Skip to main content

Caps hankki Mr.Seiskapelin playoffeja varten

Teksti Tom Gulitti / NHL.com

ARLINGTON, Virginia. -- Justin Williamsilla on kotitoimistossaan Conn Smythe-palkinnon pienoismalli. Stanley Cupin pudotuspelien arvokkaimmaksi pelaajaksi vuonna 2014 valittu isäntä sanoo vilkaisevansa palkintoaan vain "silloin tällöin."
"Se kuuluu menneisyyteen," hän sanoi tämän viikon haastattelussa. "Sitä katsellaan sitten kun on aika muistella menneitä."

34-vuotiasta Williamsia ei menneitten muistelu pahemmin kiinnosta. Hän on kolminkertainen Stanley Cup-mestari, mutta vielä vähemmän häntä kiinnostaa puhua itsestään Capitalsin puuttuvana osana, seiskapelien erikoismies "Mr.Game 7":nä. Tai kuten joukkuekaveri Karl Alzner häntä sunnuntaina kutsui "Mr. Täydellisenä."

Williams irvistää hieman kun hänen ehdotetaan olevan se, joka viimeinkin auttaa Capitalsin viimeisen esteen yli ja vie joukkueen Stanley Cupiin. Itäisen konferenssin ensimmäisen kierroksen pelisarja Philadelphia Flyersia vastaan alkaa torstaina Verizon Centerissä.

"Minä olen vain pieni ratas isossa pyörässä täällä," sanoi Williams. "Toivottavasti olen osa ratkaisua. Tunnen, että me voimme tehdä jotain hienoa kun kaikki puhaltavat yhteen hiileen. Kaikki alkaa yhdestä ottelusta. Se alkaa torstaina."

Williams oli vain pieni ratas isossa pyörässä, joka pyörähti runkosarjan mestariksi ja rikkoi Capitalsin seuraennätyksen 56 voitolla. Mutta pudotuspeleissä heinäkuun ensimmäisenä Washingtonin kanssa kaksivuotisen, 6,5 miljoonan dollarin arvoisen sopimuksen allekirjoittaneelta hyökkääjältä odotetaan enemmän.

Williamsin tähänastiset saavutukset -- Stanley Cup-mestaruudet Carolina Hurricanesissa (2006) ja Los Angeles Kingsissä (2012 ja 2014) -- ja hänen maineensa ratkaisevien ottelujen miehenä olivat niitä ominaisuuksia, joita Capitals halusi. Pelaajan, joka on pelannut seitsemän seiskapeliä urallaan ja voittanut ne kaikki. Seitsemän maalia noissa ratkaisuotteluissa sivuaa ennätystä. Capitals hävisi seitsemännen pelin viime kauden toisen kierroksen pelisarjassa New York Rangersille jatkoajalla. 185-senttisestä ja 84 kiloisesta oikeasta laiturista tuli pian tämän jälkeen Washingtonin pääkohde kesän vapaa-agenttimarkkinoilla.

Capitals on voittanut neljä pelaamistaan 14 seiskapelistä (4-10). Se ei ole selvinnyt jatkoon toiselta kierrokselta kuin kerran. Se tapahtui vuonna 1998 Washingtonin marssiessa ainoan kerran Stanley Cupin finaalisarjaan. Detroit Red Wings vei mestaruuden suoraan neljässä ottelussa. Olisi ehkä liian yksinkertaista sanoa Washingtonin halunneen Williamsin vain pudotuspelejä varten. Mutta ei se ole kaukana totuudestakaan.

"Justinista puhuttaessa on mainittava paljon erilaisia asioita," sanoi Capitalsin valmentaja Barry Trotz. "Mietitäänpä, millaisia asioita pelaajassa halutaan. Haluat ensinnäkin laadukkaan ihmisen organisaatioon. Haluat voittajan. Haluat pudotuspeleissä menestyneen pelaajan. Ja haluat tehokkaasti pelaavan kaverin sinulle sopivassa hintaluokassa. Hän oli kaikkea tätä. Kun hänen nimensä ilmestyi vapaa-agenttimarkkinoille, teimme heti tarjouksen."

"Neuvottelimme hänen kanssaan. Saimme hänet vakuuttumaan siitä, että tämä seura sopi hänelle. Täällä hän on lähempänä New Jerseyssä sijaitsevaa kesäasuntoaan. Kaikki palaset näyttivät loksahtavan kohdalleen. Saattaisi olla liian yksioikoista sanoa, että hänet hankittiin vain pudotuspelien takia. Mutta halusimme nähdä millainen hän on ihmisenä ja tsekata pari muutakin asiaa. Hän on juuri sellainen kuin on mainostettu."

Williams pelaa Capitalsin kakkosketjun konkarina 21-vuotiaan Andre Burakovskyn ja 23-vuotiaan Evgeny Kuznetsovin kanssa. Hän teki 22 maalia, 30 syöttöä ja 52 pistettä pelaamissaan 82 runkosarjapelissä. Paras kausi sitten Kingsissä 2011-12, jolloin hän teki 22 maalia, 37 syöttöä ja 59 pistettä. Hän on sopeutunut Capitalsin pukukopin henkeen mutkattomasti rennon olemuksensa ansiosta.

Williams osaa pitää menon rennon kevyenä. Hänet nähtiin tanssimassa "Cotton Eyed Joe":n tahdissa pelaajapenkillä Ottawassa noin kuukausi sitten. Mutta hän on silti se, johon muut pelaajat suuntaavat katseensa kun vakavat ratkaisuhetket koittavat Capitalsin toivomalla pitkällä playoffmarssilla.

"Yritän johtaa ammentaen kaiken minkä pystyn kokemuksistani", sanoi Williams. "Playoffeissa ei ole merkitystä voitetaanko peli viidellä maalilla tai jatkoajalla. Mennään eteenpäin yksi peli kerrallaan. Et saa leijua liian korkealla ilmassa, etkä vaipua liian alas. On oltava valmistautunut kaikkeen. Pelaaminen pudotuspeleissä on hauskaa. Tärkeintä on, ettet anna kaverin päästä niskan päälle. Siitä on kysymys."

Williams on aina noussut ratkaisijan rooliin tarvittaessa. Se todistaa, että hän osaa toimia juuri kuten hän sanoo. Hän teki yhdeksän maalia, 16 syöttöä ja 25 pistettä 26 kovassa playoffottelussa Kingsin marsiessa Stanley Cup-mestaruuteen vuonna 2014. Kaksi maaleista oli voittomaaleja.

"Hän teki paljon maaleja playoffeissa meitä vastaan," sanoi Anaheim Ducksin valmentaja Bruce Boudreau. "Hyvä pelaaja. Olen valmentanut häntä vastaan paljon. Hänellä on luonnetta. Ajaa maalille ja tekee kaikka sitä mitä haluat kokeneen pelaajan tekevän."

Tästä pelityylistä Williams on palkittu kolmella Stanley Cup-sormuksella ja Conn Smythe-palkinnolla. Hänelle itselleen nuo palkinnot kuuluvat menneisiin. Ne tuovat huomiota, jota hän ei juuri näytä kaipaavan.

"En todella halua huomion kohdistuvan minuun," sanoi Williams sunnuntaina 1,000:n NHL-ottelunsa jälkeen. "Valokeila on kohdistunut minuun ihan viime aikoina. Nyt haluan ohjata sen kohti koko joukkuetta. Haluan sopeutua osaksi sitä. Haluan olla iso osa joukkueen tekemisiä ja menestystä täällä seuraavan kahden kuukauden ajan. Niin toivon."

Katso lisää