Skip to main content

Capitals kauden suurimman haasteen edessä

Teksti Tom Gulitti / NHL.com

PITTSBURGH – Kerta toisensa jälkeen Washington Capitalsin pelaajat ovat muistuttaneet siitä, kuinka usein he tämän kauden aikana ovat pystyneet kokoamaan itsensä ja taistelemaan tiensä voittoon vaikeuksienkin kautta.

Mitä ikinä joukkue kävikään läpi runkosarjan aikana saavuttaessaan parhaan joukkueen palkinnon eli Presidents’ Trophyn ja voittaessaan seuraavan ottelun joka kerta tappion jälkeen, mitään ei voi verrata siihen, missä tilanteessa he ovat nyt. Nyt on tosi kyseessä, ja paikka on paha.

Capitals hävisi keskiviikkona Pittsburgh Penguinsille jatkoerässä 3-2, ja se oli heidän kolmas peräkkäinen tappionsa pudotuspelien toisella kierroksella. Penguins johtaa ottelusarjaa 3-1 ja on voiton päässä Itäisen konferenssin finaalista. Jos Capitals häviää sarjan viidennen ottelun lauantaina kotihallissaan, heidän kautensa päättyy paljon aikaisemmin kuin odotettiin. Taas kerran.

"Tämä vuosi on aivan erilainen kuin muut," kapteeni Alex Ovetshkin vakuutti.

No, nyt Capitalsilla on mahdollisuus todistaa kapteeninsa sanat todeksi, tai sitten jälleen kerran he hyytyvät pudotuspelien toisella kierroksella. Edellisen kerran Capitals selviytyi toista kierrosta pidemmälle vuonna 1998, kun he ensimmäisen ja toistaiseksi ainoan kerran pääsivät Stanley Cup –finaaliin.

Capitals teki seuraennätyksen voittamalla 56 ottelua runkosarjassa ja näytti joukkueelta, joka viimeinkin on valmis pelaamaan pitkälle kesään saakka ja voittamaan himoitun kannun. Mutta pudotuspeleissä he eivät ole enää näyttäneet siltä.

Oli selvää, että ensimmäisellä kierroksella Philadelphia Flyersia vastaan Capitals oli taitavampi joukkue, ja sillä oli enemmän syvyyttä kokoonpanossa. Siitä huolimatta Capitalsilla oli vaikeuksia päästä jatkoon, eikä se onnistunut ennen kuin se sarjan kuudennessa ottelussa kukisti Flyersin niukasti 1-0. Toisen kierroksen sarjassa Capitals on päästänyt Penguinsin ohjauspyörän taakse aivan liian usein ja antanut Penguinsin sanella, millä tyylillä pelataan. Capitals ei ole sen takia pystynyt käyttämään kokoaan ja vahvuuttaan hyväkseen.

Sarjan kolmas ottelu maanantaina on tähän mennessä ollut ainoa kohtaaminen, jossa Capitals on pystynyt käyttämään näitä vahvuuksiaan hyväkseen hiukan paremmin, mutta senkin joukkue hävisi 3-2. Capitalsin pelaajat ovat vakuuttuneita siitä, että heidän yrityksensä jatkuisi samanlaisena neljännessä ottelussa, he voittaisivat ja tasoittaisivat ottelusarjan.

Näytti siltä, että kaikki oli valmiina sitä varten, että Capitalsin suunnitelma toteutuisi keskiviikkona. Penguinsin ykköspakki Kris Letang kärsi yhden ottelun pelikieltoaan, jonka hän sai korkealle osuneesta taklauksesta Marcus Johanssonia vastaan kolmannessa ottelussa. Myös Letangin pari, Olli Määttä, oli sivussa ylävartalovamman takia. Mutta Capitals ei saanut läheskään tarpeeksi painetta Pittsburghin pakeille, eivätkä he pystyneet käyttämään hyväkseen johtoasemaansa, johon Jay Beaglen maali heidät vei, kun ottelua oli pelattu 2.58.

Tämä jos mikä on valtavan kokoinen punainen varoituslippu mille tahansa joukkueelle, joka mielii voittaa Stanley Cup –mestaruuden.

"Emme käyttäneet mahdollisuutta hyväksemme," Capitalsin valmentaja Barry Trotz myönsi.

"Sanoin joukkueelleni yhden asian ennen tätä ottelua, se taisi olla tiistaina, kun Kris sai ottelukiellon, ja viestini oli se, että tämä saa heidät kaikki laittamaan kaikkensa likoon."

Penguins tosiaan pisti parastaan ja osoitti, että vastoinkäymiset on tehty voitettaviksi siirtymällä ottelussa 2-1 –johtoon. Capitalsin puolustaja John Carlson onnistui vielä tasoittamaan tilanteeksi 2-2, kun toista erää oli jäljellä 3.41.

Carlsonin maali antoi Capitalsille hieman lisää virtaa, ja joukkue painosti Penguinsia sen jälkeen aikaisempaa enemmän, mutta he eivät vain saaneet kiekkoa tulokasmaalivahti Matt Murrayn selän taakse kolmannessa erässä. Jatkoerässä puolustaja Mike Weberin kiekonmenetys johti Patric Hörnqvistin maaliin ajassa 2.34, ja Capitals vetäytyi lyötynä pukukoppiinsa.

"Tämän takia sitä kutsutaan äkkikuolemaksi. Tältä se tuntuu," Trotz totesi.

"Meidän täytyy vain päästä tästä yli. Tämä joukkue on mielestäni selvinnyt hyvin monesta muustakin tilanteesta tällä kaudella, ja heidän täytyy tehdä se uudestaan. Kaivoimme itsellemme kuopan, ja katsotaan nyt, pystymmekö nousemaan sieltä."

Capitals kärsi runkosarjassa loukkaantumisista, mutta sama vaivasi monia muitakin joukkueita. Mutta se mikä erotti Capitalsin muista, oli se, että runkosarjan toisella puoliskolla heillä oli salakavala tyytyväisyyden tunne, koska he olivat niin turvallisessa johdossa sarjataulukossa. Viimeisten viikkojen aikana oli joitakin kiperiä tilanteita, mutta missään vaiheessa he eivät olleet selkä seinää vasten pakkovoiton edessä.

Nyt he ovat.

"Runkosarjan aikana puhuimme siitä, että tappajamentaliteettia ei voi matkia. Se syntyy aidosti vain siinä tilanteessa, kun selkä on seinää vasten," puolustaja Karl Alzner mietti.

"Tilanteen täytyy olla aito, että sellainen tunne nousee pintaan."

Ovetshkin haki inspiraatiota muistelemalla viime vuoden pudotuspelejä, kun Capitals johti toisella kierroksella sarjaa New York Rangersia vastaan jo 3-1, mutta päästi Rangersin rinnalle ja ohi. Loppujen lopuksi Rangers voitti sarjan seitsemännessä ottelussa.

"Hävisimme sen sarjan, mutta voimme ottaa siitä opiksemme ja kääntää saman tilanteen nyt meidän eduksemme," Ovetshkin muistutti.

Capitalsin organisaatio on saanut otsaansa "pudotuspelien johtoaseman hukkaaja" – leiman, ja nyt sen täytyy tehdä kaikkien aikojen nousu. Capitals oli edellisen kerran pudotuspelien ottelusarjassa tappiolla 1-3 vuonna 2009 Rangersia vastaan, ensimmäisellä kierroksella. Sen sarjan Capitals käänsi voitokseen, mutta hävisi Penguinsille toisella kierroksella seitsemässä ottelussa.

Ovetshkin oli ensimmäisen kerran mukana pudotuspeleissä vuonna 2008, ja silloin he vajosivat ensimmäisellä kierroksella nopeasti tappioasemaan 1-3 Flyersia vastaan. Capitals onnistui kuitenkin nousemaan ja pakotti sarjan seitsemänteen otteluun, jonka jatkoerässä tuli takkiin 3-2.

"GM Brian MacLellan kokosi joukkueen, joka on valmis pelaamaan pudotuspelejä. Olemme kohdanneet paljon vastoinkäymisiä vuosien mittaan, ja se vain vahvistaa," Beagle sanoi.

"Tälläkin kaudella meillä on ollut ongelmia, ja luotamme siihen, että olemme vahvistuneet niistä. Meillä on ryhmä vahvoja kavereita, eikä kukaan ole luovuttaja."

Capitalsilla on kaksi päivää aikaa toipua keskiviikon tappiosta ja valmistautua sarjan viidenteen otteluun. Jos he voittavat kotona lauantaina, kuudes ottelu pelataan tiistaina Pittsburghissa.

"Uskon siihen, että kokoamme itsemme. Nähtäväksi jää, palaammeko vielä Pittsburghiin," Trotz totesi.

"Se on tavoitteemme. Meidän tarvitsee vain voittaa seuraava ottelu. Keskitymme nyt vain ja ainoastaan siihen, ei mihinkään muuhun."

Katso lisää