmassa, puoliksi polvillaan, mutta koko Islanders oli samalla hänen selässään.

- Tämä sopii kuvaan. Hän on ollut seurassa pitkään. Molempien maalien tekeminen oli häneltä todella suurta, hehkutti Islandersin puolustaja Johnny Boychuk.

- Sanoin aiemmin sarjassa, että hän on liigan paras pelaaja. Se nousi otsikoihin, mutta seison sanomisieni takana. Tuo oli niin avainsuoritus kuin vain olla voi. Tasoitus ja voittomaali. Uskomaton pelaaja, säesti puolustaja Travis Hamonic.

- Hän on yksi maailman parhaista pelaajista. Hän on lahjakas, mutta on todella kova kilpailija. Ei ole väliä, ollaanko harjoituksissa, hän kilpailee todella kovaa ja haluaa voittaa millä hinnalla hyvänsä, suitsutti keskushyökkääjä Frans Nielsen.

Isles-kannattajat olivat odottaneet tuota hetkeä pitkään. Seuran edellisestä pudotuspelisarjan voitosta oli kulunut 23 vuotta. Riemuntarjoajana oli sopivin ja oikein mahdollinen pelaaja.

Tavares on toki päässyt maistamaan urallaan menestystä, vaikka Stanley Cup onkin ollut NHL:n puolella miehen tavoittamattomissa. Hän on alle 20-vuotiaiden kaksinkertainen maailmanmestari, ja hänet valittiin vuoden 2009 kisoissa All Star –joukkueeseen, arvokkaimmaksi pelaajaksi ja parhaaksi hyökkääjäksi.

Aikuisissakin hän on ollut Team Canadan arvokas jäsen. Kevään 2010 MM-kisoissa hän voitti maalikuninkuuden ja Sotshin olympialaisissa olympiakultaa.

Hänet on myös valittu jo tässä vaiheessa Kanadan World Cup –joukkueeseen täydentämään hurjaa sentteriosastoa yhdessä Sidney Crosbyn, Jonathan Toewsin ja Ryan Getzlafin kanssa.

Islandersissa hän on edustanut hyvällä tavalla muutenkin kuin jäällä. Miehen Tavares’ Teammates Program –ohjelman merkeissä hän kutsuu sairaita tai vähäosaisia lapsia otteluihin. Tavares myös asui Long Islandilla, jossa Islandersin entinen kotihallikin sijaitsi.

- Olen oppinut paljon asuessani siellä. Hienoja ihmisiä ja hieno yhteisö. Vaikka siellä ollaan osa New Yorkin suurkaupunkialuetta, se erottuu ja ihmiset ovat ylpeitä, että ovat Long Islandilta. On ollut hauskaa oppia itsestäni ja kasvustani pelaajana ja ihmisenä, kertoi Tavares The Hockey Newsille viime kesänä.

Muistojen kaistalla ei Tavares kuitenkaan voi kauaa kurvailla. Seuraava haaste odottaa, kun toisella kierroksella tulee vastaan Detroit Red Wingsin pudottanut Tampa Bay Lightning.

- Tämä vain vaikeutuu tästä, ja tiedän, että joukkue on valmiina. Odotamme jo seuraavaa haastetta, Tavares sanoi.

Tavaresin itsensä on oltava kaikkein eniten valmiina, sillä Islanders nojaa toisella pudotuspelikierroksella kapteeniinsa enemmän kuin koskaan.

Eikä ole epäilystäkään, etteikö Tavares olisi.

Katso lisää