Skip to main content

Finaalisarjaan pääsy on raskaan tien arvoinen

Teksti Nicolas Cotsonika / NHL.com

Lue tämä sitaatti Pittsburgh Penguins-kapteeni Sidney Crosbyn antamasta haastattelusta. Ja yritä arvata, koska hän sen sanoi.

"Asetat odotuksesi aina korkealle. Odotat pelaavasi finaaleissa joka vuosi. Mutta arvostat sinne saakka pääsyä enemmän kuin mitään muuta, koska se vaatii niin paljon."

Crosby ei sanonut noita viisaita sanoja torstaina, kun Penguins varmisti paikkansa Stanley Cupin finaalisarjaan San Jose Sharksia vastaan. Finaali käynnistyy maanantaina Pittsburghin Consol Energy Centerissä (Viasat Sport Finland lähettää ottelun Suomessa suorana lähetyksenä alkaen kello 03.00 tiistain vastaisena yönä - selostajana Antti Mäkinen ja kommentaattorina Janne Niinimaa).

Hän sanoi tuon syyskuussa.

Syyskuussa vuonna 2010.

Crosby oli joutunut kokemaan vain yhden suhteelliseksi epäonnistumiseksi laskettavan takaiskun NHL-urallaan siihen saakka. Uran ensimmäiset neljä vuotta olivat olleet tasaista nousua. Ensimmäisellä kaudella Penguins jäi vielä pudotuspeliviivan alapuolelle. Sidin toisella kaudella se selviytyi jo ensimmäiselle kierrokselle. Kolmannella kaudella jo Stanley Cup-finaaliin. Ja sitten mestaruus. Mutta vuonna 2010 Penguins hävisi toisella kierroksella. Se oli ottanut askeleen taaksepäin ensimmäistä kertaa.

Hän arvosti, miten kovan työn takana finaalipaikka oli jo silloin. Tai ainakin ajatteli arvostavansa. Mitä hän mahtaakaan ajatella asiasta nyt, kun hän on viettänyt yhden sijasta seitsemän pitkää vuotta yrittäen päästä takaisin Stanley Cupin finaaliin? Nyt selvittyään viimeinkin suureen tanssiin loukkaantumisten, pettymysten ja kaikenlaisten kommellusten kautta?

Mitä asiasta mahdetaankaan ajatella Sharksin leirissä? San Jose ei ole yrittänyt päästä takaisin Stanley Cupin finaaliin mestaruuden voitettuaan. Sitä on pidetty yhtenä NHL:n parhaista joukkueista jo yli kymmenen vuoden ajan. Mutta se on vasta nyt pääsemässä pelaamaan Stanley Cupista ensimmäistä kertaa 25-vuotisen seurahistoriansa aikana.

Patrick Marleau on pelannut koko 18 vuoden NHL-uransa Sharksin paidassa. Hän pelasi yhteenlaskettuna 1,576 runkosarja- ja playoffottelua tähän pisteeseen päästäkseen.. Joe Thornton on pelannut myös 18 vuoden ajan yrittäen saada mahdollisuuden pelata joskus Stanley Cupista. Suurimman osan viimeisistä 11 kaudesta Sharksissa.

Vain kaksi San Jose Sharksin nykyisen kokoonpanon pelaajaa on päässyt pelaamaan Stanley Cup-finaalissa aikaisemmin: hyökkääjä Dainius Zubrus ja maalivahti Martin Jones.

"Näin pitkälle ei päästä joka vuosi," sanoi Marleau keskiviikkona, kun Sharks oli varmistanut paikkansa finaaliin. "Minä yritän vain tarttua hetkeen ja nauttia siitä."

NHL on 30:n joukkueen liiga. Palkkakattojärjestelmä on tehnyt siitä tasaisemman kuin koskaan. Kaikki seurat eivät ole samanlaisia, mutta marginaalit ovat pahuksen pieniä joukkueitten välillä. Etenkin, kun parhaat 16 joukkuetta jaetaan pareihin ja lähdetään pelaamaan pudotuspelejä. Pelkästään playoffpaikan ottaminen on kovan työn takana, finaalipaikasta puhumattakaan. Chicago Blackhawks ja Los Angeles Kings voittivat Cupin yhteensä viisi kertaa viimeisten kuuden vuoden aikana. He saivat ehkä finaaliin pääsyn näyttämään helpommalta kuin mitä se todellisuudessa on.

Mutta yhtälöllä on toinenkin puoli. Palkkakattojärjestelmän aiheuttama joukkueitten tasa-arvoisuus tekee erottumisesta vaikean, mutta samalla se antaa kaikille mahdollisuuden. Samat voimat, jotka salajuonen tavoin toimivat Penguinsia ja Sharksia vastaan niitten epäonnistuessa täyttämään odotukset, auttoivatkin niitä tällä kaudella ylittämään ne. Jos joukkueen ydinryhmä on tarpeeksi vahva, kaikki on mahdollista. Lisäksi tarvitaan vain syvyyttä, joukkueen keskinäistä kemiaa, pelaajien on pysyttävä terveinä, ja ripaus onnea. Jos kaikki nämä tekijät loksahtavat paikalleen oikeaan aikaan, mikä tahansa on mahdollista. Jotkut niistä kaatoivat Penguinsin ja Sharksin playoffmarssin aikaisemmin. Tällä kertaa ne kaatoivat muut.

Pittsburghin ydinryhmä on sama, joka putosi playoffeista ensimmäisellä tai toisella kierroksella viisi kertaa viimeisten kuuden vuoden aikana: Crosby, Jevgeni Malkin, Chris Kunitz, Kris Letang, Marc-Andre Fleury. Mutta toimitusjohtaja Jim Rutherford palkkasi Mike Sullivanin uudeksi valmentajaksi joulukuussa ja täydensi ydinryhmää toimivalla sivuosien esittäjien sekoituksella. Penguinsin peli lähti kovaan vauhtiin runkosarjan loppusuoralla, ja sama on jatkunut playoffeihin saakka.

Kuka johtaa Penguinsia pisteissä? Joukkueeseen viime kesänä liittynyt Phil Kessel. Kuka teki molemmat maalit, kun Penguins voitti Tampa Bay Lightningin maalein 2-1 itäisen konferenssin finaalisarjan seitsemännessä pelissä torstaina? Tulokaspelaaja Bryan Rust. Kuka on pelannut Pensin maalilla lähes jokaisen ottelun playoffeissa? Tulokasvahti Matt Murray.

"Tämän ryhmän pelaajista voidaan kertoa paljon tarinoita, mutta hienoin tarina on ryhmä itse," sanoi Sullivan torstaina. "Mukanaolo jossain sinua itseäsi suuremmassa on erityinen tunne. Nämä kaverit saavat kokea sen juuri nyt."

San Josen ydinryhmä on sama, joka hävisi ensimmäisen kierroksen pelisarjan LA Kingsille kaksi vuotta sitten voitettuaan kolme ensimmäistä ottelua. Sama, joka ei päässyt pudotuspeleihin viime kaudella: Marleau, Thornton, Joe Pavelski, Logan Couture, Brent Burns. Mutta toimitusjohtaja Doug Wilson toi Peter DeBoerin uudeksi valmentajaksi ja ympäröi ydinryhmän toimivalla sekoituksella muita pelaajia. Sharks paransi koko kauden ajan ja pääsi todella vauhtiin playoffeissa.

Couture, Pavelski ja Burns ovat sijoilla 1-3 playoffien pistepörssissa. Thornton on kuudentena. Ydinryhmä on noussut esiin tärkeään aikaan. Mutta näin pitkälle ei oltaisi päästy ilman uusien pelaajien panosta: Jones, puolustaja Paul Martin sekä hyökkääjät Joel Ward ja Joonas Donskoi.

"Tähän aikaan vuodesta tarvitaan kaikkia," sanoi Couture keskiviikkona. "Jos katsot aikaisempia mestarijoukkueita. Niitten hyökkäysteho ja hyvä peli on tullut koko kokoonpanon laajuudelta. Me tarvitsemme samaa ja se on toiminut. Siksi olemme nyt päässeet näin pitkälle."

Crosby, Malkin, Kunitz, Letang ja Fleury ovat marssineet pitkän tien päästäkseen takaisin pelaamaan Stanley Cupista. Marleau, Thornton, Pavelski, Couture ja Burns ovat vihdoinkin päässeet tänne ensimmäistä kertaa.

He arvostavat saamaansa mahdollisuutta. Ja voit olla varma, että he tekevät kaikkensa saadakseen siitä kaiken irti.

Katso lisää