Skip to main content

Buffalon Rasmus Ristolainen pelaa huippukautta

Teksti Marko Leppänen / NHL.com

Rasmus Ristolainen oli pettynyt nuorukainen, kun Buffalo Sabresin johto pani hänet tulokaskaudella 2013–14 farmiin. Tietenkin TPS-kasvatti olisi halunnut heti vakiopelaajaksi isoon liigaan.

Rochesterin valmentaja Chadd Cassidy teki kuitenkin ison suomalaisen kanssa töitä, jotta hän olisi mahdollisimman valmis seuraavalle tasolle.

Ristolainen alkoi omaksua nopeasti Pohjois-Amerikan jääkiekon vaatimuksia. Kun SM-liigassa ja juniorimaajoukkueessa hän pystyi hyvän luistelun ja mailatekniikan ansiosta viemään kiekkoa yksin hyökkäysalueelle, NHL:ssä kiekosta piti luopua enemmän oikea-aikaisilla syötöillä tai päätykiekoilla.

TPS-kasvatti on erittäin kriittinen omille suorituksilleen. Tulokaskaudella Rochester pelasi Chicago Wolvesia vastaan pudotuspelien ensimmäisellä kierroksella. Avauspelissä kiekko poukki Ristolaisen lavan yli, Wolves karkasi hyökkäykseen ja teki maalin.

– Tämä ei tapahdu enää ikinä, Ristolainen puhisi kiukkua pelin jälkeen.

Suunnitelma toimi. Nyt Ristolainen lähenee koko ajan koko sarjan terävintä pakkieliittiä.

Ristolainen pelaa Buffalon takalinjoilla keskimäärin yli 24 minuuttia, mikä on Buffalon pelaajista selvästi eniten. Pistetahtikin on kohentunut koko ajan: Ristolainen on jo tehokkain suomalainen NHL-pelaaja 22 pisteellä (7+15).

Suomalaisten puolustajien yhden kauden piste-ennätykseen on kuitenkin vielä matkaa. Reijo Ruotsalainen teki kaudella 1984–85 New York Rangersissa 73 tehopistettä (28+45).

Ristolainen oli ennen kauden alkua innoissaan, kun hän pääsee Pittsburghin mestarivalmentaja Dan Bylsman oppiin. Bylsma onkin ottanut Ristolaisen selkeäksi puolustuksen luottomiehekseen.

– Ihan ok on mennyt, mutta paljon on vielä tekemistä. Ja tärkeintä olisi nyt saada joukkue voittamaan, Ristolainen kertoi, kun Buffalo oli pelaamassa Calgaryssä.

Se peli Flamesia jääkin puolustajalle ikuisesti mieleen, sillä hän pamautti kolmannessa erässä hattutempun täyteen. Puolustaja teki vastaavan hatun yhdessä erässä viimeksi 17 vuotta sitten (Al MacInnis).

Ristolaisesta tuli vasta kolmas 21-vuotias (tai alle) hattutempun tehnyt puolustaja sitten kauden 1987–88.

Ristolainen on pelannut Buffalon ykkösparissa Josh Gorgesin kanssa. Kaksikon ominaisuudet osuvat hyvin yksiin. Gorges on terrierimäinen taistelija, joka on erittäin hyvä blokkaamaan kiekkoja.

– Rasmus on poikkeuksellinen lahjakkuus ja eliittipelaaja. Tuntuu, että hän kehittyy joka päivä. Hän on juuri sellainen pelin kääntäjä, jota joukkue tarvitsee, Gorges sanoi NHL.com/fi:lle.

Bylsma peluuttaa ykköspariaan sitkeästi vastustajan kärkikenttiä vastaan illasta toiseen. Jos vastustajan valmentajat haluavat lähteä leikkiin mukaan, se aiheuttaa välillä koomisia tilanteita, kun Ristolaiselle tulee 10–20 sekunnin vaihtoja.

– Eivät lyhyet vaihdot minua haittaa, eipähän ainakaan tarvitse istua penkillä, Ristolainen sanoo.

– Tykkään pelata parhaista parhaita vastaan. Se on iso haaste, mutta tykkään haasteista.

Vaikka Ristolainen pelaa paljon, hän sanoo, ettei halua säästellä oman pään kamppailuissa.

– Annan palaa täysillä. Mitään suurempaa väsymistä ei ole tullut. Olen hyvässä kunnossa. Hyvin tässä jaksaa, Ristolainen painottaa.

Vaikka peli on jo nyt kovalla tasolla, kehittymisen halu vaan tuntuu kasvavan. Ristolainen on tuttu näky ensimmäisenä jäällä kikkailemassa kiekon kanssa. Poikamainen into peliin on säilynyt.

– Tykkään mennä hyvissä ajoin jäälle ja toisaalta jäädä laukomaan kiekkoa treenien päätteeksi. Siinä saa hyvin toistoja alle.

Ristolaisesta on kehittynyt intohimoinen oman pelinsä kehittäjä ja yksityiskohtien tutkija. Hän katseli kesällä hartaasti läpi esikuvansa Shea Weberin otteita esimerkiksi ylivoimalla viivassa. Kieltämättä rightin puolelta ampuvissa pelaajissa on paljon samaa: hyvä pelipää, voima, kova laukaus…

Oppi on mennyt hyvin perille. Ristolainen saa Weberin tapaan vedot hyvin viivalta maalille, mikä on tätä nykyä NHL:ssä välillä erittäin vaikeaa.

– Mielestäni Ristolaisen vedoissa on olennaista hänen hyvä luistelunsa. Hän tekee aina jonkun pienen liikkeen ennen laukausta, Bylsma kehuu.

– Siitä nähtiin hyvä esimerkki Vancouveria vastaan, jossa Ristolainen teki kaksi maalia. Molempia laukauksia edelsi hyvä liike viivassa.

Suomalainen pelaaja ei ole koskaan voittanut parhaalle puolustajalle annettavaa Norris Trophyä. Ristolaisessa voisi olla ainesta.

Katso lisää