Skip to main content

Hedman ja Stamkos tuovat johtajuutta Tampaan

Teksti Tom Gulitti / NHL.com

Vielä tämän viikon alussa vaikutti täysin mahdolliselta, että Tampa Bay Lightning menettäisi kapteeninsa Steven Stamkosin rajoittamattomana vapaana agenttina. Joukkueen tulevaisuus näytti epävarmalta.

Kaikki muuttui vajaassa kahdessa vuorokaudessa. Lightningin GM Steve Yzerman teki Stamkosin kanssa kahdeksan vuoden ja 68 miljoonan dollarin sopimuksen keskiviikkona. Perjantaina hän puolestaan varmisti, että Tampan puolustuksen kulmakivi Victor Hedman pysyy seurassa vielä kahdeksan vuotta 7,875 miljoonan dollarin vuosipalkalla. Lisäksi Yzerman teki maalivahti Andrei Vasilevskille kolmen vuoden mittaisen jatkosopimuksen, josta venäläisveskarin tilipussiin kilahtaa keskimäärin 3,5 miljoonaa dollaria per kausi.

NHL-joukkueet tuhlasivat hurjia summia rajoittamattomiin vapaisiin agentteihin, joten Yzerman ja Lightning olivat ehkä perjantain suurimmat voittajat. Tampa varmisti, että joukkue pysyy kilpailukykyisenä seuraavalle vuosikymmenelle saakka. Näyttää vahvasti siltä, että Lightningilla on hyvät mahdollisuudet tavoitella Stanley Cupia alkavalla kaudella.

– Asian ratkaisi loppujen lopuksi se, että sekä minä että Steven halusimme jäädä Tampaan, paljasti Hedman.

– Meillä on paljon hyviä ystäviä tässä joukkueessa, joka on hioutunut tiiviiksi kimpuksi. Se helpotti päätöksentekoa. Haluamme säilyttää joukkueemme kilpailukyvyn. Luulen, että saamme näillä valinnoillamme muut uskomaan joukkueeseemme entistä enemmän. Steven ja minä haluamme viedä Lightningin yhdessä päätyyn asti.

Lightning jäi kahden voiton päähän Stanley Cupista kaudella 2014-15, kun se hävisi finaalisarjan kuudessa ottelussa Chicago Blackhawksille. Viime kaudella Lightning eteni NHL:n pudotuspeleissä itäisen konferenssin finaaleihin saakka, vaikka Stamkos oli sivussa veritulpan takia kaikista playoff-otteluista seitsemättä konferenssifinaalia lukuun ottamatta. Cup-finaali jäi Tampalta lopulta voiton päähän, kun tuleva mestari Pittsburgh Penguins vei itäisen konferenssin nimiinsä.

Seitsemännen konferenssifinaalin tappion jälkeen heräsi kysymys, oliko kyseessä ollut Tampan joukkueen viimeinen mahdollisuus tavoitella Stanley Cupia. Stamkos, 26, osoitti omalla päätöksellään, että epäilijät olivat väärässä.

Kapteeni Stamkos näytti joukkuetovereilleen hienoa esimerkkiä hylätessään rahakkaammat sopimukset, joita hänelle olisi ollut tarjolla rajoittamattomana vapaana agenttina. Hedman seurasi perässä. Jos Hedman, 25, olisi odottanut ensi kesään, hän olisi ollut erittäin todennäköisesti markkinoiden tavoitelluin rajoittamaton vapaa agentti.

Mutta se ei Hedmania kiinnostanut.

– Tampaan jääminen oli etusijalla. Molemmat osapuolet halusivat varmistaa sen niin pian kuin mahdollista. Stamkosin pari päivää sitten tekemä sopimus vaikutti myös päätökseeni paljon. Se kertoi omaa kieltään siitä, millainen tyyppi ja johtaja hän on. Haluamme pitää joukkueemme iskukykyisenä. Meillä on poikkeuksellinen kokoonpano, mahtava organisaatio, loistavat pomot ja hyvät valmentajat. En siis epäröinyt hetkeäkään, hehkutti Hedman.

Vaikka viime kausi ei päättynytkään niin kuin Yzerman olisi halunnut, hän todisti kykynsä yhtenä liigan parhaista GM:istä hoitamalla muutaman mutkikkaan tilanteen varsin mallikkaasti.

Kun Tampan vuoden 2013 NHL Draftin ykköskierroksen varaus Jonathan Drouin pyysi treidiä ja lähti Lightningin AHL-farmijoukkueesta Syracusesta, Yzerman säilytti kärsivällisyytensä. Sen sijaan että hän olisi tehnyt polkuhintaisen paniikkikaupan ennen helmikuun lopun siirtotakarajaa, hän piti kiinni 21-vuotiaasta hyökkääjästään. Drouin palasi lopulta ruotuun ja pelasi erinomaiset playoffit.

Yzerman säilytti pokerinaamansa neuvotteluissa Stamkosin edustajien kanssa eikä alkanut levittelemään yksityiskohtia julkisesti, vaikka aika alkoi käydä sopimuksen solmimisen kannalta vähiin. Stamkos oli yhteydessä muutamaan muuhunkin NHL-seuraan vapaiden agenttien haastatteluikkunan avauduttua. Hän kuitenkin päätti jäädä Lightningiin ja auttoi organisaatiota suostumalla pienempään liksaan, mitä muualla olisi tarjottu.

– Taustalla on usko ja halu, sanoi Yzerman.

– Toivottavasti Stamkosin esimerkki vahvistaa muidenkin pelaajiemme seurauskollisuutta. Joukkueemme nauttii pelaamisesta yhdessä. Laitetaan siis sopimusasiat kuntoon ja ryhdytään hommiin.

Yzermanilla on vielä työsarkaa 23-vuotiaan Nikita Kutšerovin ja 26-vuotiaan Alex Killornin kanssa. He molemmat ovat rajoitettuja vapaita agentteja, joille on sorvattava uudet sopimukset. Tärkeä kysymys on myös se, kannattaisiko Yzermanin myydä ykkösmaalivahti Ben Bishop tämän markkina-arvon ollessa korkeimmillaan ja antaa torjuntavastuu Vasilevskille.

Bishopista tulee ensi kauden jälkeen rajoittamaton vapaa agentti. Yzerman tietää, että jos hän tekee Bishopille uuden sopimuksen, jompikumpi Tampan maalivahdeista napataan ensi kesän laajennusdraftissä. Siksi Yzermanin on tehtävä jossain vaiheessa valinta Bishopin ja Vasilevskin välillä. Yzermanin mukaan Vasilevskin perjantaina solmittu jatkosopimus ei kuitenkaan tarkoita sitä, että tuo valinta olisi jo tehty.

– Olen jo alustavasti miettinyt, mitä haluan tehdä, mutta en halua kertoa sitä vielä teille, Yzerman sanoi arvoituksellisesti.

– Katsotaan, miten asiat etenevät. Jos huomenna, kuukauden päästä tai siirtotakarajalla tulee jokin järkevä ehdotus, me olemme valmiina puntaroimaan sitä. Eikä ole todellakaan huono tilanne, jos joukkueessamme on kaksi erittäin hyvää maalivahtia koko kauden ajan.

Lightningille on nyt helppo ennakoida menestystä pitkäksi aikaa, vaikka joukkueen tulevaisuus näytti epävarmalta vielä muutama päivä sitten.

– Kun Stamkos ilmoitti halustaan jäädä tänne ja teki sopimuksen, Victor teki samoin. Olemme tietenkin oikein tyytyväisiä. Meillä on tiivis joukkue, jossa pelaajilla on hauskaa keskenään. He nauttivat pelaamisesta yhdessä. He ovat jo saaneet maistaa hieman menestystä ja haluavat jatkaa samalla tiellä, sanoi Yzerman.

Katso lisää