Skip to main content

Henrik Haapala haluaa paikan pantterilaumasta

Floridan suomalaistulokas on omien sanojensa mukaan "niin valmis kuin voi olla"

Teksti Tom Gulitti @tomgulittinhl / NHL.comin toimittaja

Tulokaslaituri Henrik Haapala lensi kolme viikkoa sitten Suomesta Floridaan aikomuksenaan tutustua uuteen ympäristöön ennen Florida Panthersin harjoitusleirin käynnistymistä. 
Hurrikaani Irma laittoi kuitenkin Haapalan suunnitelmat uusiksi, sillä hänen piti lähteä muutamaksi päiväksi Bostoniin myrskyä evakkoon monien joukkuetovereidensa tavoin. Se oli 23-vuotiaalle nuorukaiselle silmät avaava kokemus.

- Suomessa ei näe noin rajuja myrskyjä, hän totesi.

Haapalalla oli onneksi Floridassa hyvä kaveri, joka auttoi häntä sopeutumaan uuteen paikkaan, kun he vihdoin pääsivät palaamaan takaisin myrskyn jälkeen. Haapala ja Panthersin keskushyökkääjä Aleksander Barkov ovat tunteneet toisensa yli vuosikymmenen. He pelasivat yhdessä sekä junioriaikoina että Tapparan liigajoukkueessa. Haapala ja Barkov olivat ketjukavereita Tapparassa kaudella 2012-13 ennen kuin vuoden 2013 NHL Draftin toisena pelaajana varattu Barkov liittyi Panthersin miehistöön kaudelle 2013-14.

Haapala solmi varaamattomana vapaana agenttina Panthersin kanssa kaksivuotisen tulokassopimuksen 1. kesäkuuta. Kaksikko toivoo pääsevänsä pelaamaan jälleen yhdessä.

- Olen tuntenut Henrikin siitä saakka kun olin 10-11-vuotias. Pelasimme samassa joukkueessa miltei koko junioriaikani, ja olimme myös samassa liigajoukkueessa. Harjoittelemme kesällä yhdessä ja vietämme paljon aikaa toistemme seurassa. Ja nyt olemme samassa NHL-joukkueessa, iloitsi Barkov, 22.

- Me molemmat elämme nyt unelmaamme. Yritämme voittaa jotain yhdessä, hän jatkoi.

Haapala ei ollut käynyt Yhdysvalloissa koskaan aiemmin ennen kuin hän saapui Panthersin kehitysleirille kesäkuun lopulla. Maisemanvaihdon helpottamiseksi Haapala asuu harjoitusleirin ajan Barkovin luona. Jos Haapalalla on jotain kysyttävää, pystyy Barkov auttamaan maanmiestään neljän NHL-kauden kokemuksella.

- Se on merkittävä asia, koska täällä on paljon minulle uusia juttuja, kuten pelitaktiikat ja pienempi kaukalo. Voin kysyä Barkovilta, jos en heti ymmärrä jotain. Siitä on minulle paljon apua, Haapala kertoi.

Haapala sanoi solmineensa sopimuksen Panthersin kanssa keskusteltuaan seuran GM Dale Tallonin kanssa. Florida tuntui parhaalta mahdollisuudelta päästä NHL-kokoonpanoon jo tällä kaudella. Hyvänä lisänä asiassa oli se, että Barkov oli jo joukkueessa.

- Päätimme agenttini kanssa, että Florida olisi minulle paras vaihtoehto. Oli tietenkin iso plussa, että Barkov oli täällä, mutta se ei vaikuttanut lopulliseen päätökseen, Haapala paljasti.

Haapala tietää, että hänen pitää paiskia lujasti töitä, jos hän aikoo olla Panthersin kauden avausottelun kokoonpanossa. Suomalaislaiturilta kyllä löytyy nopeutta ja taitoa, mistä on osoituksena Liigan pistepörssin voitto viime kaudella tehoin 15+45=60. Pudotuspeleissä Haapala auttoi Tapparan toiseen peräkkäiseen Liigan mestaruuteen ja kirjautti 16 playoff-otteluun tehot 2+7=9.

Mutta 175-senttisen ja 75-kiloisen Haapalan on vielä todistettava, että hänen kokoisensa pelaaja pystyy olemaan tehokas myös NHL-tasolla. Pienemmässä kaukalossa pelaaminenkin vaatii vielä totuttelua. Haapalan alku oli lupaava, sillä hän teki ylivoimamaalin Panthersin ensimmäisessä harjoitusottelussa, jossa Nashville Predators kaatui lukemin 5-3.

- Henrik on selkeästi hyökkäävä pelaaja. Hän oli Suomen pääsarjan parhaita pistenikkareita. Hänen on löydettävä hyökkäyspään tehonsa myös täällä. Hän osui ylivoimalla ensimmäisessä ottelussamme ja pelasi mielestäni omaa paikkaansa hyvin. Jos hänen kaltaisensa pelaaja tahtoo nousta kokoonpanoomme, hänen on näytettävä kyntensä hyökkäyspäässä. Annamme hänelle seuraavissa viidessä harjoitusottelussa mahdollisuuden näyttää, mitä hän osaa, kertoi Panthersin päävalmentaja Bob Boughner.

Peli on muuttunut NHL:ssä vauhdikkaammaksi vuosi vuodelta, joten Haapalan luisteluvoimasta voi olla Panthersille merkittävää hyötyä. Barkov uskoo, että Haapalan taidot korvaavat koon puutetta.

- Hän pelaa samalla tavalla kuin isommatkin jätkät. Nykyään NHL:ssä näkee yhä enemmän pienikokoisia pelaajia, joten koko ei ole enää mikään ongelma. Esimerkiksi Calgary Flamesin Johnny Gaudreau ja Toronto Maple Leafsin Mitchell Marner ovat sarjan eliittiä, vaikka eivät ole isokokoisia pelaajia, Barkov tuumi.

Haapalankin mielestä peli on kehittynyt viime vuosina suuntaan, jossa taito on tärkeämpää kuin koko. Se oli yksi syy, miksi hänestä tuntui siltä, että juuri nyt oli oikea hetki yrittää NHL:ään.

- Sinä vuonna, kun minä olisin ollut varauskelpoinen (2012), peli oli erilaista kuin nyt. Mielestäni peli on mennyt hyvään ja minulle sopivampaan suuntaan. Olen 23-vuotias ja pelannut jo neljä vuotta Liigaa Suomessa. Nyt jos koskaan oli minun hetkeni yrittää päästä pelaamaan NHL:ään. Ensi vuonna olisi voinut olla jo ehkä liian myöhäistä. Tänä vuonna olen niin valmis kuin vain voin olla.

Katso lisää