Skip to main content

Caps luottaa entisiin Penguins-pakkeihinsa

Teksti Tom Gulitti / NHL.com

ARLINGTON, Virginia. -- Neljä Washington Capitalsin nykyisen kokoonpanon pelaajaa oli mukana joukkueen edellisessä playoffsarjassa Pittsburgh Penguinsia vastaan. Puolustaja Brooks Orpik on heistä ainoa, jolla on mieluisa muisto pelisarjan lopputuloksesta. Ja siihen on olemassa syy.

Orpik osallistui pelisarjaan Penguinsin puolella.

Elettiin vuotta 2009. Capitals voitti kaksi ensimmäistä itäisen konferenssin toisen pudotuspelikierroksen ottelua. Mutta sitten tuli Penguins. Pittsburgh voitti sarjan seitsemässä ja juhli Stanley Cup-mestaruutta joitakin viikkoja myöhemmin.

"Kumpi tahansa olisi voinut voittaa sen sarjan," sanoi Orpik. "Washington sai maksaa ihan muutamasta virheestä."

Moni asia on muuttunut sen kevään jälkeen. Alex Ovechkin, Nicklas Bäckstrom ja Jay Beagle ovat ainoat jäljellä olevat Capitalsin pelaajat, jotka pelasivat siinä kevään 2009 sarjassa. Saatuaan nyt 35-vuotiaan Orpikin puolelleen täksi kerraksi, he toivovat lopputuloksesta tulevan itselleen mieluisamman. Itäisen konferenssin toisen playoffkierroksen pelisarja Penguinsiä vastaan alkaa Verizon Centerissä torstaina (klo 20.00 paikallista aikaa, klo 02.00 Suomen aikaa).

Capitals etsi vakautta ja kokemusta puolustuspäähän. Orpik ja Matt Niskanen hankittiin ensimmäisenä heinäkuuta 2014 Penguinsin päästettyä molemmat rajoittamattomiksi vapaiksi agenteiksi. Capitals antoi 11 kautta Pittsburghissä pelanneelle Orpikille viiden vuoden, 27.5 miljoonan dollarin sopimuksen. Kolmen ja puolen kauden ajan Penguinsin paitaa kantanut Niskanen allekirjoitti seitsemän vuoden, 40.25 miljoonan dollarin arvoisen paperin.

"Puolustus oli Capsin Akilleen kantapää, sen heikko kohta," sanoi Capitalsin valmentaja Barry Trotz. "Siellä oli nuoria pelaajia, kokemattomia pelaajia, ja jotkut kaverit olivat ehkä vähän liian pienikokoisia. Puolustus ei ollut täydellisessä tasapainossa kuten sen pitäisi olla. Brooksin ja Niskasen hankinnat vakauttivat takalinjoja, ja sitten yhtäkkiä siitä tuli meidän vahvuutemme."

Capitals oli palkannut Trotzin päävalmentajaksi noin kuukautta ennen Niskasen ja Orpikin hankintaa. Trotz toi yhdeksi apulaisekseen Penguinsistä potkut saaneen Todd Reirdenin, joka oli valmentanut molempia puolustajia Pittsburghissä. Pääsy takaisin Reirdenin valmennukseen oli yksi syistä, jotka johtivat Niskasen ja Orpikin päätökseen valita Capitals.

"Me molemmat näimme, minkälainen potentiaali täällä oli pukuhuoneen taitavissa pelaajissa. Ja seura oli palkannut Barryn ja Toddin tänne," sanoi Niskanen. "Minulle suurimmat asiat olivat "Missä voin saada parhaimman mahdollisuuden voittaa?" ja "Missä minulla on mahdollisuus saada pelata hyvin?". Tämä vaihtoehto sopi minulle kaikista parhaiten, ja kaikki on sujunut todella hienosti."

Osa houkutusta oli mahdollisuus tulla Capitalsiin tavallaan samassa paketissa.

"Muistan keskustelleeni Toddin ja täällä olevan valmennusryhmän kanssa ennen tuloani. Ja Niskasen kanssa parin päivän ajan ja vielä vapaa-agenttimarkkinoitten aukeamista edeltäneenä iltana. Ihan vaan päästäksemme samalle aaltopituudelle," sanoi Orpik. "En voinut tietää, järjestyykö kaikki toivomallamme tavalla. Mutta luulen minun ja Niskasen ja meidän vaimojemme olevan aika tyytyväisiä päätökseen, ja siihen, miten kaikki on meille täällä sujunut."

29-vuotiaaalla Niskasella tulee hyvin todennäköisesti olemaan keskeinen rooli Capitalsin suunnitelmissa yrittää hidastaa Penguinsin kapteenin Sidney Crosbyn, Evgeni Malkinin ja muitten menoa. Niskanen auttoi pitämään Philadelphia Flyersin kapteenin Claude Girouxn aisoissa ensimmäisellä kierroksella. Niskasen jääaika oli avauskierroksella eniten Capitalsissa. Hän pelasi keskimäärin 25:32 per ottelu.

"Hauskaa on odotettavissa," sanoi Niskanen. Kaksi hyvää joukkuetta, joilla on jonkin verran historiaa keskenään. He ovat yksi kovimmista kilpakumppaneistamme ja pelissä on mahdollisuus selvitä jatkoon. Joten olemme innoissamme saadessamme tämän mahdollisuuden."

Vielä ei ole varmaa, pääseekö Orpik pelikuntoon toisen kierroksen alkuun. Hän palasi harjoituksiin tiistaina oltuaan sivussa ensimmäisen kierroksen kolme viimeistä ottelua. Hän kärsi ylävartalovamman kolmospelissä tultuaan Philadelphian Ryan Whiten taklaamaksi.

"Minun pitää vielä varmistaa lääkäreiltä, että kaikki on kunnossa," sanoi Orpik. Hänen olonsa näytti sekaiselta välittömästi Whiten taklauksen jälkeen. Hänet jouduttiin auttamaan jäältä.

Capitalsin leirissä toivotaan, että Orpik pääsee pelaamaan sarjan avausotteluun.

"Mielestäni hän on joukkueemme paras pakki," sanoi Ovechkin. "Hän on puolustava puolustaja, joka pelaa fyysisesti ja blokkaa laukauksia. Samantyylinen kuin Karl Alzner, mutta osallistuu peliin enemmän fyysisesti. Hänen pelaamisensa on avainasia meille, etenkin Sidin ja Malkinin kaltaisia kavereita vastaan. Meidän on tehtävä heidän olonsa tukalaksi kentällä. Meidän on pelattava fyysisesti. Meidän on määrättävä heille, millä tavalla pelataan."

Katso lisää