Skip to main content

Greissin nousu maalilla siivittää Islandersia

Teksti Nicolas Cotsonika / NHL.com

TAMPA – Runsas kuukausi sitten tässä samassa hallissa ja samaa joukkuetta vastaan Thomas Greiss sai monet pohtimaan, onko hänestä vartioimaan joukkueensa maalia?

Greiss oli noussut New York Islandersin ykkösmaalivahdiksi Jaroslav Halakin loukkaannuttua, ja hän oli juuri hävinnyt neljännen ottelun putkeen ja päästänyt kuusi maalia Tampa Bay Lightningia vastaan 25. päivä maaliskuuta. Eiväthän hänen joukkuekaverinsakaan olleet parhaimmillaan, sillä he antoivat Tampan vetää 41 laukausta Greissia kohti, mutta Greiss olisi mielellään ottanut muutaman vedon uusiksi ja torjunut ne.

Joukkuetta seuraava paikallinen sanomalehti Newsday uutisoi tuon ottelun jälkeen: "Maalivahti Thomas Greiss ei ole tarttunut tilaisuuteen Islandersin maalilla."

No, nyt pelataan NHL:n pudotuspelejä, ja Greiss on tarttunut tilaisuuteen ja näyttänyt kyntensä.

Greiss pudotti Roberto Luongon ja Florida Panthersin ensimmäisellä kierroksella kuudessa ottelussa voittaen kolme jatkoerään mennyttä ottelua ja kaksi niistä toisessa jatkoerässä. Sen jälkeen hän kesti kolmannen erän lähes taukoamattoman tulituksen ja kaatoi Lightningin sekä sen Vezina Trophy (liigan paras maalivahti) – ehdokkaan Ben Bishopin pudotuspelin toisen kierroksen avausottelussa keskiviikkona.

Greiss, 30, on sinkoillut liigasta liigaan ja joukkueesta toiseen ammattilaisurallaan, ja hän on ollut käytännössä koko NHL-uransa ajan kakkosmaalivahti. Torstaihin mennessä hän oli päästänyt pudotuspeleissä kolmanneksi vähiten maaleja keskimäärin (1.94), ja hänen torjuntaprosenttinsa oli 94,1.

"Hän on ollut muuri," Islandersin puolustaja Travis Hamonic totesi.

"Hyvin varma."

Islanders oli jo pitkään kaivannut varmaa kakkosveskaria. Joukkue oli tehnyt sopimuksen Chad Johansonin kanssa ennen kautta 2014-15, lähetti hänet sitten Buffalo Sabresiin ennen kauppojen takarajan sulkeutumista ja sai tilalle Michal Neuvirthin, joka puolestaan lähti Philadelphia Flyersiin vapaana agenttina.

Niinpä Islanders teki Greissin kanssa sopimuksen viime heinäkuun alussa. Islanders oli hänen neljäs NHL-joukkueensa, eikä hän ollut pelannut yhdelläkään NHL-kaudella enempää kuin 25 ottelua.

Greiss alkoi loistaa Halakin kakkosveskarina. Hän sai aloittaa 26 ottelua, ja hänen torjuntaprosenttinsa oli 93,0. Mutta ykkös- ja kakkosmaalivahdin välillä on suuri ero, mitä tulee työmäärään, paineisiin ja henkisiin haasteisiin.

Halak loukkaantui 8. maaliskuuta, ja maalille joutuneella Greissillä oli suuria vaikeuksia seuraavissa seitsemässä ottelussa. Hän päästi vähintään kolme maalia viisi kertaa, ja Islandersin vaikeudet (1-5-1) huipentuivat murskatappioon Lightningille.

Oli täysin oikeutettua pohtia, kuinka Greiss mahtaisi pärjätä pudotuspeleissä, sillä hänen ainoa pudotuspelikokemuksensa NHL:ssä oli vuodelta 2010, kun hän pelasi 40 minuuttia San Jose Sharksin maalilla Detroit Red Wingsiä vastaan toisella kierroksella, kun Sharks veti Jevgeni Nabokovin maalilta.

"Luultavasti jokainen käy läpi heikomman jakson runkosarjan aikana," Islandersin puolustaja Johnny Boychuk arveli.

"Eihän kukaan ole parhaimmillaan joka ilta, mutta hän kokosi itsensä ja on pelannut sen jälkeen tosi upeasti. Hänen tarvitsee vain jatkaa samalla tavalla."

Vaikka Greiss olikin loistava Panthersia vastaan, hänen ei oletettu olevan minkäänlainen haaste Bishopille, joka kantoi joukkueensa viime vuonna Stanley Cup –finaaliin, ja hänet nimettiin Vezina Trophy –ehdokkaaksi toisen kerran NHL-uransa aikana.

Mutta Bishop olikin se, joka vedettiin maalilta joukkueiden ensimmäisessä kohtaamisessa, kun hän oli päästänyt 13:sta laukauksesta neljä maalia. Ja se olikin Greiss, jota valmentaja kehui sanoen hänen hajottaneen Tampan hyökkäyspelin, ei suinkaan Bishop, joka on yksi parhaita kiekonkäsittelijöitä NHL-maalivahtien joukossa.

"Keskustelemme paljon liigan maalivahdeista," Islandersin valmentaja Jack Capuano mainitsi.

"Mielestäni Greiss kommunikoi todella hyvin puolustajiemme kanssa. Tampa karvaa uskomattomalla tavalla, ja he ajavat kovaa maalille, mutta me teimme hyvää työtä aina, kun maalivahti koski kiekkoon."

Greiss on hyvin rento kaveri, mutta hän haastaa mielellään pelaajan jäällä. Se nähtiin kolmannessa erässä Tampaa vastaan, kun Islanders otti liian rennosti ja huomasi äkkiä 4-1 –johdon kaventuneen 4-3:een. Tilanne olisi voinut olla katastrofi, mutta Greiss pysyi rauhallisena ja oli aggressiivinen; hän torjui 17:stä vedosta 15.

Varsinkin kolme torjuntaa muistetaan pitkään.

Tampan hyökkääjä Nikita Kucherov jakaa pudotuspelien maalipörssin kärkisijan Islandersin kapteenin John Tavaresin kanssa kuudella osumalla. Kucherov kiersi maalin ja yritti ujuttaa kiekon maaliin tolpan juuresta. Greiss liukui oikealle, venytti jalkansa ja sai oikean patjansa kiekon eteen.

"Oikaisin vain jalkani jonnekin sinne päin, ja siinäpä se sitten olikin," Greiss muisteli torjuntaa.

Greiss käytti oikeaan patjaansa myös silloin, kun hän torjui Tampan hyökkääjän Jonathan Drouinin vedon läheltä maalia. Sitten Tampan puolustajan Nikita Nesterovin oikealta tullut veto pysähtyi hänen kilpeensä.

"Taistelen niin kovaa kuin pystyn", Greiss sanoi.

"Eihän kukaan halua päästää maaleja. Ei sillä ole väliä, onko joukkueesi johdolla kolme maalia vai yhden. Haluat aina pysäyttää jokaisen kiekon."

Kaiken järjen mukaan Greiss ei ole seuraavassa kohtaamisessa yhtä loistava ja Bishop palaa maalille sisuuntuneena ja pelaa paljon paremmin. Mutta toisaalta, pudotuspeleissä ei koskaan tiedä mitä tapahtuu; kuka pääsee vauhtiin ja kauanko se kestää. Ja ensimmäisen ottelun jälkeen Greissä kuunnellessaan oli vaikea sanoa, oliko hän juuri kaatanut Tampan, oliko hän hävinnyt Tampalle, vai oliko hän kenties Bishop.

"Et ajattele muuta kuin seuraavaa ottelua," Greiss sanoi.

"Kaikki muu on historiaa, etkä voi muuttaa sitä. Pusket vain eteenpäin ja keskityt seuraavaan otteluun."

Katso lisää