Skip to main content

Dallas, Chicago ja St. Louis ratkovat välinsä

Teksti Arpon Basu / NHL.com

BROSSAD, Quebec -- Dallas Starsin kapteenia Jamie Benniä pyydettiin kuvailemaan, millaista on kilpailla Chicago Blackhawksin ja St. Louis Bluesin kanssa Keskisen divisioonan kärkipaikasta. Häneltä pääsi nauru.

"Ei ole todellista," Benn sanoi.

"Jos pitäisi yhdellä sanalla kuvailla, niin se on vitsi."

Bennin reaktiosta tuli mieleen lähinnä Bennin silloisen valmentajan Lindy Ruffin kuuluisa ottelun jälkeinen maltinmenetys hylätyn maalin takia kymmenen vuotta sitten. Tuoreempia esimerkkejä ei juuri ole, ja se kertoo, kuinka harvinaista on, että liigan kärkijoukkueista kolme selvittelee välejään samassa divisioonassa.

No, vitsi ei ehkä naurata myöhemmin tällä viikolla.

Stars kohtaa loukkaantumisista kärsivän Montreal Canadiensin vierasottelussa tiistaina, ja sen jälkeen vastaan tulevat Blackhawks perjantaina ja Blues lauantaina, molemmat kotiotteluja, Blackhawks ja Blues kohtaavat St. Louisissa keskiviikkona.

Maanantai-iltana Blackhawksilla ja Starsilla oli molemmilla 87 pistettä 67:stä ottelusta, ja Chicagolla on kaksi voittoa enemmän varsinaisella peliajalla. Bluesilla oli 85 pistettä.

Blues on omassa divisioonassaan kolmantena ja koko liigassa neljäntenä, ja ehkä se sai Bennin nauramaan.

"Kolme voitontahtoista joukkuetta tappelee keskenään, ja yksi niistä on hallitseva mestari, joka tuntuu olevan huipulla joka vuosi," Benn totesi.

"Kilpailu on kovaa loppuun asti, ja tästä lähtien jokaisella pisteellä on merkitystä."

Mitä Stars, Blackhawks ja Blues tekevät tällä viikolla, vaikuttaa myöhemmin siihen, kuka loppujen lopuksi on divisioonan ykkönen ja välttää pudotuspelien ehkä rankimman ensimmäisen kierroksen taistelun, jossa vastakkain ovat Keskisen divisioonan kakkonen ja kolmonen.

"En väitä vastaan, etteikö tämä divisioona olisi vaikeimmin voitettavissa kaikista divisioonista. Joten jos sinulle tarjotaan mahdollisuutta voittaa se, tilaisuuteen pitää tarttua," Starsin sentteri Tyler Seguin sanoi.

"Jos katsot ketä voi tulla pudotuspeleissä vastaan ensimmäisellä kierroksella, haluat todella olla ykkönen ja välttää divisioonan kakkosen ja kolmosen kohtaamisen."

Stars lähtee tähän tärkeään viikkoon siipirikkona, sillä kärkipuolustaja John Klingberg ja hyökkääjä Patrick Sharp ovat pois kokoonpanosta, eikä vielä ole varmaa tervehtyykö kumpikaan heistä perjantaiseen otteluun Blackhawksia vastaan. Alavartalovammasta kärsivän Klingbergin tilanne tarkistetaan päivittäin, ja maaliskuun 3. päivä arveltiin, että Sharp on sivussa 5-7 päivää alavartalovamman takia. Hän saattaa siis olla pelikunnossa perjantaina.

Avainpelaajien terveys auttaa Starsia määrittelemään, kuinka kilpailukykyisiä he ovat divisioonan sisällä, kun he kohtaavat Chicagon ja St.Louisin peräkkäisinä iltoina.

"Paljon riippuu siitä, missä kunnossa joukkue on silloin, ovatko Klingberg ja Sharp taas mukana kokoonpanossa," valmentaja Lindy Ruff mietti.

"Joukkueensa tasoa voi verrata muihin, mutta me joudumme tekemään vertailun ilman parasta asettamme puolustuksessa ja yhtä parasta hyökkääjäämme. Olemme tiivistäneet peliämme heidän poissa ollessaan, ja olemme sen ansiosta voittaneet pari ottelua."

Dallas hankki puolustaja Kris Russellin Calgarysta siirtorajalla, ja paljolti hänen ansiostaan Stars on pystynyt tiivistämään peliään. Calgary sai kaupassa puolustaja Jyrki Jokipakan, lupaavan nuoren hyökkääjän Brett Pollockin ja toisen kierroksen varausvuoron ensi kesänä NHL:n varaustilaisuudessa.

Russell on pelannut kahdessa viimeisessä ottelussaan keskimäärin yli 24 minuuttia, blokannut kolme laukausta ja näyttänyt osaamistaan, josta hänet parhaiten tunnettiin Calgaryssa. Hän teki nopeasti vaikutuksen uusiin joukkuekavereihinsa.

"Calgaryssa hänen piti varmaan pakon edessä blokata enemmän laukauksia kuin hän halusi. Mutta hän on tosi hyvä siinä. Kovin moni ei pysty katkomaan kiekkojen liikeratoja yhtä hyvin kuin hän", mietti puolustaja Alex Goligoski, joka pelasi Russellin parina, kun Dallas voitti Ottawan 2-1 sunnuntaina.

"Näyttävä blokkaus nostaa jätkät penkiltä seisaalleen useammin kuin mikään muu teko jäällä. Se osoittaa, kuinka hyvä joukkuekaveri blokkaaja on, hän on valmis laittamaan itsensä täysillä likoon. Jokainen arvostaa sitä, ja tuollainen teko saa kaikkiin liikettä."

Russell on huomannut, ettei hänen Dallasissa odoteta laittavaan itseään likoon kiekon eteen niin usein kuin Calgaryssa. Hän pelasi 51 ottelua Calgaryssa ja blokkasi keskimäärin 3,4 laukausta ottelua kohti, mikä on NHL:n korkein keskiarvo. Kolmessa

ottelussa Dallasin paidassa hän on blokannut seitsemän laukausta.

"Dallasin peli perustuu enemmän kiekonhallintaan", Russell pohti.

"Mutta samaan aikaan aina avautuu tilaisuuksia blokata laukauksia. Yritän vain pelata meidän systeemiämme, nopeaa peliä, ja auttaa joukkuettamme voittamaan."

Russellin apua arvostetaan varmasti tällä viikolla, kun Dallas yrittää repiä vähän eroa muihin Keskisen divisioonan kärkijoukkueisiin.

Ruff ei maininnut blokkauksista Russellista puhutaessa, vaan sanoi ennemminkin hänen kykynsä liikuttaa kiekkoa kiinnostaneen kauppoja tehdessä. Russell yhdessä terveen Klingbergin kanssa voi auttaa joukkueensa NHL:n kovimmn divisioonan kärkeen.

"Siitä tulee melkoinen kisa", Ruff povasi.

"Olemme pelanneet tosi hyvin noita joukkueita vastaan, mutta kilpailu jatkuu loppuun asti. St. Louis on vähän fyysisempi joukkue kuin me, Chicago on rakennettu hyvin samalla tavalla kuin meidän joukkueemme. Chicago luo paljon tilanteita, kun taas St. Louis ehkä tekee enemmän tulosta omassa päässä. Loppujen lopuksi korkeimmalle divisioonassa nousee se joukkue, joka voittaa eniten noista divisioonan sisäisistä kohtaamisista."

Katso lisää