Skip to main content

Cullenilla saumat lopettaa kolmanteen cupiin

Penguinsin konkarisentteri Matt Cullen tavoittelee jo kolmatta mestaruuttaan

Teksti Dan Rosen @drosennhl / NHL.comin toimittaja

CRANBERRY, Pa. -- Lähes jokainen NHL:ssä pelaava tai pelannut on unelmoinut siitä, että saisi lopettaa uransa mestarina ja kohottaa uransa viimeisessä ottelussa Stanley Cup -pokaalin päänsä yläpuolelle.

Mutta olisiko jo liikaa pyydetty, jos lopettaisi uransa kahteen peräkkäiseen Stanley Cupiin pelattuaan tärkeässä roolissa molemmissa mestaruusjoukkueissa?

- Eihän sellaisesta ole uskaltanut edes unelmoida, sanoi Pittsburgh Penguinsin keskushyökkääjä Matt Cullen.

Cullenille tuosta unelmasta saattaa tulla täyttä totta. Hän on jo 40-vuotias, joten sentterin 19. NHL-kausi saattaa hyvinkin jäädä hänen uransa viimeiseksi. Penguins tarvitsee vielä yhden voiton ottaakseen toisen peräkkäisen mestaruutensa. Edellinen tuplamestari oli Detroit Red Wings, joka juhli Stanley Cupin voittoa vuosina 1997-98.

Pittsburghilla on tilaisuus katkaista Nashville Predatorsia vastaan pelattava finaalisarja Bridgestone Arenassa pelattavassa kuudennessa loppuottelussa sunnuntaina. Penguins johtaa paras seitsemästä -sarjaa voitoin 3-2.

Vaikka Cullen ei olekaan vielä valmis tunnustamaan sitä, niin kuudes finaali saattaa olla hänen viimeinen NHL-ottelunsa. Hän voitti mestaruuden Penguinsissa viime kaudella ja Carolina Hurricanesissa vuonna 2006. Hän kuitenkin myöntää pohtivansa vetäytymistä kaukaloista tuplamestarina ja kaikkiaan kolmen Stanley Cup -sormuksen omistajana.

- Olisi tärkeää pysyä hetkessä ja keskittyä olennaiseen, mutta kyllähän sitä innostuu, kun unelma on niin lähellä, Cullen totesi.

Urallaan 1 366 NHL:n runkosarjaottelua ja 122 playoff-ottelua pelannut Cullen ei ole Penguinsissa mikään täytemies tai kehäraakki, joka roikkuu mestaruutta tavoittelevassa joukkueessa popcorn-osastolla.

- Onhan sillä enemmän painoarvoa, kun on itse isossa roolissa, Cullen myönsi.

Cullen on pelannut kolmessa viime pelissä Penguinsin kolmosketjun sentterinä, kun Nick Bonino on ollut sivussa jalkavamman takia. Cullen on merkkauttanut kaksi syöttöpistettä ja saanut finaaleissa Pittsburghin hyökkääjistä neljänneksi eniten jääaikaa (keskimäärin 16.07 per peli).

Cullen on pelannut tällä kaudella Penguinsin kaikki 24 playoff-ottelua. Viime vuoden pudotuspeleissä hän pelasi myös kaikissa 24 ottelussa. Tämän kauden runkosarjassa Cullenille kertyi 72 ottelua, sillä 10 jäi väliin loukkaantumisen takia. Viime kaudella hän pelasi kaikki 82 runkosarjaottelua. Viimeisten kahden kauden aikana Cullen on saalistanut runkosarjassa 29+34=63 pistettä ja playoffeissa 6+9=15.

- Olen nauttinut näistä kahdesta kaudesta, kun olen saanut pelata isossa roolissa ja auttaa joukkuetta parhaani mukaan. Toki meillä on porukassamme supertähtiä, mutta on mukavaa olla roolipelaaja, joka hoitaa oman tonttinsa. Se merkitsee minulle paljon, Cullen kertoi.

Cullenin rooliin on kuulunut myös Penguinsin johtavien pelaajien tukena oleminen. Joukkueen kapteeni on keskushyökkääjä Sidney Crosby ja varakapteenit hyökkääjät Jevgeni Malkin ja Chris Kunitz. Cullenin pelipaidan rintapieleen ei ole ommeltu kirjainta, mutta hänellä on lähes kahden vuosikymmenen kokemus ja näkemys NHL:stä.

Video: Cullen taklaa Ekholmin irti kiekosta

- Voimme ammentaa hänen kokemuksestaan paljon. Hänellä on ollut urallaan sekä menestystä että pettymyksiä. Hän on ollut kauan lajin parissa ja jakaa kokemuksiaan joukkueellemme, kertoi Penguinsin valmentaja Mike Sullivan.

Sullivanin mukaan hän ja apuvalmentajat pitävät Cullenia tavallaan osana valmennustiimiä.

- Niin paljon me häntä arvostamme, Sullivan sanoi.

Nyt Cullen yrittää sisäistää sen ajatuksen, että hän voi hyvinkin lopettaa uransa kahteen peräkkäiseen mestaruuteen. Se tuntuu hänestä ällistyttävältä.

- Kun pelasin viimeisen kauteni Nashvillessä (2014-15), oli suoraan sanoen viittä vaille valmis lopettamaan. Ja olisin ollut ihan tyytyväinen. Tiedän paljon loistavia pelaajia, jotka eivät koskaan päässeet cup-finaaleihin saakka. Olin onnellinen siitä mahdollisuudesta, jonka sain vuonna 2006. Sitten tuli vielä toinenkin tilaisuus viime vuonna, ja loppu onkin sitten ihan uskomatonta, Cullen kertoi.

- Finaaleihin on todella vaikea päästä, joten tästä upeasta saumasta on otettava kaikki irti. Minäkin pelasin välissä vuosikymmenen vailla mitään mahdollisuuksia mennä päätyyn saakka. Tätä on arvostettava.

Katso lisää