Skip to main content

Nuoruus nosti Leafsin ja Devilsin huipulle

Menestyvä joukkuetta ei enää rakenneta hitaasti vaan tulokkaiden innolla

Teksti Varpu Sihvonen / kirjeenvaihtaja, NHL.com/FI

NHL-joukkueet voivat unohtaa hitaan uudelleenrakennuksen nimeen vannomisen. Toronto Maple Leafs ja New Jersey Devils ovat nimittäin osoittaneet, että joukkue voi nousta nopeasti liigan hänniltä kärkeen, kunhan se päästää tulokkaansa irti.

Leafs ja Devils kohtaavat torstaina Torontossa, ja jos Leafsin runsas vuosi sitten varaama tähtihyökkääjä Auston Matthews toipuu siihen mennessä ylävartalovammastaan, hän kohtaa viime kesän ykkösvarauksen, Devilsin keskushyökkääjä Nico Hischierin.

Torstain ottelussa periaatteessa ratkotaan paremmuus toisen vuoden pelaajien ja tulokkaiden välillä.

Matthewsin ja hänen ketjukaverinsa William Nylanderin viime kaudella välittömästi syttynyttä kemiaa on ihasteltu ja analysoitu, mutta he eivät suinkaan ole ainoita pelaajia, jotka ovat nostaneet Leafsin liigan viimeiseltä sijalta (kausi 2015-16) ensin pudotuspeleihin viime kaudella ja sitten tällä kaudella Itäisen konferenssin kärkisijoille Tampa Bay Lightningin ja Devilsin tuntumaan.

Matthewsin ketjun kolmas lenkki, niin ikään toisen vuoden pelaaja Zach Hyman on tehnyt Matthewsille ja Nylanderille tilaa kaukalossa, ja näiden kolmen esimerkki on tarttunut muihinkin pelaajiin. Puolustaja Morgan Rielly on jo tässä vaiheessa kautta iskenyt puolet viime ja sitä edeltäneen kauden pistepotistaan, ja vähintään viime kauden vauhdissa ovat toisen vuoden pelaaja Mitch Marner sekä hyökkääjät Nazem Kadri ja James van Riemsdyk.

Video: Auston Matthews onnistuu rangaistuslaukauksessaan

- Pystymme kyllä voittamaan ilman Matthewsia, mutta häntä ei voi korvata, Kadri totesi maanantaina harjoitusten jälkeen.

Puolustaja Connor Carrick säesti häntä sanoen, että heidän joukkueensa paljon puhuttu syvyys näkyy, ja he ovat todella onnekkaita siinä mielessä, kuinka joukkue on koottu.

- Matthewsin täytyy ensin harjoitella joukkueen kanssa tietääkseen vointinsa. Katsotaan sitten, onko hän valmis pelaamaan torstaina, Maple Leafsin päävalmentaja Mike Babcock totesi.

Devils puolestaan oli viime kauden päätteeksi liigassa sijalla 27 ja nyt yksi idän parhaista joukkueista. Mutta Hischier ei suinkaan ole yksin vastuussa joukkueen kehityksestä; tulokashyökkääjä Jesper Bratt ja -puolustaja Will Butcher ovat kasanneet saman verran pisteitä ja löytäneet paikkansa erikoistilanteissa.

Video: Bratt yllättää Talbotin laukomalla kaukaa

New Jersey on tunnetusti ollut yksi liigan vanhimmista joukkueista, mutta uusi johto on tuonut seuraan erilaisen ajatusmallin: tehdään omista nuorista tähtiä. Tässä on toki auttanut se, että heikosti menestyneenä seurana Devilsillä on viime vuosina ollut korkeita varausvuoroja.

Devilsin tulokkaat ovat raikas tuulahdus, ja sen on myöntänyt myös päävalmentaja John Hynes.

- He ovat tuoneet elämää vanhempiin pelaajiin ja koko organisaatioon. Ja juuri sitä nuorilta pelaajilta odotetaan. Heidän ei odoteta olevan vain hyviä pelaajia vaan myös tartuttavan nuoruuden intoa koko organisaatioon, hän totesi FanRag Sports Networkille.

Video: Hall laukoo längistä ja saalistaa 400. tehopisteensä

Toronton yhdeksän pisteille päässyttä tulokasta teki viime kaudella NHL:n ennätyksen kootessaan yhteensä 304 pistettä. Devilsin tämän kauden tulokasluokka ei ole yhtä vahva, eikä siinä ole niin paljon syvyyttä, mutta he ovat merkittäviä pelaajia joukkueensa kannalta. Niin Hischier, Butcher kuin Bratt ovat liigan tulokkaiden pistepörssin kärkikymmenikössä. Devilsin sisäisessä pistepörssissä heidän edellään on vain hyökkääjä Taylor Hall.

Nuoruus on siis valttia niin Torontossa kuin New Jerseyssä. Leafsin dynamo koostuu kolmesta toisen vuoden pelaajasta, kun taas Devilsin noususta vastaa kolme tulokasta.

Liigan huipulle ei nousta enää hitaasti rakentaen vaan nuoruuden innolla.

Katso lisää